«  Tom Stoppard  » raconte une vie énorme passée en mouvement constant

Le dramaturge juif d’origine tchèque Tom Stoppard est arrivé en Angleterre avec sa famille en 1946, alors qu’il avait 8 ans. Ils avaient réussi à fuir la Tchécoslovaquie avant les nazis et avaient passé des années à Singapour et en Inde. Plus tard, il se qualifiera de «tchèque rebondi».

Stoppard s’est rendu en Angleterre, son pays d’adoption. Il a été impressionné par ses valeurs, en particulier la liberté d’expression. Il était aussi impressionné par l’un de ses sports: le cricket.

Il a joué à l’école (Stoppard a sauté l’université) et, une fois qu’il a trouvé le succès au théâtre, dans l’équipe de Harold Pinter à Londres, les Gaieties. Leur rival était une équipe du journal The Guardian. Pinter était un ogre sur le terrain. Il a présidé, a déclaré Stoppard, «comme un maître des années 1930 d’une école préparatoire. Stoppard était le gardien du guichet, élégant dans d’énormes gants Slazenger rouge vif.

Stoppard n’est pas un dramaturge autobiographique. Mais son obsession pour le cricket a conduit à l’un des grands moments de son travail. Sa pièce «The Real Thing» (1982) porte sur le théâtre, les relations et la politique – un personnage est une actrice, un autre tente d’aider à libérer un soldat écossais emprisonné pour avoir brûlé une couronne commémorative lors d’une manifestation. La pièce comprend ce qui est devenu connu sous le nom de discours de cricket-bat, dont voici un extrait:

«Ce truc ici, qui ressemble à un club en bois, est en fait plusieurs morceaux de bois particulier astucieusement assemblés d’une certaine manière pour que le tout soit suspendu, comme une piste de danse. C’est pour frapper des balles de cricket avec. Si vous faites les choses correctement, la balle de cricket parcourra 200 mètres en quatre secondes, et tout ce que vous avez fait est de lui donner un coup comme de faire tomber le haut d’une bouteille de stout, et elle fait un bruit comme une truite qui prend une mouche … (Il fait claquer sa langue pour faire du bruit.) »

La manière dont la batte de cricket tape sur une balle et la fait naviguer sur une distance improbable devient, entre les mains de Stoppard, une métaphore de l’écriture. Aucun dramaturge vivant n’a si régulièrement fait ce beau (claque sa langue pour faire du bruit) sonner.

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[ Read Charles McGrath’s profile of Hermione Lee. ]

L’adjectif «Stoppardian» – pour employer un esprit élégant tout en répondant à des préoccupations philosophiques – est entré dans l’Oxford English Dictionary en 1978. Ses pièces sont des arbres dans lesquels il grimpe, précairement, sur chaque membre. Ces arbres se balancent. Il y a de l’électricité dans l’air, comme avant un orage d’été.

Les pièces les plus connues de Stoppard incluent «Rosencrantz et Guildenstern Are Dead», «The Real Thing», «Arcadia» et «The Coast of Utopia». (Son plus récent, «Leopoldstadt», est fermé à Broadway, pour l’instant, à cause de Covid-19.) Il a co-écrit le scénario de «Shakespeare in Love» et a écrit ou travaillé sur des dizaines d’autres scénarios de films. Il a écrit un roman et des tas de scripts pour la radio et la télévision.

Aujourd’hui âgé de 83 ans, il mène une vie énorme. Dans la nouvelle biographie astucieuse et faisant autorité, «Tom Stoppard: Une vie», Hermione Lee résout tout sur la page. Parfois, vous sentez qu’elle poursuit un renard dans une forêt. Stoppard est constamment en mouvement – traversant l’Atlantique dans les deux sens, s’occupant des nombreuses reprises de ses pièces, faisant tourner les assiettes, agitant au nom des dissidents, des artistes et des prisonniers politiques en Europe de l’Est, donnant des conférences, acceptant des récompenses, retouches scripts, donner des soirées somptueuses, entretenir des amitiés avec Pinter, Vaclav Havel, Steven Spielberg, Mick Jagger et d’autres. Ça a été une vie charmée, vécue par un homme charmant. Grand, fringant, aux grands yeux, aux cheveux hirsutes; aux femmes Stoppard a été un programme de stimulation de la marche.

