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STOCKTON, Californie (Reuters) – À l'occasion du 75e anniversaire de l'atterrissage des Marines américains sur Iwo Jima, William White, âgé de 104 ans, garde toujours un souvenir vivant de l'explosion de la grenade qui a presque mis fin à sa mission de reconnaissance en solo au cours de l'une des deux guerres mondiales. batailles les plus féroces.

White était l'un des dizaines de milliers de Marines qui ont pris d'assaut les plages de la minuscule île du Pacifique en forme de larme, un atterrissage qui a commencé le 19 février 1945. La bataille sanglante de 36 jours qui a suivi a laissé près de 7 000 combattants américains et 22 000 combattants japonais. mort.

White, qui réside dans un centre de vie assistée à Stockton, en Californie, a déclaré qu'il cherchait une couverture pour son unité lorsqu'il a rencontré une escouade de soldats japonais et ouvert le feu. Les Japonais ont répondu par des coups de feu et des grenades, et l'un d'eux a explosé et l'a blessé si gravement qu'il a cru qu'il allait mourir.

«Cela aurait pu être très, très simple. Mais cela ne s'est pas produit, heureusement », a déclaré White, un récipiendaire de Purple Heart qui fait partie d'un nombre décroissant de vétérans américains de la bataille.

Iwo Jima, à environ 700 miles (1000 km) au sud de Tokyo, a été recherchée par l'armée américaine comme zone de rassemblement pour les attaques sur les îles principales du Japon.

Il est surtout connu pour une photographie d'actualité emblématique de six Marines américains levant le drapeau américain au sommet du mont Suribachi, signalant une victoire durement gagnée. La photo a inspiré une statue au Monument commémoratif de guerre du Corps des Marines des États-Unis à Arlington, en Virginie.

White était un sergent de compagnie affecté à la direction d'un détachement de sécurité de 10 hommes pour le premier bataillon, 28th Marines, pendant l'invasion, nommée opération détachement. Lorsqu'il s'est aventuré seul dans sa mission de reconnaissance à la recherche d'un abri, il avait environ 50 mètres d'avance sur ses hommes lorsque soudain les coups de feu ont éclaté.

Ses collègues Marines ont échangé des coups de feu avec l'armée japonaise pendant plusieurs minutes. Soudain, une grenade a explosé de six à sept pouces de White.

«La prochaine chose que j'ai su, c'est que j'étais contre le mur. La grenade avait explosé, m'avait repoussé contre le mur. Je n'avais aucune idée de ce qui se passait », a déclaré White.

D'une manière ou d'une autre, il a réussi à se lever et à retourner en titubant jusqu'à l'infirmerie. White ne sait pas comment et ne peut pas l'expliquer, mais sait qu'il a eu de la chance.

Le mémorial de guerre Iwo Jima du Corps des Marines des États-Unis est vu pendant le lever du soleil, le jour du 75e anniversaire du début de la bataille d'Iwo Jima à Arlington, Virginie, États-Unis, le 19 février 2020. REUTERS / Tom Brenner

Plus tard, White a été transporté à Guam et finalement retourné sur le continent américain. Le Purple Heart qui est arrivé par la poste plusieurs mois plus tard était l'une des nombreuses médailles qu'il a décernées au cours de ses 35 années de service actif.

Le centenaire, qui a été marié pendant 42 ans et a atteint le grade de major avant sa retraite, a dit qu'il pensait à Iwo Jima de temps en temps.

"J'ai parfois des réflexions sur ce qui s'est passé ou ce qui aurait pu arriver", a déclaré White. "Mais c'est tout – juste des souvenirs."

Rapport de Nathan Frandino à Stockton, Californie; Écriture de Barbara Goldberg; Montage par Dan Grebler

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