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WASHINGTON (Reuters) – Le président Donald Trump s'est tourné vers certains poids lourds de la justice pour l'aider à se défendre dans son procès pour destitution au Sénat avec l'ajout vendredi de l'ancien avocat indépendant Ken Starr, qui a ouvert la voie à la destitution de l'ancien président Bill Clinton en 1998, et à l'éminent avocat Alan Dershowitz.

L'équipe défendant le président républicain sera dirigée par l'avocat de la Maison Blanche Pat Cipollone et l'avocat privé de Trump Jay Sekulow, l'équipe juridique de Trump et une source a déclaré. Le conseiller de Trump, Pam Bondi, et l'ancien avocat indépendant Robert Ray feront également partie de l'équipe, selon la source familière de la composition de l'équipe.

Le procès a officiellement débuté jeudi, mais il débutera sérieusement mardi avec des déclarations d'ouverture. Le procès au Sénat dirigé par les républicains déterminera si Trump est démis de ses fonctions.

La Chambre des représentants dirigée par les démocrates a voté pour destituer Trump sur deux chefs d'accusation résultant de ses relations avec l'Ukraine – abus de pouvoir et obstruction au Congrès – le 18 décembre après une enquête centrée sur sa demande que l'Ukraine enquête sur son rival politique Joe Biden, le possible opposant démocrate du président aux élections du 3 novembre.

Le Sénat devrait acquitter Trump, car aucun de ses 53 républicains n'a exprimé son soutien à sa révocation, une étape qui requiert une majorité des deux tiers. Trump a nié les actes répréhensibles et a qualifié le processus de destitution de faux.

Starr est un ancien juge fédéral qui a occupé un poste supérieur au ministère de la Justice sous le président républicain George H.W. Buisson. Le volumineux rapport d'enquête de Starr sur l'affaire sexuelle de Clinton avec la stagiaire de la Maison Blanche Monica Lewinsky a servi de base à sa destitution à la Chambre pour parjure et entrave à la justice. Le Sénat a acquitté le démocrate Clinton en 1999. Starr avait recommandé la destitution pour 11 motifs.

En 2016, Starr a été évincé en tant que président de l'Université Baylor, une institution baptiste privée au Texas, après qu'une enquête par un cabinet d'avocats extérieur a déterminé que les dirigeants de l'université avaient mal géré les accusations d'agression sexuelle par des joueurs de football. Les critiques de Starr à l'époque l'ont accusé de fermer les yeux sur la violence sexuelle sur son campus après avoir poursuivi Clinton pour une relation sexuelle.

Starr et Dershowitz ont également été les avocats du financier et du délinquant sexuel condamné Jeffrey Epstein, qui a été retrouvé mort dans sa cellule de prison de New York l'année dernière où il était détenu pour de nouvelles accusations de trafic sexuel.

'ÉQUIPE DE RÊVE'

Dershowitz est une figure bien connue des milieux juridiques américains depuis des décennies. Il était professeur de longue date à la Harvard Law School et faisait partie de la soi-disant «Dream Team» d'avocats qui a remporté l'acquittement en 1995 de l'ancienne star et acteur de la Ligue nationale de football O.J. Simpson accusé du meurtre de sa femme et d'un de ses amis. Les anciens clients de Dershowitz ont également inclus le boxeur Mike Tyson et le télévangéliste Jim Bakker.

Trump ajoute des poids lourds légaux Starr et Dershowitz à l'équipe de destitution
PHOTO DE DOSSIER: L'avocat Kenneth Starr prend la parole lors des plaidoiries devant la Cour suprême de Californie pour annuler la Proposition 8 de la Californie à San Francisco, Californie le 5 mars 2009. REUTERS / Paul Sakuma / Pool

Starr et Dershowitz étaient tous deux des défenseurs de Trump lors d'interviews avec les médias pendant le processus de destitution.

L'équipe juridique de Trump a publié une déclaration disant que Dershowitz présenterait des arguments oraux lors du procès pour répondre aux arguments constitutionnels contre la destitution et la destitution.

"Bien que le professeur Dershowitz ne soit pas partisan en ce qui concerne la constitution – il s'est opposé à la destitution du président Bill Clinton et a voté pour Hillary Clinton – il pense que les enjeux sont au cœur de notre constitution durable", a déclaré l'équipe juridique dans le déclaration, fournie par Dershowitz. «Il participe à ce procès pour destitution pour défendre l'intégrité de la Constitution et empêcher la création d'un dangereux précédent constitutionnel.»

Ray a succédé à Starr en tant que conseil indépendant lors de l'enquête Clinton. Une personne qui n'a pas été ajoutée à l'équipe qui défendra Trump lors du procès est son avocat personnel Rudy Giuliani, qui a joué un rôle clé dans l'affaire ukrainienne.

Le démocrate Adam Schiff dirige une équipe de sept membres de la Chambre qui serviront de procureurs. Schiff, président du House Intelligence Committee, est un ancien procureur fédéral à Los Angeles.

Reste à déterminer si le Sénat autorisera les dépositions de témoins et de nouveaux éléments de preuve ou si les sénateurs décideront de l'affaire, comme le chef de la majorité Mitch McConnell, un républicain, a suggéré d'utiliser uniquement les documents rassemblés par les enquêteurs de la Chambre.

Trump ajoute des poids lourds légaux Starr et Dershowitz à l'équipe de destitution
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À la suite d'une directive de la Maison Blanche, plusieurs personnalités clés des relations de l'administration Trump avec l'Ukraine ont refusé de fournir des témoignages ou des documents lors de l'enquête sur la destitution de la Chambre.

Mais John Bolton, l'ancien conseiller à la sécurité nationale de la Maison Blanche qui a quitté son poste en septembre après une altercation avec Trump, a déclaré qu'il était disposé à témoigner lors du procès pour destitution si le Sénat émettait une assignation.

Les démocrates devront gagner le soutien de certains républicains du Sénat modérés pour obtenir une majorité à la Chambre en faveur de la convocation de témoins. La sénatrice républicaine Susan Collins a déclaré jeudi dans un communiqué que «j'ai tendance à croire que des informations supplémentaires seraient utiles» et qu'il est probable qu'elle soutiendrait une motion pour appeler des témoins.

Rapport de Susan Heavey, Karen Freifeld et Tim Ahmann; Écriture par Will Dunham; Montage par Alistair Bell

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