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CAPE CANAVERAL, Floride (Reuters) – La compagnie de fusée privée d'Elon Musk SpaceX était prête pour une tentative répétée de lancer deux Américains en orbite samedi depuis la Floride pour une mission qui marquerait le premier vol spatial d'astronautes de la NASA depuis le sol américain en neuf ans.

SpaceX et la NASA tenteront à nouveau le lancement historique de deux astronautes de Floride

PHOTO DE FICHIER: Le vaisseau spatial SpaceX Crew Dragon, au sommet d'une fusée Falcon 9, est connecté au bras d'accès de l'équipage et à la tour de lancement sur Pad39A au Kennedy Space Center à Cape Canaveral, Floride, États-Unis, le 29 mai 2020. REUTERS / Steve Nesius

Le premier essai de lancement de la mission mercredi a été annulé avec moins de 17 minutes restantes sur le compte à rebours en raison de la tempête autour du Centre spatial Kennedy à Cap Canaveral.

Les prévisions pour samedi étaient également précaires. Les chefs de mission prévoient de prendre une décision plus tôt sur les dangers météorologiques afin d'éviter d'épuiser inutilement l'équipage avec une autre combinaison et une journée complète de préparatifs de lancement.

«Les répétitions consécutives de vêtements mouillés» perturbent les cycles de sommeil des astronautes, a déclaré le chef de la NASA, Jim Bridenstine, lors d'une conférence de presse vendredi.

Sauf météo ou autres problèmes imprévus, la fusée SpaceX Falcon 9 de 24 étages devrait décoller à 15 h 22. EDT, propulsant les astronautes Doug Hurley et Bob Behnken en altitude pendant un trajet de 19 heures jusqu'à la Station spatiale internationale.

Ils y seront transportés à l'intérieur de la nouvelle capsule Crew Dragon, faisant son premier vol en orbite avec des humains à bord.

La rampe de lancement est la même que celle utilisée par le dernier vol de la navette spatiale de la NASA, piloté par Hurley, en 2011. Depuis lors, les astronautes de la NASA ont dû faire du stop en orbite à bord du vaisseau spatial russe Soyouz.

Bridenstine a déclaré que la reprise des lancements d'astronautes américains sur des fusées de fabrication américaine à partir du sol américain était la priorité absolue de l'agence spatiale.

Pour Musk, le lancement représente une autre étape importante pour les fusées réutilisables que son entreprise a innovées pour rendre les vols spatiaux moins coûteux et plus fréquents. Et ce serait la première fois que des véhicules spatiaux développés commercialement – détenus et exploités par une entité privée plutôt que par la NASA – transportent des Américains en orbite.

La dernière fois que la NASA a lancé des astronautes dans l'espace à bord d'un tout nouveau véhicule, c'était il y a 40 ans au début du programme de navette.

Le président Donald Trump et le vice-président Mike Pence ont visité le Kennedy Space Center il y a trois jours pour la première tentative de lancement. Trump a déclaré qu'il prévoyait de revenir pour une nouvelle tentative samedi.

Si la mission est à nouveau nettoyée, la prochaine fenêtre de lancement serait dimanche après-midi, les prévisions météorologiques semblant un peu plus favorables pour cette journée.

Musk, l'entrepreneur de haute technologie né en Afrique du Sud qui a fait fortune dans la Silicon Valley, est également le PDG du constructeur automobile et fabricant de batteries Tesla Inc. Il a fondé Hawthorne, en Californie, SpaceX, officiellement connu sous le nom de Space Exploration Technologies, en 2002 .

Hurley, 53 ans, et Behnken, 49 ans, des employés de la NASA sous contrat pour voler avec SpaceX, devraient rester à la station spatiale pendant plusieurs semaines, aidant une équipe en équipage restreint à bord du laboratoire orbital.

Le géant de l'aérospatiale Boeing Co, qui produit son propre système de lancement en concurrence avec SpaceX, devrait piloter son véhicule CST-100 Starliner avec des astronautes à bord pour la première fois l'année prochaine. La NASA a octroyé près de 8 milliards de dollars à SpaceX et Boeing combinés pour le développement de leurs fusées rivales.

Rapport de Joey Roulette à Cape Canaveral, en Floride; Écriture de Steve Gorman; Montage par Daniel Wallis