Stacey Abrams combat les vents contraires de Washington dans le match revanche de la Géorgie

ATLANTA – Lorsque Teaniese Davis a appris que Stacey Abrams organisait un événement public mardi matin, elle s’est précipitée vers un parking d’église regorgeant de deux douzaines de caméras et de membres des médias, dans l’espoir d’apercevoir l’un des démocrates les plus célèbres de Géorgie.

“Les gens savent qui elle est”, a déclaré Mme Davis, qui travaille dans la recherche en santé publique, à propos du candidat démocrate de son État au poste de gouverneur. “Beaucoup de gens sont convaincus de qui elle est.”

Les républicains sont également achetés par Mme Abrams. Alors même qu’ils se sont battus entre eux dans de vigoureuses batailles primaires, Mme Abrams a figuré en bonne place dans les publicités et les débats du GOP en tant que symbole puissant de la menace de l’ascendance démocrate dans l’État.

Maintenant, alors que Mme Abrams se précipite dans une élection générale contre le gouverneur Brian Kemp dans ce qui sera l’une des courses de gouverneurs les plus surveillées du pays, sa candidature offrira un test saisissant d’une question importante à laquelle sont confrontés les candidats démocrates cette année. Dans quelle mesure des marques personnelles clairement définies et distinctives peuvent-elles résister aux vents contraires stupéfiants auxquels est confronté le Parti démocrate, alors que les républicains cherchent à nationaliser les campagnes de mi-mandat à chaque tournant ?

Mme Abrams et M. Kemp sont techniquement dans un match revanche, mais leur course se déroule dans un climat politique très différent de celui de 2018, lorsque Mme Abrams a électrisé les démocrates alors qu’elle se disputait pour devenir la première femme noire gouverneure du pays. Mme Abrams a consolidé son statut de star nationale même après une courte défaite, tandis que son parti, soutenu par l’opposition à l’ancien président Donald J. Trump, a continué à reprendre la Chambre des représentants. Environ deux ans plus tard, la Géorgie a aidé à fournir la présidence puis la majorité au Sénat aux démocrates, une rupture nette avec la position de longue date de l’État en tant que bastion républicain, et Mme Abrams a été largement reconnue pour avoir aidé à renverser l’État.

Maintenant, la cote d’approbation du président Biden est un frein pour les démocrates comme Mme Abrams, l’inflation a grimpé en flèche, M. Kemp est un titulaire bien établi et M. Trump n’est pas sur le bulletin de vote. Mme Abrams n’est pas seulement une force galvanisante pour les démocrates, elle est devenue une ennemie commune pour les républicains qui tentent d’unir leur parti après des primaires qui divisent.

Cette compétition primaire a contribué à augmenter la participation des républicains mardi. Environ 1,2 million de personnes ont voté lors de la primaire du GOP pour le poste de gouverneur, contre 708 000 personnes qui ont voté pour Mme Abrams, qui était sans opposition. Ces deux chiffres sont en hausse par rapport à 2018, la dernière primaire de mi-mandat, mais la participation républicaine a doublé.

“Nous voyons certainement l’enthousiasme du côté républicain”, a déclaré Jacquelyn Bettadapur, présidente du comité démocratique du comté de Cobb. Mme Bettadapur a dit qu’elle voit un renversement des rôles pour les parties. Après avoir perdu la Maison Blanche en 2016, les démocrates étaient motivés pour organiser un retour.

“C’était une sorte de coup de pied dans le pantalon pour engager et mobiliser les démocrates, ce que nous avons fait”, a-t-elle déclaré, ajoutant que les républicains sont désormais “dans la même situation”.

Mme Bettadapur a souligné que les démocrates étaient également motivés, désignant l’éventuelle annulation par la Cour suprême de Roe v. Wade comme une force potentiellement galvanisante. L’État a une loi, signée par M. Kemp et sur le point d’entrer en vigueur si Roe est renversée, qui interdit les avortements environ six semaines après la conception. Mme Bettadapur a également noté, dans une interview avant la fusillade mortelle dans une école élémentaire du Texas mardi, que les mesures prises par M. Kemp pour assouplir les restrictions sur les armes à feu pourraient être rebutantes pour de nombreux électeurs géorgiens.

La campagne de Mme Abrams mercredi a frappé M. Kemp pour son bilan sur les armes à feu dans une déclaration, attirant l’attention sur une publicité de campagne de 2018 dans laquelle M. Kemp tient un fusil de chasse sur ses genoux et demande à un adolescent qui veut courtiser sa fille de réciter son plateforme de campagne.

“Dans des années, Kemp restera dans les mémoires comme un gouverneur d’un mandat qui a pointé une arme sur un garçon à la télévision”, mentionné Lauren Groh-Wargo, directrice de campagne de Mme Abrams.

Des centaines de supporters de M. Kemp se sont rassemblés au College Football Hall of Fame mardi soir pour célébrer sa victoire. Dans son discours acceptant la nomination du parti, M. Kemp a encouragé ses partisans à s’organiser, leur demandant à tous de passer des appels téléphoniques et de frapper aux portes « comme nous n’avions jamais frappé auparavant » en novembre. Son objectif, a-t-il dit, n’est pas seulement d’être réélu, mais aussi de retarder l’avenir politique de Mme Abrams.

“Vous pouvez voir que le choix sur le bulletin de vote de novembre est limpide”, a-t-il déclaré à la foule au milieu des cris de “quatre ans de plus!” de certains. “La campagne d’extrême gauche de Stacey Abrams pour le poste de gouverneur en 2022 n’est qu’un échauffement pour sa course présidentielle en 2024.”

La campagne de Mme Abrams a refusé de commenter les propos de M. Kemp, mais un porte-parole a confirmé qu’elle avait l’intention de servir un mandat complet en tant que gouverneur si elle était élue.

