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YANGON / DHAKA / BANGKOK (Reuters) – Zarchi Lwin n'a mis en gage que deux bracelets en or pour 140 $ lorsque le propriétaire de l'usine du Myanmar où elle a cousu des manteaux d'hiver pour le détaillant britannique Next Plc l'a fermée après que les commandes se soient taries en raison du coronavirus.

"Tous mes rêves sont brisés": un coronavirus écrase l'industrie du vêtement en Asie

Zar Chi Liwn pose pour une photo près de son auberge, dans une zone industrielle à la périphérie de Yangon, Myanmar le 28 avril 2020. Photo prise le 28 avril 2020. REUTERS / Myat Thu Kyaw

Elle fait partie des centaines de milliers de travailleurs du vêtement en Asie qui ont été licenciés, selon le Workers Rights Consortium, un groupe de campagne pour les droits des travailleurs, et qui luttent maintenant pour survivre avec peu d'aide sociale, embourbés et dans de nombreux cas dépendants sur les distributions de nourriture.

"Si j'ai un emploi et un revenu, je peux payer les soins médicaux de ma mère", a expliqué Zarchi Lwin, 29 ans, à la maison qu'elle partage avec sa mère de 56 ans, atteinte d'une maladie pulmonaire, dans un bidonville. ville à la périphérie de Yangon. «Maintenant, pas de revenus, pas de travail», a-t-elle dit, en repoussant les larmes. "Nous ne savons pas quoi faire."

Ensuite, temporairement fermé tous ses magasins en Grande-Bretagne en mars en raison du coronavirus. La société a déclaré dans un communiqué qu'elle n'avait annulé que certaines commandes et "s'était efforcée d'être équitable" envers ses fournisseurs. KGG, l'usine où travaillait Zarchi Lwin, n'a pas répondu aux demandes de commentaires.

Depuis les années 1960, l'Asie est devenue l'usine de confection mondiale, envoyant environ 670 milliards de dollars de vêtements, chaussures et sacs par an en Europe, aux États-Unis et dans les pays asiatiques les plus riches, selon l'Organisation internationale du Travail, une agence des Nations Unies.

Après que des magasins non essentiels ont été fermés dans de nombreux pays et qu'on a dit aux gens de rester à la maison pour prévenir la propagation de la maladie, les détaillants internationaux d'ASOS Plc à New Look ont ​​déclaré avoir annulé leurs commandes auprès des fabricants de vêtements. Les propriétaires d'usines au Myanmar, au Bangladesh et au Cambodge ont immédiatement fermé des milliers d'usines et envoyé des travailleurs à domicile avec peu ou pas de salaire.

Les détaillants passent généralement des commandes au moins trois mois avant la livraison et paient le produit fini lors de sa livraison. Au début, la plupart des détaillants ont annulé toutes les commandes en suspens, mais beaucoup ont ajusté leur position en mars et avril après un tollé public, acceptant de payer pour des produits qui avaient déjà été fabriqués ou étaient en cours de production.

Pour terminer les commandes en attente, environ la moitié des 4 000 usines de confection du Bangladesh ont rouvert, selon les associations de fabricants de vêtements. Environ 150 des quelque 600 usines du Myanmar ont fermé leurs portes, tandis que 200 sur 600 environ sont fermées au Cambodge.

De nombreuses usines qui ont rouvert ont du mal à appliquer la distanciation sociale et les bonnes pratiques d'hygiène dans des conditions souvent exiguës, ont déclaré à Reuters deux responsables syndicaux. «La plupart des usines ne se conforment pas aux directives de sécurité», a déclaré Babul Akter, président de la Fédération des travailleurs du vêtement et de l'industrie du Bangladesh, ajoutant que des dizaines de travailleurs du vêtement avaient été infectés par le virus. «Il ne suffit pas de placer des systèmes de lavage des mains et de vérifier les températures aux entrées. À l'intérieur des usines, lorsque les travailleurs travaillent si étroitement, comment vont-ils maintenir une distance de sécurité? »

Certaines commandes ont été renvoyées. Le détaillant de mode suédois H&M a déclaré qu'il n'avait suspendu les commandes que pendant deux semaines au plus fort de l'épidémie de virus. La société américaine Walmart Inc, le plus grand détaillant au monde, a déclaré avoir passé de nouvelles commandes avec des fabricants asiatiques le mois dernier.

