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WASHINGTON (Reuters) – Environ 70 milliards de dollars sur un pot de 350 milliards de dollars pour couvrir la masse salariale des petites entreprises en difficulté ont été créés par les prêteurs américains ces derniers jours, a déclaré le président Donald Trump mardi, ajoutant que cet argent était "essentiellement prêté".

Trump dit que 70 milliards de dollars de prêts de sauvetage de coronavirus sont autorisés. Mais où est l'argent?

Le quartier du centre-ville de Washington, orienté à l'est du Capitole américain, reste en grande partie vide pour tenter de limiter la propagation du COVID-19 lors de la pandémie de maladie à coronavirus à Washington, aux États-Unis, le 7 avril 2020. REUTERS / Jonathan Ernst

En fait, personne, y compris l'administration, ne semble savoir quelle part de cet argent a été versée aux petites entreprises, dont beaucoup disent qu'elles n'ont pas encore vu un sou.

"Ils disent que ça va bien mais dans la rue, personne n'a encore reçu de fonds", a déclaré Sachin Mahajan, qui a fermé son restaurant, le Karma Modern Indian, au cœur de Washington, le 16 mars, après la fermeture des affaires.

"Tous les propriétaires d'entreprise avec qui j'ai parlé, aucun n'a encore vu quoi que ce soit aboutir", a déclaré Mahajan, qui a soumis sa demande de paie lundi, après que sa banque lui ait demandé de soumettre en ligne sa demande papier vendredi.

Ni le Département du Trésor américain ni la Small Business Administration, qui administrent conjointement le programme, ne disposent de données officielles sur les décaissements, qui sont émis par les banques participantes, a déclaré à Reuters un haut responsable de l'administration.

Reuters a contacté cinq grands groupes commerciaux bancaires basés à Washington, ainsi que la Chambre de commerce des États-Unis, qui ont tous déclaré ne pas disposer de ces données mardi.

Un seul de ces groupes, les Independent Community Bankers of America (ICBA), a déclaré qu'il tentait de recueillir des informations sur les décaissements de prêts auprès de ses membres.

«À titre d'exemple anecdotique ponctuel, l'un de nos plus grands prêteurs SBA essaie d'obtenir des décaissements aujourd'hui», a déclaré Paul Merski, directeur exécutif de l'ICBA.

"C’est la première fois que j’en entends dire que ce serait en fait mettre de l’argent par la porte."

Wells Fargo & Co, un important prêteur de petites entreprises, a atteint dimanche un plafond de 10 milliards de dollars pour les demandes de prêt qu'il envisage d'accepter dans le cadre du programme, mais a déclaré mardi qu'il n'avait pas encore versé de fonds aux clients. JPMorgan et Bank of America, qui traitent les demandes depuis le début du programme vendredi, ont refusé de commenter les décaissements.

Lancé vendredi dans le cadre d'un programme de secours économique du Congrès de 2 300 milliards de dollars, le programme de 350 milliards de dollars permet aux petites entreprises touchées par le coronavirus de demander des prêts garantis par le gouvernement auprès des banques participantes. Ces prêts seront annulés s'ils sont utilisés pour couvrir les coûts salariaux, sous réserve de certaines conditions.

Mardi, Trump a déclaré que 70 milliards de dollars avaient été "prêtés", mais ce chiffre devrait se référer aux prêts qui ont été traités par la SBA, par opposition aux liquidités qui ont été débloquées pour les entreprises, ont déclaré trois sources bancaires.

Ils ont déclaré que le montant d'argent versé aux petites entreprises serait probablement beaucoup plus faible, car de nombreux prêteurs attendent toujours que la SBA et le Trésor émettent un formulaire d'autorisation de prêt – la dernière pièce du puzzle de la paperasse requise pour que l'argent soit remis au client.

Le formulaire que les prêteurs utilisaient initialement s'est révélé incorrect, selon un e-mail SBA vu par Reuters lundi et les sources, et un formulaire conforme n'a pas encore été émis.

La cause du hold-up n'était pas claire, ont indiqué les sources. SBA et le Trésor n'ont pas répondu à une demande de commentaires concernant les autorisations de prêt.

Sans ces documents, les banques craignent que les prêts ne soient pas admissibles en fin de compte à la garantie du gouvernement ou à la remise, selon les sources. Les prêteurs reçoivent également des signaux mitigés sur la façon de procéder: les responsables du Trésor ont verbalement dit aux banques d'aller de l'avant et d'accorder des prêts, sur la base qu'ils bénéficieront de droits acquis dans le régime conforme une fois que les documents requis seront délivrés.

Mais certains bureaux régionaux de la SBA ont envoyé un courrier électronique aux banques lundi leur disant de suspendre, selon deux des sources, et un autre e-mail vu par Reuters. Cela a laissé de nombreuses banques dans les limbes, a déclaré un porte-parole de la Consumer Bankers Association.

"Certaines banques décaissent des fonds, mais beaucoup s'inquiètent sans le libellé final de SBA, il pourrait y avoir des problèmes de pardon en cours de route", a-t-il déclaré.

Reportage de Michelle Price, Pete Schroeder et Lindsay Dunsmuir à Washington; Reportage supplémentaire par Imani Moise et Elizabeth Dilts Marshall à New York; Montage par Matthew Lewis

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