Sur Snake Island, la défiance ukrainienne conduit au retrait russe

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Le 24 février, jour du début de l’invasion de l’Ukraine par la Russie, un petit groupe de gardes-frontières ukrainiens a pris une position provocante contre un navire de guerre russe qui tentait de capturer leur île rocheuse.

“Je suis un navire de guerre russe”, a tonné une voix de la mer, selon un enregistrement posté par le Point de presse ukrainien Ukrayinska Pravda. La voix a appelé les gardes ukrainiens à se rendre ou « vous serez bombardés ».

La réponse désormais célèbre : « Navire de guerre russe, va te faire foutre ».

Les Russes ont ouvert le feu.

L’Ukraine a d’abord déclaré que ses gardes sur Snake Island, un petit morceau de terre à environ 25 miles au large de la côte sud-est de l’Ukraine, avaient été tués. Il est apparu plus tard, cependant, qu’au moins certains avaient été faits prisonniers. Roman Hrybov, le soldat ukrainien qui aurait insulté les Russes, a été publié lors d’un échange de prisonniers en mars et a reçu une médaille pour sa bravoure.

Sur l’île aux serpents en Ukraine, un dernier combat provocateur contre les forces russes

La nouvelle de l’échange verbal salé entre les forces russes à bord du Moskva et les gardes de Snake Island a ricoché dans le monde entier. Il a été invoqué dans les mèmes Internet, sur des T-shirts et dans discours sur le parquet du Sénat américain. L’Ukraine a lancé une commémoration timbre-poste représentant un soldat ukrainien, arme baissée et majeur levé, debout devant un navire de guerre qui approche.

Le juron est devenu un cri de ralliement pour les Ukrainiens et leurs alliés internationaux – un symbole de la volonté des combattants ukrainiens de faire face à l’agression russe.

Quatre mois plus tard, la guerre continue d’infliger un lourd tribut. Mais Snake Island, au moins, est de retour entre les mains des Ukrainiens.

Des responsables russes et ukrainiens ont reconnu jeudi que les forces russes avaient quitté l’île, appelée Zmiinyi en ukrainien, après avoir occupé pendant des mois l’avant-poste stratégique de la mer Noire. Cependant, ils ont offert des récits très différents des événements qui ont conduit à ce résultat.

La Russie a qualifié son retrait de Snake Island de “geste de bonne volonté” à un moment où Moscou fait face à une colère mondiale pour avoir entravé les exportations de céréales de l’Ukraine, qui sont essentielles pour atténuer une crise alimentaire mondiale. L’île, qui ne couvre que 0,06 mile carré, se trouve sur une voie de navigation majeure et un point d’accès au port clé d’Odessa. Le ministère russe de la Défense a déclaré dans un communiqué que ses forces avaient « accompli les tâches qui leur avaient été assignées » sur l’île.

“[We] a démontré à la communauté mondiale que la Fédération de Russie n’interfère pas avec les efforts de l’ONU pour organiser un corridor humanitaire pour l’exportation de produits agricoles depuis le territoire de l’Ukraine », a déclaré le ministère.

L’Ukraine a offert une histoire différente. Un bombardement d’artillerie, de roquettes et de frappes aériennes ukrainiennes ce mois-ci a forcé les Russes à se retirer, a écrit Valery Zaluzhny, commandant en chef des forces armées ukrainiennes, dans un message sur Facebook. Il a partagé des séquences vidéo de missiles frappant l’île et les eaux environnantes. L’Ukraine a pilonné l’île pendant des jours et le ministère ukrainien de la Défense a déclaré plus tôt cette semaine qu’il y avait éliminé les systèmes antiaériens russes. La Russie, quant à elle, a nié que ses systèmes avaient été détruits.

Les forces russes ont tenté en vain de contrecarrer l’assaut avec des attaques nocturnes d’avions de chasse sur la côte de la région d’Odessa, le commandement sud de l’armée ukrainienne dit sur Facebook. Alors que l’opération militaire ukrainienne se poursuivait, les troupes russes restées sur l’île ont “évacué à la hâte” la garnison sur deux vedettes rapides, ajoute le communiqué.