RESTER OU RETOURNER À LA MAISON?

Malgré les nouvelles commandes, plusieurs fabricants de vêtements ont déclaré que le faible volume de travail sur les livres signifie que de nombreuses usines au Myanmar, au Bangladesh et au Cambodge ne seront pas viables, ce qui signifie que beaucoup de jeunes femmes qui constituent la majorité de la main-d'œuvre ne seront plus avoir des emplois. Cela les laisse déchirés entre le retour dans les familles à la campagne, où il y a peu de possibilités d'emploi, ou la vie en ville dans l'espoir que les usines rouvriront à pleine capacité.

L'Union européenne a créé un fonds salarial pour les travailleurs du Myanmar d'une valeur de 5 millions d'euros (5,3 millions de dollars) pour payer une partie des salaires des plus vulnérables pendant trois mois. Le Myanmar a promis de couvrir 40% des salaires des travailleurs licenciés. Plus de 58 000 personnes ont été licenciées, selon l’association des fabricants de vêtements du pays.

Au Bangladesh, un million de travailleurs ont été licenciés ou licenciés à la fin du mois de mars, selon le Penn State Center for Global Workers’s Rights, bien que certains soient depuis retournés au travail. Environ 75 000 personnes n'ont pas été payées pour mars, selon la Bangladesh Garment Manufacturers and Exporters Association (BGMEA), qui estime que des dizaines de milliers d'autres ne recevront pas le salaire qui leur est dû.

Le gouvernement a annoncé un programme d'aide de 588 millions de dollars pour son secteur d'exportation afin d'aider à rémunérer les employés. Les fabricants de vêtements, qui estiment avoir perdu près de 3 milliards de dollars d'exportations depuis début avril, ont déclaré que les fonds n'étaient pas suffisants. Les entreprises à capitaux étrangers et les coentreprises ne sont pas admissibles aux paiements.

Au Cambodge, où environ 60 000 travailleurs de l'habillement ont été «suspendus», selon l'association des fabricants du pays, on a promis aux travailleurs 70 $ par mois – 40 $ du gouvernement et 30 $ de l'employeur – mais cela équivaut à un peu plus du tiers de l'actuel salaire minimum.

Dans la capitale de ce pays, Phnom Penh, Rom Phary, 39 ans, a déclaré qu'elle et son mari avaient accumulé 550 $ de dettes et d'intérêts depuis qu'elle avait perdu son emploi d'usine au début du mois de mars, plusieurs fois son salaire mensuel. Elle a dit qu'elle et sa famille vivent du riz donné par une ONG, le Centre pour l'Alliance du Travail et des Droits de l'Homme, qui travaille au Cambodge. Phary a déclaré avoir persuadé son propriétaire de la laisser rester sans loyer plutôt que de forcer la famille à retourner chez des parents dans les provinces.

«Si nous y retournons, ce serait honteux. Nous ne savons pas ce que nous ferions », a-t-elle déclaré.

"SI ELLE EST MORT, CE SERAIT UN SOULAGEMENT"

Au Myanmar, l'industrie du vêtement est le secteur de l'économie qui connaît la croissance la plus rapide, représentant environ 10% des exportations du pays et offrant une issue à l'extrême pauvreté à des centaines de milliers de personnes, dont beaucoup sont des migrants des zones rurales.

