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SEOUL (Reuters) – Mercredi est le jour J pour le service sud-coréen Tada, un succès retentissant depuis son lancement il y a un peu plus d'un an, alors qu'il se prépare à un verdict qui pourrait potentiellement mettre fin à son ambitieux trajet dans l'un des pays du monde. économies les plus technophiles.

Dans un court laps de temps depuis le début des services à la fin de 2018, Tada a gagné 1,7 million d'utilisateurs en profitant de la demande croissante et du muscle de financement de son bailleur de fonds japonais SoftBank Group Corp.

Pourtant, la conduite de Tada n'a pas été sans heurts, car elle s'est heurtée à des réglementations de plus en plus strictes dans un marché qui a été particulièrement désagréable avec les applications de grêle et un hall de taxi qui est une force politique hors normes.

Les procureurs ont demandé des peines de prison d'un an pour les dirigeants de Tada et sa société mère pour violation des lois sur les transports, le verdict étant attendu mercredi matin.

La Corée du Sud restreint les déplacements en voiture uniquement aux taxis autorisés et interdit l'utilisation de voitures particulières à cette fin. Tada a exploité une règle qui autorise la location de 11 places avec chauffeur pour exploiter ses services de transport en commun, mettant en colère le hall des taxis et les régulateurs.

Si le verdict de mercredi va à l'encontre de Tada, cela pourrait soulever l'obstacle à de nouveaux investissements par SoftBank, qui a déjà décidé de reporter indéfiniment les plans d'un financement de 500 millions de dollars par son Vision Fund.

Les discussions entre Tada et SoftBank sur le financement supplémentaire ont échoué après qu'un législateur du parti au pouvoir a proposé une révision de la loi en octobre pour restreindre davantage les services de Tada, a déclaré une source au courant de la question.

"Le projet de loi n'était pas attendu du tout, ce n'était même pas dans notre pire scénario", a déclaré à Reuters Lee Jae-woong, entrepreneur et chef de la société mère de Tada, Socar, refusant de divulguer les détails des discussions avec les investisseurs.

Les investisseurs pourraient être rebutés car «la Corée du Sud peut être considérée comme un pays où une réglementation inattendue peut soudainement rendre une entreprise impossible à exploiter», a-t-il déclaré.

À l'échelle mondiale, les services d'accompagnement dirigés par Uber ont connu une ascension cahoteuse avec les régulateurs. Uber a du mal à renouveler sa licence auprès de l'autorité des transports de Londres, tandis qu'un juge américain a refusé sa demande d'empêcher une loi californienne du travail de prendre effet ce mois-ci.

En Corée du Sud, une puissance informatique mondiale avec le taux de pénétration des smartphones le plus élevé au monde, l'activité de transport en commun d'Uber a été réduite en 2015, deux ans après son lancement, avec une législation interdisant l'utilisation du service de transport en commun par les voitures privées à la suite des protestations acharnées du taxi hall. Uber propose désormais des services limités.

"Si vous essayez d'emprisonner ceux qui rêvent d'innovation et de créer des lois qui interdisent l'innovation, la société n'ira pas de l'avant", a écrit Lee dans un article sur Facebook dimanche.

La société mère de Tada, Socar et SoftBank, a refusé de confirmer tout détail sur le plan de financement par Vision Fund, ou de commenter l'affaire.

MAUVAIS SERVICE

Tada, qui signifie «rouler» en coréen, a été un succès précoce parmi les cyclistes qui, selon une enquête privée, en avaient assez du mauvais service de taxi. Certains chauffeurs refusent les clients aux heures de pointe.

Outre SoftBank Ventures, des sociétés de capital-investissement et de capital-risque ont soutenu la société à hauteur d'environ 161 milliards de wons (135,29 millions de dollars) depuis 2018.

"Tada doit … proposer des alternatives spécifiques pour la coexistence avec les taxis", a déclaré en décembre le responsable du ministère des Transports, Kim Sang-do.

Mais Lee, qui n'aimait pas les projecteurs auparavant, s'est prononcé à plusieurs reprises sur Facebook contre le nouveau projet de loi et les règlements, notant l'engagement du président Moon Jae-in à favoriser les startups innovantes dans le pays dominé par de grands conglomérats tels que Samsung et Hyundai.

Son franc-parler inhabituel, rare dans les entreprises coréennes, l'a mis en désaccord avec les décideurs.

"Sans la publication de (Lee) sur Facebook, je pense que (Tada) aurait déjà fermé", a déclaré une source de start-up qui connaît Lee personnellement.

(1 $ = 1190,0800 won)

Reportage de Joyce Lee et Hyunjoo Jin; rapports supplémentaires de Sam Nussey à Tokyo; Montage par Jack Kim & Shri Navaratnam

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