Il y a eu une biographie précédente de Stoppard, par Ira Nadel, publiée en 2002. Lee dit que Stoppard «ne l’a pas lu. Elle doit prendre sa parole.

Lee est un biographe important qui a écrit la vie scrupuleuse de Virginia Woolf, Edith Wharton, Willa Cather et Penelope Fitzgerald. Son livre de Stoppard est estimable mais d’une longueur grinçante; il monte parfois bas dans l’eau. Les sections qui détaillent les recherches de Stoppard pour ses pièces peuvent sembler interminables, comme si Lee nous avait entraînés dans la bibliothèque avec lui et nous avait donné un crayon tronqué. Comme beaucoup d’entre nous pendant la pandémie, «Tom Stoppard: Une vie» pourrait perdre 15 pour cent de son poids corporel.

Lee possède une pelle tranchante, mais ne venez pas ici pour la saleté. Stoppard est depuis longtemps un incontournable des tabloïds en Angleterre; le projecteur sur ses relations devenait parfois un projecteur. Mais Lee fait valoir que les gens, même ses ex-épouses, qui sont au nombre de deux, le trouvent décent. Il est resté fidèle à de vieux amis. C’est un père de famille qui a gardé la porte de son bureau ouverte à ses enfants. Il a gardé le même agent et éditeur pendant des décennies.

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Crédit…John Cairns

Comment a-t-il tout fait? Je suis avec Antonia Fraser, qui a écrit dans «Must You Go?», Un mémoire de ses années avec Pinter, qu’elle adore entendre les détails du métier d’écrivain, «comme les cannibales mangent le cerveau des hommes intelligents pour devenir plus intelligents. « 

Tout d’abord, Stoppard fait un glissement de terrain de recherche d’actualité avant de commencer à écrire. Deuxièmement, il a besoin de cigarettes. Lee dit qu’il alignait parfois des allumettes sur son bureau et se disait qu’il n’arrêterait pas d’écrire tant qu’il n’aurait pas allumé 12. Il ne boit pas beaucoup; cela a aidé. Bien qu’il ait eu des bureaux spacieux pour travailler, il préfère écrire à la table de la cuisine, tard dans la nuit, après que tout le monde se soit couché.

Il écoutera de manière obsessionnelle une chanson tout en travaillant. Il a écrit l’une de ses premières pièces sur «Ol ‘Riley» de Leadbelly. Il a écouté «Like a Rolling Stone» et «Subterranean Homesick Blues» de Bob Dylan tout en écrivant «Rosencrantz and Guildenstern» et «Mother» de John Lennon en écrivant la pièce «Jumpers».

Il aimait prendre le petit déjeuner tous les matins avec sa famille (il a quatre enfants), avec une pile de journaux. Quand dort-il? Lee mentionne une sieste occasionnelle au coucher du soleil.

Lee suit l’arc de la politique de Stoppard au fil du temps. La plupart des gens se tournent vers la droite en vieillissant; Stoppard est allé dans l’autre sens. L’une des raisons pour lesquelles ce livre divertit est que Stoppard a eu une opinion sur presque tout, et généralement ces opinions sont spirituelles.

Il pense, par exemple, que l’art naît de la difficulté et du talent. «Une compétence sans imagination», dit l’un de ses personnages, «est de l’artisanat et nous donne de nombreux objets utiles tels que des paniers de pique-nique en osier. L’imagination sans compétence nous donne de l’art moderne. (Le nom du personnage est Donner, et Stoppard a dit: « Donner c’est moi. »)

Stoppard est un lecteur maniaque qui collectionne les premières éditions d’écrivains qu’il admire. Interrogé sur l’émission de radio de la BBC «Desert Island Discs» en 1984 pour choisir le seul livre qu’il apporterait sur une île déserte, il a répondu: «Inferno» de Dante dans une version double italien / anglais, afin qu’il puisse apprendre une langue tout en lisant un coup de coeur. Son idée d’une bonne mort, dit-il, serait de faire tomber une étagère sur lui, le tuant instantanément, en lisant.