Mme Abrams, l’ancienne dirigeante de la minorité dans la maison d’État de Géorgie, s’est particulièrement concentrée sur l’engagement d’un plus grand nombre d’électeurs américains noirs, hispaniques et asiatiques dans un État de plus en plus diversifié. Le parti a utilisé la population gonflée de la Géorgie comme tremplin pour ces efforts – les données du recensement montrent que plus d’un million de personnes ont déménagé dans l’État entre 2010 et 2020, la plupart dans les comtés d’un bleu profond de la région métropolitaine d’Atlanta.

“De toute évidence, ils ont recruté beaucoup de nouvelles personnes au cours des quatre dernières années et vous devez leur donner la main pour ce qu’ils ont fait là-bas”, a déclaré Saxby Chambliss, un ancien sénateur de Géorgie, tout en soulignant que ” si les républicains sortent et votent, nous sommes un État rouge.

Parmi les nouveaux défis de Mme Abrams cette année, il y a la constitution d’un dossier contre le gouverneur alors que sa cote d’approbation oscille autour de 50 %. Un sondage Atlanta Journal-Constitution de janvier a révélé que les Géorgiens étaient plus optimistes quant à la direction de l’État que celle de la nation.

Dans un discours récent, Mme Abrams a cité la santé maternelle de la Géorgie, la violence armée et les taux d’assurance maladie. “Je suis fatiguée d’entendre parler d’être le meilleur État du pays pour faire des affaires alors que nous sommes le pire État du pays pour vivre”, a-t-elle déclaré au cours du week-end, une remarque qu’elle a ensuite défendue comme une “livraison inélégante d’une déclaration qui Je continuerai à faire : et c’est que Brian Kemp est un gouverneur raté.

M. Kemp a saisi les commentaires pour se présenter comme un rappel de la Géorgie et a déclaré “c’est pourquoi nous nous battons pour l’âme de notre État”.

Dans sa première vidéo de l’élection générale, Mme Abrams a semblé reconnaître la remarque. “Je vais travailler dur, mais je vais faire des erreurs”, a-t-elle déclaré. “Mais ce qui restera constant, c’est mon engagement envers vous.”

Les démocrates espèrent que les républicains auront du mal à s’unir après une primaire exceptionnellement conflictuelle au cours de laquelle M. Trump a approuvé l’adversaire de M. Kemp, l’ancien sénateur David Perdue – qui a lancé des critiques racistes contre Mme Abrams lors du dernier soupir de sa campagne lundi. Mardi, après une défaite fulgurante, M. Perdue a déclaré que “tout ce que j’ai dit à propos de Brian Kemp était vrai” tout en qualifiant M. Kemp de “bien meilleur choix” que Mme Abrams.

“Il va y avoir des vents contraires nationaux, il y en a toujours”, a reconnu Mme Abrams mardi matin lors d’une conférence de presse. Elle s’est dite convaincue que les électeurs de couleur, en particulier, se rendraient en novembre, mais a ajouté : « Il est de ma responsabilité de leur donner une raison de voter. Et une partie de mon objectif est de m’assurer qu’ils savent que je les vois tous, que je les entends et que je représenterai toute la Géorgie.

Les démocrates nationaux, eux aussi, restent engagés autour de sa course : elle avait une collecte de fonds à New York prévue mercredi, en fait le premier jour de sa campagne pour les élections générales.

“Une victoire de Stacey en Géorgie va cimenter la Géorgie non seulement en tant que champ de bataille, mais en tant que Nouveau Sud progressiste”, a déclaré Michael Blake, ancien vice-président du Comité national démocrate et co-organisateur de la collecte de fonds.

Les républicains, cependant, sont tout aussi désireux de souligner les liens de Mme Abrams avec le parti national et de la présenter comme trop à gauche pour l’État.

Ces arguments sur les démocrates sont convaincants pour des électeurs comme Cindy et Tom Caragher.

Le couple a voté mardi pour M. Kemp, ont-ils déclaré, se tenant devant l’école élémentaire Shakerag, dans la banlieue riche et ethniquement diversifiée d’Atlanta, Johns Creek – leur première fois à voter républicain, ont-ils déclaré.

“Nous avons toujours été des centristes assez modérés, et j’ai juste l’impression que les gauchistes ont entraîné le parti au-delà de ce que nous pouvons gérer”, a déclaré Mme Caragher, une éducatrice de 51 ans.

Les républicains de Géorgie ont fait de Mme Abrams, en particulier, le centre de leurs publicités d’attaque et de leurs discours de souche dès les premiers jours de la campagne primaire. Au-delà de la course au poste de gouverneur, les candidats républicains aux postes de secrétaire d’État et de lieutenant-gouverneur ont invoqué Mme Abrams pour attaquer leurs adversaires ou souligner leurs propres dossiers conservateurs. Plusieurs dirigeants républicains, autrefois méfiants des divisions internes au parti après les élections de 2020, considèrent Mme Abrams comme une force galvanisante.

“Je pense que vous allez voir des républicains de haut en bas dans le scrutin et dans tout le pays unis”, a déclaré M. Kemp lors d’une conférence de presse avec des journalistes avant les élections primaires. “Ils savent que Stacey Abrams ira, sinon la voie de Joe Biden, encore plus à gauche de cela.”

Mme Bettadapur, la présidente des démocrates du comté de Cobb, ne doutait pas que les républicains chercheraient à dépeindre les démocrates comme des extrémistes.

La tâche de Mme Abrams, a-t-elle dit, consiste à diffuser son propre message – “et en quelque sorte à créer son propre chemin”.

Sean Keenan reportage contribué.