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Au siège de l'Organisation mondiale de la santé, le nombre sans cesse croissant de personnes infectées par l'épidémie de coronavirus a alarmé le président du Comité international olympique (CIO), Thomas Bach.

La tendance haussière antérieure à l'organisation des Jeux plus tard cette année, qui avait été montrée par Bach, le Premier ministre japonais Shinzo Abe et les organisateurs de Tokyo 2020, a montré ses premières fissures alors que le nombre de nations olympiques touchées par la pandémie mondiale commençait à monter en flèche.

Les yeux de Bach ont été attirés par les données de l'Afrique alors que le continent est devenu le dernier à ressentir toute la force de la pandémie.

Ce dimanche matin, l'ancien tireur allemand a convoqué une réunion d'urgence de la commission exécutive du CIO pour plus tard dans la journée.

La réunion devait être composée de Bach, de quatre vice-présidents et de 10 autres membres, dont l'ancien sauteur de poteau Sergey Bubka et Kirsty Coventry, la nageuse la plus décorée d'Afrique avec sept médailles olympiques et maintenant la ministre des Sports de son Afrique du Sud.

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Après avoir été accusé d'avoir enfoui sa tête dans le sable alors que pratiquement tous les autres grands événements sportifs étaient annulés, le CIO discutait maintenant activement du report.

Bach avait déjà parlé au président de Tokyo 2020, Yoshiro Mori, un homme qui avait l'oreille d'Abe. Toutes les parties ont clairement indiqué que l'annulation n'était pas une option mais le mot P redouté – le report – était désormais très présent sur la table.

À la fin de la réunion du conseil exécutif, Bach a appris de "nouvelles informations alarmantes" selon lesquelles le virus s'était propagé aux îles d'Océanie, avec une série de restrictions de voyage imposées dans de nombreuses nations olympiques.

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Les coups continuaient à venir épais et rapides. Bach a reçu une lettre du président du monde d'athlétisme, Sebastian Coe, avec qui le chef du CIO remonte à plusieurs années.

"Je vous écris pour demander que les Jeux soient déplacés", a déclaré Coe. "Personne ne veut voir les Jeux Olympiques reportés mais, comme je l'ai dit publiquement, nous ne pouvons pas organiser l'événement à tout prix, certainement pas au détriment de la sécurité des athlètes, et une décision sur les Jeux Olympiques doit devenir très évidente très rapidement."

"Je crois que le moment est venu et nous devons à nos athlètes de leur donner du répit là où nous le pouvons."

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Échoué au Nouveau-Mexique

L'effet domino a pris de l'ampleur lorsque le Canada est devenu le premier pays à retirer officiellement ses équipes de Tokyo 2020, informant le monde de son intention dans un communiqué intitulé «Reportez aujourd'hui pour conquérir demain».

Le lendemain, l'Australie a emboîté le pas en disant qu'elle avait dit à ses athlètes de se préparer pour les Jeux de 2021, tandis que les athlètes britanniques s'entraînant à l'étranger étaient rappelés par le ministère britannique des Affaires étrangères.

Tokyo 2020: les 48 heures qui ont secoué les JO
Pour Alistair Brownlee, double champion olympique, cela signifiait la fin brutale d'un camp d'entraînement qui devait durer jusqu'à la fin avril au Nouveau-Mexique.

Pour le triathlète et son frère Jonny, deux fois médaillé lors des deux derniers Jeux derrière lui, il n'y avait pas d'autre choix que de réserver un vol de retour pour le lendemain.

Jusque-là, ils s'étaient entraînés comme si les Jeux allaient de l'avant, l'idée étant qu'une base d'entraînement déserte pourrait être un endroit plus sûr.

"C'était le meilleur endroit pour s'entraîner, mais nous équilibrions cela avec le souci que si nous restions une semaine de plus, nous ne pourrions pas rentrer chez nous pendant trois ou même six mois", Alistair Brownlee, fils de médecins travaillant pour aider à combattre l'épidémie de coronavirus, a déclaré à CNN.

