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(Reuters) – Un juge fédéral a rejeté les efforts de Tesla Inc. pour rejeter les allégations de deux anciens travailleurs selon lesquelles l'usine de voitures électriques de Californie où ils travaillaient était un foyer d'hostilité raciale, ouvrant la voie à un éventuel procès.

Tesla doit faire face à un procès pour racisme à l'usine de Californie

PHOTO DE DOSSIER: Les compresseurs Tesla sont montrés à une station de charge à Santa Clarita, Californie, États-Unis, le 2 octobre 2019. REUTERS / Mike Blake

Dans une décision rendue lundi, le juge de district américain William Orrick à San Francisco a trouvé des questions ouvertes quant à savoir si Owen Diaz et son fils Demetric Di-az étaient confrontés à un «harcèlement racial sévère et généralisé» en 2015 et 2016 à l'usine de Tesla dans la banlieue de Fremont, qui emploie plus de 10 000 personnes.

Les plaignants, qui sont noirs, ont déclaré avoir été soumis à des épithètes raciales répétées des dizaines de fois, ainsi qu'à des caricatures racistes, et que les superviseurs se sont engagés ou n'ont pas fait grand-chose pour arrêter le racisme.

Orrick a déclaré que Diaz pouvait poursuivre les allégations selon lesquelles Tesla avait autorisé et n'avait pas pris de mesures raisonnables pour mettre fin au harcèlement racial.

Il a déclaré que des dommages-intérêts punitifs pourraient être disponibles si Tesla devait avoir connaissance du harcèlement et l'avoir "ratifié", même si seuls des travailleurs de niveau inférieur étaient directement impliqués.

"Le n-mot est peut-être le discours racial le plus offensant et inflammatoire en anglais, un mot expressif de haine raciale et de sectarisme", a écrit Orrick. "Cette affaire sera jugée."

Un procès est prévu pour le 11 mai 2020.

Tesla et ses avocats n'ont pas immédiatement répondu aux demandes de commentaires.

L'entreprise basée à Palo Alto, en Californie, a fait face à de multiples poursuites pour harcèlement racial, mais n'est pas le seul constructeur automobile à faire face à de telles réclamations ces dernières années.

En 2017, Ford Motor Co a accepté de payer jusqu'à 10,1 millions de dollars pour régler une enquête fédérale sur le harcèlement présumé dans deux usines de Chicago.

Tesla a déclaré dans des documents judiciaires qu'elle "n'avait pas hésité" à lutter contre les abus raciaux à l'usine de Fremont, et qu'il n'y avait aucune preuve "d'oppression, de malveillance ou de fraude".

Orrick a également déclaré que Diaz pourrait intenter une action contre une agence de recrutement qui l'avait affecté à l'usine et une liaison entre Tesla et cette agence.

Lawrence Organ, l'avocat des plaignants, a déclaré que ses clients demandaient des dommages et intérêts «dans les millions» de dollars.

"Tesla n'envoie pas de message interdisant ce type de conduite sur le lieu de travail", a-t-il déclaré lors d'une interview.

Owen Diaz a déclaré qu'il a travaillé chez Tesla pendant 11 mois en tant qu'opérateur d'ascenseur, tandis que Demetric Di-az a passé deux mois en tant qu'associé de production.

Les allégations incluaient une affirmation selon laquelle le superviseur de Diaz a admis avoir dessiné une caricature «d'une personne au visage noir avec un os dans les cheveux» et sous-titré «booo», soi-disant abréviation de «jigaboo».

"Vous ne pouvez pas faire de blague", a déclaré Diaz au superviseur.

L'affaire est Di-az et al contre Tesla Inc et al, U.S. District Court, Northern District of California, no 17-06748.

Reportage de Jonathan Stempel à New York; édité par Grant McCool

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