À Dagon Seikkan, une zone industrielle à la périphérie de Yangon qui abrite de nombreux travailleurs migrants, les autorités locales distribuent gratuitement des rations de riz à ceux qui sont sans emploi depuis un certain temps. Mais Zarchi Lwin a déclaré qu'elle n'était pas admissible car elle était employée jusqu'à récemment.

Elle et ses parents ont quitté leur petit village dans la région centrale de Magwe il y a six ans après avoir vendu leur maison pour payer le traitement de son frère, qui est finalement décédé d'une maladie rénale. Au début, ils travaillaient comme nettoyeurs et vivaient dans un dortoir. Puis Zarchi Lwin s'est formée pour coudre des vêtements et a trouvé un emploi recherché dans l'une des usines voisines, gagnant 146 $ par mois: assez pour la nourriture, le loyer d'une petite cabane en bois et des soins médicaux. Elle a économisé pendant un an pour acheter les bracelets qu'elle avait mis en gage, a-t-elle déclaré.

En sanglotant, elle a raconté comment sa mère lui avait dit qu'elle voulait mourir afin d'alléger le fardeau financier de la famille. «Parfois, je veux me suicider à cause de cette situation», a-t-elle déclaré. Son père, gardien dans une fabrique de meubles, a également perdu ses revenus.

Avant le nouveau coronavirus, les travailleurs de l'habillement à Yangon et dans la province voisine de Bago envoyaient chaque mois plus de 40 millions d'euros (43 millions de dollars) en envois de fonds dans leurs villes et villages du pays, a déclaré Jacob Clere de SMART Textile and Garments, un Européen. Projet financé par l'Union.

«Une éducation pour les enfants qui autrement ne l'auraient pas. Médicament pour les grands-mères qui, autrement, s'en passeraient. Nourriture saine. Un meilleur abri », a déclaré Clere, décrivant comment cet argent a aidé les communautés rurales. Beaucoup risquent maintenant d'être forcés de se marier tôt ou de s'endetter auprès de requins prêteurs à des taux très élevés, a déclaré Mike Slingsby, spécialiste régional de la pauvreté urbaine.

DETTES À HAUT INTÉRÊT

Au Bangladesh, deuxième fabricant mondial de vêtements après la Chine, 4,1 millions de travailleurs ou 2,5% de la population travaillaient dans des usines de confection, dont beaucoup sont désormais fermées. Environ 70% des travailleurs de l'industrie du vêtement de Dacca ont quitté la ville pour retourner dans leurs villages, a déclaré Tuomo Poutiainen de l'Organisation internationale du Travail, bien qu'il ait déclaré que certains d'entre eux sont revenus depuis que certaines usines ont rouvert pour terminer le travail sur les contrats existants.

Les commandes pour juin sont en baisse de 45% par rapport à il y a un an, selon Rubana Huq, présidente de la BGMEA.

"Tous mes rêves sont brisés": un coronavirus écrase l'industrie du vêtement en Asie
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Banesa Begum, une travailleuse de 21 ans licenciée d'une usine de Dacca fabriquant des vêtements pour Zara, entre autres marques, a déclaré qu'elle n'avait rien à envoyer à ses parents, agriculteurs de subsistance du district nord de Rangpur. «Je sais qu'ils meurent de faim», a-t-elle déclaré.

Inditex, le propriétaire de Zara, a déclaré à Reuters qu'il paierait les commandes des fabricants de vêtements, qu'elles soient finies ou en production, selon le calendrier de paiement initial.

Le salaire de Begum a également permis à ses deux jeunes frères d’aller à l’école. «Je ne sais pas comment je vais gérer l’argent pour poursuivre leurs études», a-t-elle déclaré. "Tous mes rêves sont brisés."

Reportage de Thu Thu Aung à Yangon, Ruma Paul à Dacca, Poppy McPherson à Bangkok, Prak Chan Thul à Phnom Penh, Sonya Dowsett à Madrid et James Davey à Londres; Écriture par Poppy McPherson; Montage par Bill Rigby

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