Plus tôt ce lundi matin en Europe, le Dr Tedros Adhanom Ghebreyesus avait appelé les dirigeants du G20 à faire face à l'accélération de la pandémie mondiale.

C'est à ce moment-là que le CIO a fait les premiers pas pour reporter les Jeux, prévenant qu'une telle position serait prise dans l'appel prévu entre Bach et Abe à 11 heures, heure de Lausanne, mardi.

Avant cela, les États-Unis, sans doute la nation olympique la plus puissante du monde, ont joué leur rôle, affirmant qu'un report était la seule option.

Avant même que l'appel entre Bach et Abe ne commence, le diffuseur japonais NHK a rapporté que le Premier ministre japonais proposait un report des Jeux – impensable il y a à peine quelques semaines – jusqu'en 2021.

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Scandale de corruption politique

Le CIO est en quelque sorte un club privé – bien qu'il supervise le plus grand événement sportif du monde – mais le report n'était pas une décision qu'il pouvait se permettre de prendre unilatéralement.

Le CIO était préoccupé par le fait que s'il retirait la fiche, il serait considéré comme une rupture de contrat, mettant effectivement la tête de l'organisation sur le bloc en termes d'impact financier, ce que l'un des plus grands avocats mondiaux du sport, John Mehrzad, pourrait "rencontrer les milliards avec les droits TV, les droits des fournisseurs, la perte économique des hôtels, la liste est longue. "

Et qu'en est-il des obligations du gouvernement japonais? Mehrzad fait valoir que les ramifications plus larges du report ne font que commencer à se produire.

"Il est insondable de ne pas penser que les implications financières et juridiques sont au premier plan pour le CIO et le Japon à cet égard", a-t-il ajouté. "Ça va être tellement compliqué et difficile, ce sont des chiffres paralysants."

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Pour Abe, il y a aussi des conséquences politiques.

Les Jeux olympiques offrent souvent un moment pour rassembler une nation, mais après la conversation de mardi avec Bach, le Premier ministre japonais savait que le report était devenu la seule option, mais potentiellement préjudiciable sur les plans politique, financier et juridique.

Alistair Brownlee a reçu la nouvelle au Nouveau-Mexique avant de se précipiter à l'aéroport.

"J'ai été vraiment déçu mais il y a eu aussi du soulagement", a déclaré Brownlee à CNN Sport. "Pour moi, le décalage d'une année ne fait pas trop de différence, même si logiquement je vais avoir un an de plus, donc ça pourrait être plus difficile.

"Mais c'est difficile pour les jeunes athlètes de construire pendant huit ans pour les premiers Jeux. Si cela m'était arrivé à Londres 2012 (ses premiers Jeux et sa première médaille d'or), cela aurait eu un effet énorme. Avec deux Jeux Olympiques, cela me laisse dans un meilleur endroit pour y faire face. "

Pour certains athlètes blessés, l'annonce a été une bénédiction, pour d'autres se préparant à vivre loin des Jeux après 2020, elle a laissé des choix plus difficiles.

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«Énorme puzzle»

Bach et le CIO sont désormais confrontés à un cauchemar logistique potentiel pour réorganiser les Jeux.

"C'est comme un énorme puzzle – chaque pièce doit s'adapter", a déclaré Bach mardi. "Si vous sortez une pièce, tout le puzzle est détruit. Tout doit se réunir.

"Nous n'avons pas de plan mais nous sommes convaincus que nous pouvons assembler un beau puzzle et avoir de merveilleux Jeux Olympiques."

Lorsqu'ils ont officiellement annoncé le report, Bach et Abe ont déclaré que "la flamme olympique pourrait devenir la lumière au bout du tunnel dans lequel le monde se trouve actuellement".

La flamme olympique pourrait continuer de brûler, mais Bach a eu du mal à lutter contre les incendies ces derniers jours.

Interrogé mercredi sur le fait qu'il avait personnellement des regrets quant à la gestion de la crise et a donc envisagé par la suite de démissionner de son poste, Bach a simplement répondu: "Non".

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