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Tout le monde mérite d’avoir accès aux propriétés de la Fiducie du patrimoine ontarien. Gardons Chedoke public

Que se passe-t-il avec les propriétés patrimoniales appartenant à l’Ontario? Les premiers bulldozers de Doug Ford sont venus pour la Dominion Foundry à Toronto. À Hamilton, Century Manor est en crise. Et maintenant, Chedoke, un domaine de Southam sur l’escarpement du Niagara, également connu sous le nom de Balfour House, pourrait être privatisé grâce à un bail de 17 ans.

Chedoke est le dernier grand domaine d’escarpement de Hamilton. Propriété de la Fiducie du patrimoine ontarien, elle est gérée, à contrecœur, par la ville de Hamilton. Cette semaine, les conseillers doivent ratifier une proposition de location à usage privé. Le soumissionnaire obtiendrait Chedoke sans loyer. L’accès du public serait limité aux jours de semaine avant 16 h, jusqu’en 2039.

Malgré la controverse sur l’accès, la rentabilité et l’offre non sollicitée à fournisseur unique, le conseil municipal semble prêt à privatiser efficacement Chedoke par le biais d’un bail à long terme. Mais l’utilisation privée et restreinte est-elle la seule option pour cette propriété publique ?

One Balfour Drive est une adresse prestigieuse et un lieu d’une beauté légendaire : autrefois le site d’une colonie iroquoise, c’est un domaine isolé des années 1830 associé à la plus ancienne chaîne de médias du Canada – et préside des hectares de réserve de biosphère de l’UNESCO.

Avec son architecture historique et ses hectares d’espaces verts, cette magnifique propriété est un cadeau si précieux pour nous en tant qu’Ontariens. C’est trop important pour être confié à des particuliers.

Niché dans un cul-de-sac près de Chedoke Falls, l’une des magnifiques chutes d’eau à ruban de la région, l’endroit est tellement à l’écart que Hamilton a oublié qu’il existe. Lorsqu’elle est mentionnée dans le magazine Vogue, le grand public ne sait plus comment la trouver. Mais les longues files d’attente à Doors Open Hamilton plus tôt ce mois-ci montrent qu’il y a un énorme intérêt pour cette spectaculaire propriété appartenant à l’Ontario.

Les Southam ont généreusement fait don de leur domaine de l’escarpement à la fiducie. Depuis le décès du donateur en 2013, les visiteurs ont été limités à la famille, aux étudiants en conservation et à certains membres de la presse. Bien que le dernier résident permanent soit décédé il y a neuf ans, un panneau sur les grilles d’entrée indique toujours : « INTERDICTION D’INTÉRESSER : Il s’agit d’une résidence privée et n’est pas ouverte au public.

Chedoke était la maison de St. Clair Balfour III – philanthrope, ancien élève du Hamilton Spectator et petit-fils du baron de l’information William Southam, qui a donné Chedoke à sa fille unique, Ethel May. Balfour était diplômé de Trinity, vétéran et important collecteur de fonds pour l’Université de Toronto. L’année après être devenu président de Southam, il a travaillé avec Robertson Davies pour fonder les bourses de journalisme William Southam du Massey College, du nom de son grand-père. Le mois dernier, Massey a célébré le 60e anniversaire de ces bourses avec une journée complète de festivités. L’invitée d’honneur, la lauréate du prix Nobel Maria Ressa, a assisté au dîner de gala via Zoom.

Avec Chedoke, la transparence et le calendrier des réunions (pendant la COVID et la semaine de la Coupe Grey) ont présenté de sérieuses difficultés pour l’engagement du public. Le conseiller de quartier était en congé pendant une grande partie du processus.

Depuis l’offre non sollicitée à fournisseur unique en 2019, la ville a été réactive – plutôt que de développer sa propre vision proactive pour Chedoke. Il y a beaucoup de belles propriétés privées dans la région. L’utilisation proposée, qui fermerait la propriété pendant 17 ans, ne convient pas à un lieu public.

Pour une telle attraction potentielle pour les visiteurs, la privatisation de Chedoke serait une occasion manquée.

Le manque à gagner est une autre inconnue. Quelques calculs rapides suggèrent que cette propriété pourrait générer beaucoup plus de revenus via des événements. Comparez l’école Enoch Turner, une propriété patrimoniale qui génère des revenus substantiels en tant qu’espace événementiel. Un autre comparable est le domaine Billings, propriété de la Ville d’Ottawa, également situé dans un nouveau quartier résidentiel. Ce domaine a été divisé, mais se trouve toujours sur huit acres d’espaces verts. Comme l’école, c’est à la fois un musée et un lieu de mariage.

Perte de revenus, perte d’accès public – la privatisation de Chedoke semble être une bonne affaire pour le soumissionnaire ; pour les Ontariens, pas tellement.

Dix-sept ans, c’est long.

L’approbation finale revient à la Fiducie du patrimoine ontarien, mais l’accordera-t-elle?

Chedoke est un endroit inspirant auquel tous les Ontariens méritent d’avoir accès. Gardons Chedoke public.