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MELBOURNE / SYDNEY (Reuters) – Des responsables australiens ont travaillé vendredi pour extraire les corps de trois pompiers américains d'un avion qui s'est écrasé dans une brousse isolée, car le statut de feu de brousse “ actif '' de la région a compliqué une enquête sur l'accident.

Sondez dans un accident d'avion en feu de brousse en Australie, compliqué par les dangers

Un bâtiment détruit est vu au Kangaroo Valley Bush Retreat après qu'un feu de forêt a fait rage dans la propriété de Kangaroo Valley, Nouvelle-Galles du Sud, Australie, le 23 janvier 2020. REUTERS / Thomas Peter

Les responsables ont déclaré qu'il était encore trop tôt pour spéculer sur la cause de l'accident de l'avion ravitailleur C-130 Hercules jeudi, tuant tout son équipage, juste après qu'il ait largué une grosse charge de retardateur sur un énorme feu de forêt dans un parc national.

"Nous sommes très engagés dans la phase de collecte des preuves de l'enquête", a déclaré aux journalistes Greg Hood, commissaire en chef de l'Australian Transport Safety Bureau (ATSB), qui dirige l'enquête. "Nous ne spéculerons pas."

Cependant, il a ajouté que «nous n'avons rien à suggérer qu'il y avait une faute systémique» lorsqu'on lui a demandé s'il pensait que les autres avions utilisés étaient en sécurité.

Coulson Aviation, la société privée canadienne qui possédait l'avion et employait son équipage, a révélé vendredi que tous les trois étaient d'anciens militaires américains possédant une vaste expérience de vol: le capitaine Ian H. McBeth, 44 ans, le premier officier Paul Clyde Hudson, 42 ans, et Flight Ingénieur Rick DeMorgan Jr., 43 ans.

Les pompiers australiens ont tenu une minute de silence et des drapeaux sur les bâtiments officiels de l'État de Nouvelle-Galles du Sud (NSW), où l'avion s'est écrasé, ont été mis en berne vendredi en signe de respect.

"Nous serons éternellement redevables de l'énorme contribution et en fait du sacrifice ultime qui a été payé grâce à ces personnes extraordinaires qui font un travail remarquable", a déclaré Shane Fitzsimmons, commissaire des services d'incendie en milieu rural de la Nouvelle-Galles du Sud, lors d'un adieu près de l'aéroport de Sydney pour 32 pompiers américains qui rentraient chez eux après des semaines de service en Australie.

Vendredi, les enquêteurs de l'ATSB ont dû être escortés vers le site du crash d'un kilomètre par des pompiers et la police était toujours en train de sécuriser la zone, a indiqué Hood. Peu de l'avion était intact et les dangers potentiels comprenaient du carburant d'aviation et des cartouches sous pression non explosées, a-t-il ajouté. (Graphique: tmsnrt.rs/30O47Eq)

Hood a déclaré que l'ATSB s'attendait à récupérer l'enregistreur vocal du cockpit de la boîte noire de l'avion, à utiliser un drone pour cartographier le site en 3D, analyser à la fois le contrôle du trafic aérien et les données de l'avion et examiner la météo au moment de l'accident.

"Nous comprenons qu'il y a eu plusieurs témoins de l'accident", a-t-il déclaré. «Nous espérons que certaines des déclarations des témoins seront en mesure de faire la lumière sur la séquence des événements qui ont suivi la chute du retardateur.»

Une équipe de Coulson Aviation devait arriver en Australie samedi, ainsi que l'historique de l'avion et les dossiers de maintenance.

Coulson a cloué au sol ses autres gros avions-citernes immédiatement après l'accident, mais a annoncé vendredi qu'ils retourneraient travailler "dans un avenir très proche".

Il y a eu deux précédents accidents impliquant des avions C-130 Hercules lors de la lutte contre les incendies de forêt. Lors d'un accident survenu en Californie en 2002, les ailes de l'avion se sont repliées vers le haut, cassant l'avion avant que le fuselage ne roule et ne touche le sol à l'envers, tuant les trois membres d'équipage. En 2012, un autre C-130 s'est écrasé dans le Dakota du Sud, tuant quatre des six membres d'équipage, dans un accident qui a ensuite été déterminé comme étant lié aux conditions météorologiques.

"Malheureusement, les avions sont l'une des parties les plus risquées de la lutte contre les incendies de forêt", a déclaré Eric Kennedy, expert en gestion des catastrophes et des urgences à l'Université York à Toronto, au Canada.

Kennedy a déclaré qu'il y avait de nombreuses causes possibles de l'accident de jeudi, mais a noté qu'un risque bien connu dans la flotte de C-130 était la défaillance des ailes induite par la fatigue des métaux.

"Une visibilité réduite, des turbulences élevées et des vols à basse altitude peuvent tous contribuer aux facteurs de risque d'accidents de pétroliers", a déclaré Kennedy dans des commentaires par courrier électronique.

PLUS DE POMPIERS AMÉRICAINS ARRIVENT

L’accident survenu jeudi a porté à 32 le nombre de morts pour la saison dévastatrice des feux de brousse en Australie, dont huit pompiers. Les incendies de forêt ont également tué des millions d'animaux, rasé des milliers de maisons et détruit une superficie d'environ un tiers de la taille de l'Allemagne depuis septembre.

Environ 250 pompiers des États-Unis et du Canada ont entrepris des déploiements en Australie depuis le début de la saison.

Vendredi, une équipe américaine de 41 personnes est arrivée à Melbourne des États-Unis pour aider dans l'est de Victoria, a déclaré la Country Fire Authority de l'État.

Sondez dans un accident d'avion en feu de brousse en Australie, compliqué par les dangers
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Alors que les conditions d'incendie se sont atténuées vendredi dans le sud-est de l'Australie, Sydney a étouffé une nouvelle brume de fumée, soufflée par un vent brûlant provenant des incendies qui brûlaient dans le sud de l'État.

En Nouvelle-Galles du Sud, les pompiers s'attaquaient à 58 incendies, dont deux seulement dans la catégorie «regarder et agir», ce qui signifie qu'il n'y avait pas de menace immédiate. Dans l'État de Victoria, les 52 incendies ont été classés au niveau le plus bas.

Rapport de Sonali Paul et Paulina Duran; Rapports supplémentaires de Jamie Freed, Wayne Cole et Swati Pandey à Sydney; Montage par Jane Wardell

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