“Sur Serpent [Island] il n’y a plus de Russes », a déclaré Andriy Yermak, chef de cabinet du président ukrainien Volodymyr Zelensky. a écrit sur Télégramme. “Les forces armées ukrainiennes ont mené une merveilleuse opération et les ont assommées.” Il a ajouté, insérant un émoji du drapeau ukrainien : « Tout sera [Ukraine].”

Des images satellites prises jeudi matin par Maxar Technologies et fournies au Washington Post montrent de la fumée s’élevant de la partie nord de Snake Island alors que les structures brûlent.

Zaluzhny a remercié les combattants de la région d’Odessa “qui ont pris un maximum de mesures pour libérer une zone stratégiquement importante de notre territoire”. Il a fait l’éloge des constructeurs et des fabricants de l’obusier automoteur Bohdana, “qui a joué un rôle important dans la libération de l’île”.

Il a également remercié les alliés étrangers pour les armes qui ont aidé le combat. Le ministère britannique de la Défense a déclaré le 21 juin que les forces ukrainiennes avaient utilisé avec succès Des missiles anti-navires Harpoon fournis par l’Occident pour couler un remorqueur russe en route pour livrer des armes et du personnel à Snake Island.

Le retrait des troupes russes jeudi a suscité des réactions jubilatoires en Ukraine et dans le monde.

« BOUM ! Plus de troupes russes sur l’île aux serpents », a tweeté Yermak.

« Félicitations aux guerriers ukrainiens pour votre libération de Snake Island ! Michael McFaul, ambassadeur américain en Russie sous l’administration Obama, tweeté.

Stratégiquement, le retrait des forces russes de l’île signifie que Moscou perd une base de la mer Noire à partir de laquelle ses forces pourraient menacer d’importantes voies maritimes le long de la côte ukrainienne au sud vers la Roumanie. Kyrylo Budanov, chef du renseignement de défense ukrainien, a déclaré en mai que celui qui contrôle Snake Island contrôle “la surface et dans une certaine mesure la situation aérienne dans le sud de l’Ukraine”. CNN a rapporté.

“L’expulsion par l’Ukraine des forces russes de Snake Island est une réalisation importante pour Kyiv et une défaite importante pour la Russie”, a déclaré jeudi Mason Clark, chef de l’équipe russe à l’Institut pour l’étude de la guerre. “Il est peu probable que les forces ukrainiennes réoccupent elles-mêmes Snake Island, mais elles n’en ont pas besoin – elles avaient besoin d’en faire sortir les Russes, et elles l’ont fait.”

Néanmoins, la Russie n’a pas levé son blocus naval – et elle peut toujours menacer les navires naviguant vers Odessa avec sa flotte de la mer Noire et ses systèmes d’armes anti-navires terrestres en Crimée et dans d’autres parties du sud de l’Ukraine, a déclaré Clark. On ne sait pas non plus si l’Ukraine enverra des troupes sur l’île.

Pour l’Ukraine, la retraite russe de Snake Island peut s’avérer plus significative en tant que victoire symbolique.

Les Ukrainiens ont eu leur première dose de vengeance pour la prise de contrôle de l’île par la Russie en avril, lorsque l’Ukraine a coulé le Moskva. En plus d’être le navire incriminé dans l’impasse originale de Snake Island, c’était le navire amiral de la flotte russe de la mer Noire et un atout maritime irremplaçable dans la mer Noire. Le Post a rapporté en mai que les États-Unis avaient fourni à l’Ukraine les renseignements qui avaient aidé Kyiv à l’attaquer et à la couler.

Le ministère ukrainien de la Défense a clairement indiqué jeudi qu’il considérait le vol russe sous les bombardements ukrainiens comme une récompense.

«Le commandement opérationnel sud confirme que les occupants russes ont quitté l’île aux serpents. Ils ne pouvaient pas supporter le temps – le sol brûlait sous leurs pieds, la mer bouillait, l’air était trop chaud », a déclaré le ministère. tweeté. “Les navires de guerre russes du PS vont vous faire foutre!”

David L. Stern à Kyiv, Mary Ilyushina à Riga, en Lettonie, et Adela Suliman à Londres ont contribué à ce rapport.