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WASHINGTON (Reuters) – Le juge en chef américain John Roberts sera une figure centrale du drame en cours de la présidence de Donald Trump au cours des prochains mois. Il doit présider un procès pour destitution au Sénat, tandis que la Cour suprême qu'il dirige se prononcera sur un affrontement titanesque concernant les tentatives du président de garder ses dossiers financiers secrets.

Sortir de l'ombre: le juge en chef américain qui présidera le procès de Trump

PHOTO DE DOSSIER: Le juge en chef de la Cour suprême des États-Unis, John Roberts, arrive pour la cérémonie de prestation de serment du juge Neil Gorsuch en tant que juge associé de la Cour suprême dans la roseraie de la Maison Blanche à Washington, États-Unis, le 10 avril 2017. EUTERS / Joshua Roberts / File Photo

Le procès en destitution prévu se concentrera sur les accusations selon lesquelles Trump aurait abusé de son pouvoir en demandant à l'Ukraine d'enquêter sur l'ancien vice-président démocrate Joe Biden. La Chambre des représentants dirigée par les démocrates a approuvé deux articles d'impeachment le 18 décembre, ouvrant la voie au procès au Sénat dirigé par les républicains.

Roberts, 64 ans, normalement réservé et doux aura le rôle largement symbolique de président, les sénateurs exprimant les voix cruciales.

Mais c'est dans les couloirs de marbre de la Cour suprême en face du Capitole, cachés des caméras de télévision, que Roberts exerce un véritable pouvoir. Connu pour son approche prudente dans les affaires majeures, il détient l'un des neuf votes qui décideront d'ici la fin du mois de juin si les états financiers de Trump peuvent être divulgués aux comités du Congrès dirigés par les démocrates et au procureur de New York.

Les décisions du tribunal dans ces affaires – sur le pouvoir du Congrès et des procureurs locaux d'enquêter sur un président en exercice – créeront des précédents qui pourraient affecter non seulement Trump mais aussi les futurs présidents.

Le procès en impeachment sera une période inhabituelle et potentiellement inconfortable pour le discret Roberts, qui préfère voler sous le radar même s'il a navigué vers la droite à la majorité conservatrice dans la bonne direction au cours de la dernière décennie et demie.

"Mon sentiment est que le chef ne veut pas se faire l’histoire", a déclaré Sarah Binder, une universitaire de la Brookings Institution non partisane.

Roberts a refusé de commenter. Lors d'une rare apparition publique à New York en septembre, Roberts a semblé préoccupé par la politique hyperpartisanale de Washington sous Trump.

«Lorsque vous vivez dans un environnement politique polarisé, les gens ont tendance à tout voir en ces termes. Ce n'est pas ainsi que nous fonctionnons au tribunal », a-t-il déclaré.

Ceux qui connaissent Roberts, y compris d'anciens juristes, disent qu'il prendrait son rôle au sérieux et, en tant que passionné d'histoire, il est probablement en train de lire les précédents procès en mise en accusation des présidents Andrew Johnson et Bill Clinton.

INSIDER DE WASHINGTON

Roberts, un conservateur nommé par le président républicain George W. Bush, a la réputation à Washington d'être un conservateur traditionnel et un solide défenseur de la Cour suprême en tant que branche indépendante du gouvernement.

Dans une montée en puissance sans friction, il a servi dans l'administration du président républicain Ronald Reagan avant de devenir l'un des avocats les plus éminents de la Cour suprême en ville. Bush l'a nommé à la cour d'appel fédérale de Washington en 2003 avant de le nommer au poste de juge en chef deux ans plus tard.

Roberts est souvent considéré comme un incrémentaliste dans sa philosophie judiciaire, conscient du fait que la Cour suprême risque sa légitimité si sa majorité conservatrice 5-4 est caractérisée comme étant trop agressive pour déplacer la loi vers la droite.

Il a néanmoins voté de manière cohérente avec ses collègues conservateurs sur des questions telles que les droits des homosexuels, l'avortement, la liberté religieuse et les droits des armes à feu. Mais en 2012, il a brisé les rangs et a voté pour défendre la loi sur les soins abordables, également connue sous le nom d'Obamacare, la réalisation nationale emblématique du président démocrate Barack Obama.

Plus tôt cette année, il a de nouveau pris parti pour les libéraux de la cour alors que la cour a statué 5-4 contre la tentative de l'administration Trump d'ajouter une question de citoyenneté au recensement de 2020.

Roberts s'est affronté plus directement à Trump en novembre 2018 lorsqu'il a pris la décision inhabituelle de publier une déclaration défendant le pouvoir judiciaire fédéral après que Trump ait critiqué à plusieurs reprises les juges qui s'étaient prononcés contre son administration.

Les affaires concernant les états financiers de Trump, avec des décisions attendues fin juin, placent le sobre Roberts et le bombardier Trump sur une autre trajectoire de collision.

Des experts juridiques ont déclaré que Trump, qui, contrairement aux précédents présidents, avait refusé de publier ses déclarations de revenus, faisait de larges affirmations sur le pouvoir présidentiel, ce qui pourrait imposer de nouvelles limites à la capacité du Congrès d'appliquer des citations à comparaître pour obtenir des informations sur le président.

S'il s'agit d'un appel serré, Roberts pourrait voter de façon décisive.

Lors du procès devant le Sénat qui doit avoir lieu en janvier, le rôle de Roberts en tant que président du tribunal se limite principalement à maintenir le processus sur la bonne voie. On pourrait toutefois demander à Roberts de décider si certains témoins devraient être appelés.

Si une majorité de sénateurs n'est pas d'accord avec une décision qu'il rend, ils peuvent voter pour infirmer sa décision.

Dans le procès de mise en accusation de Clinton en 1999, le juge en chef William Rehnquist n'avait «relativement pas grand-chose à faire», a déclaré Neil Richards, qui était présent comme l'un des auxiliaires juridiques de Rehnquist et est maintenant professeur à la Washington University School of Law de St. Louis.

"Je pense que le juge en chef Roberts va probablement aborder son rôle … la façon dont il a abordé sa carrière judiciaire à ce jour: faire de son mieux pour être impartial, faire de son mieux pour préserver la dignité de sa fonction judiciaire", a ajouté Richards.

Rapport de Lawrence Hurley. Reportage supplémentaire par Jan Wolfe et Andrew Chung, édité par Rosalba O'Brien

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