Taxi! À l’aéroport – par avion, s’il vous plaît.

Cet article fait partie de notre série sur l’avenir des transports, qui explore les innovations et les défis qui affectent la façon dont nous nous déplaçons dans le monde.


C’est la fin de l’après-midi à Manhattan et vous avez un vol à prendre à l’aéroport international Kennedy. Au lieu de rester assis pendant deux heures dans la circulation aux heures de pointe, vous faites un court trajet jusqu’à un parking à proximité où vous montez à bord d’un avion électrique qui décolle verticalement du toit et vous dépose à Kennedy 20 minutes plus tard pour à peu près le même prix qu’un covoiturage fantaisie. Vous effectuez votre vol à temps.

Bien que ce scénario puisse sembler tiré par les cheveux, plusieurs entreprises affirment qu’elles sont sur le point de pouvoir proposer des avions électriques sûrs, bon marché et propres qui peuvent aider les passagers à parcourir des distances comprises entre deux et 150 milles sans avoir besoin d’une piste conventionnelle. Les experts publics et privés pensent que la technologie pourrait devenir un marché massif qui contribuerait à réduire les embouteillages et à modifier la façon dont les gens se déplacent dans les principales zones métropolitaines.

Alors que les voyages aériens urbains sont actuellement hors de portée pour la plupart des clients (pensez à Uber Copter), les améliorations apportées à la technologie des batteries ont fait baisser le coût du développement d’avions électriques viables pour le transport urbain de passagers. Ces entreprises parient qu’elles peuvent apporter aux masses les transports aériens urbains et régionaux électriques et ont développé de nouveaux avions pour concourir pour une part de ce marché naissant au cours des prochaines années.

« Nous voulons créer quelque chose qui soit disponible pour beaucoup de gens, qui puisse faire le travail d’un train à grande vitesse sans nécessiter l’infrastructure », a déclaré Daniel Wiegand, directeur général et fondateur de Lilium Air Mobility, basé en Allemagne. « Nous ne serons pas au prix d’un billet de train à grande vitesse en Allemagne le premier jour, mais si nous n’y arrivons pas d’ici 15 ans, je considérerais notre mission comme un échec. »

Les constructeurs affirment que ces avions électriques présentent de nombreux avantages par rapport aux avions conventionnels et en particulier aux hélicoptères, qui sont coûteux à entretenir et à piloter, bruyants et comportent des risques pour la sécurité, comme le montre l’accident qui a tué Kobe Bryant et huit autres passagers.

Le nouvel avion électrique utilise un cinquième de l’énergie des hélicoptères conventionnels. Contrairement aux aéronefs à voilure fixe traditionnels, ils n’auront pas besoin de pistes pour décoller et atterrir. Contrairement aux hélicoptères, ils seront largement inaudibles depuis le sol et auront plusieurs rotors et systèmes de secours, ce qui les rendra beaucoup plus sûrs.

Adam Goldstein, co-directeur général de Archer Aviation, a déclaré que son entreprise espère proposer des tarifs de l’ordre de trois à quatre dollars par mile parcouru. Cela ferait le trajet de Manhattan à Kennedy, généralement 17 miles, entre 50 $ et 80 $. Plusieurs experts ont prédit que le prix des vols régionaux serait à peu près le même que celui du service de voitures de luxe Uber Black.

« Le coût le plus élevé est celui des batteries », a déclaré M. Goldstein, qui sont « chers, mais deviennent moins chers tous les jours ». (Il a refusé d’être plus précis sur l’approvisionnement et le coût de la batterie.)

Plusieurs entreprises, dont Lilium et Archer, se sont démarquées dans un domaine encombré pour leur technologie et leur capacité à lever des capitaux. Aucun ne se contente de fabriquer simplement des véhicules ; tous cherchent à la fois à développer des avions et à fournir un service de bout en bout, combinant les rôles traditionnels des avionneurs comme Boeing et des compagnies aériennes comme Delta.

Plusieurs experts ont crédité Tesla et d’autres constructeurs automobiles qui se sont lancés sur le marché de l’électricité pour avoir réduit le coût des batteries. Les constructeurs traditionnels comme Hyundai augmentent également leurs investissements dans les avions électriques, avec l’espoir de mettre un avion en service en 2028.

Les acteurs les plus établis dans cet espace, comme Joby Aviation et Volocopter, promettent d’avoir des avions en service d’ici 2024, un objectif ambitieux qui dépendra en grande partie de l’obtention de l’approbation réglementaire.

Le domaine d’investissement le plus important concerne les véhicules électriques qui décollent et atterrissent verticalement, comme les hélicoptères ou les jets Harrier. Connus sous le nom de décollage et atterrissage verticaux électriques ou eVTOL, ces avions peuvent généralement accueillir entre deux et 10 passagers et peuvent parcourir jusqu’à 200 milles, ce qui les rend parfaitement adaptés pour traverser une zone métropolitaine ou relier deux villes.

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