SpaceX lance le vaisseau spatial DART de la NASA pour s’écraser sur un astéroïde

Le vaisseau spatial Double Asteroid Redirection Test (DART) de la NASA est placé dans le nez de la fusée Falcon 9 de SpaceX en vue du lancement.

Ed Whitma / Johns Hopkins APL / NASA

SpaceX d’Elon Musk est sur le point de lancer une mission de défense planétaire unique en son genre pour la NASA aux premières heures de mercredi matin, envoyant le vaisseau spatial sur le point de s’écraser intentionnellement sur un astéroïde.

« Nous nous écrasons sur un astéroïde », a déclaré le directeur de lancement principal du programme de services de lancement de la NASA, Omar Baez, lors d’une conférence de presse. « Je ne peux pas croire qu’on fasse ça »

Connue sous le nom de mission Double Asteroid Redirection Test (ou DART), l’agence spatiale essaie d’apprendre « comment détourner une menace qui viendrait » vers la Terre, a déclaré l’administrateur associé de la NASA à la direction de la mission scientifique, Thomas Zurbuchen.

« Rassurez-vous, ce rocher n’est pas une menace en ce moment », a-t-il déclaré.

SpaceX lance DART sur une fusée Falcon 9 depuis la base de Vandenberg Space Force en Californie, avec une fenêtre de décollage qui commence à 1 h 20 HE mercredi.

DART est un vaisseau spatial de 610 kilogrammes qui passera 10 mois à voyager vers une paire d’astéroïdes, nommés Didymos et Dimorphos. Le laboratoire de physique appliquée de Johns Hopkins dans le Maryland a construit le DART, tandis que la société spatiale Redwire a contribué à la navigation du vaisseau spatial et aux panneaux solaires qui l’alimenteront.

L’objectif de la mission est de frapper le plus petit des deux astéroïdes, Dimorphos, avec le vaisseau spatial à environ 15 000 milles à l’heure et de voir comment l’impact modifie la trajectoire de l’astéroïde.

Un aperçu du plan de mission DART.

NASA/Johns Hopkins APL

La mission DART coûte à la NASA environ 330 millions de dollars au total, SpaceX ayant remporté un contrat de 69 millions de dollars en 2019 pour le lancement. Non seulement il s’agit de la première mission de défense planétaire de la NASA, mais DART représente également la première mission de SpaceX lançant un vaisseau spatial vers un autre corps planétaire.

« C’est juste la mission la plus cool. Merci à tous d’avoir permis à SpaceX de faire partie d’une mission de défense planétaire vraiment importante », a déclaré Julianna Scheiman, directrice des missions satellitaires civiles de SpaceX, lors d’une conférence de presse.

Le test SpaceX a tiré sa fusée Falcon 9 vendredi dernier en préparation du lancement.

La fusée Falcon 9 de SpaceX avec le test de redirection d’astéroïdes double, ou DART, à bord du vaisseau spatial est vue au lever du soleil le 23 novembre 2021 à la base de force spatiale Vandenberg en Californie.

Bill Ingalls / NASA

Pour donner une idée de l’échelle, l’astéroïde Dimorphos a à peu près la taille de la Grande Pyramide de Gizeh, tandis que l’astéroïde Didymos a un diamètre plus large que la tour One World Trade Center à New York. Après son arrivée sur les astéroïdes et avant qu’il ne s’écrase sur Dimorphos, le vaisseau spatial DART déploiera un petit satellite cubique pour prendre des photos de l’événement d’impact.

Alors que la mission teste une méthode de défense planétaire, Zurbuchen a souligné que la NASA n’était au courant d’aucun risque à court terme pour la Terre. Il y a des milliards d’astéroïdes et de comètes en orbite autour du soleil, mais seuls quelques-uns ont une chance de frapper la Terre pendant très longtemps.

« De tous les objets proches de la Terre que nous connaissons aujourd’hui, aucun d’entre eux ne constitue une menace d’ici 100 ans environ », a déclaré Zurbuchen.

Infographie montrant les tailles des deux astéroïdes du système Didymos par rapport à certains objets sur Terre.

NASA/Johns Hopkins APL

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