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(Reuters) – SoftBank Group Corp a accepté mardi de dépenser plus de 10 milliards de dollars pour prendre le contrôle de la start-up américaine WeWork, spécialisée dans le partage d'espaces de bureaux, doublant ainsi un investissement malheureux et permettant à son cofondateur Adam Neumann de céder le contrôle.

SoftBank remporte l'accord de reprise de WeWork et renoue le cofondateur

FILE PHOTO: Le 5 novembre 2018, Masayoshi Son, chef de la direction du groupe japonais SoftBank Corp, assiste à une conférence de presse à Tokyo (Japon). REUTERS / Kim Kyung-Hoon

Cet accord représente un renversement de fortune époustouflant pour WeWork ainsi que pour son actionnaire principal, SoftBank, qui a engagé plus de 13 milliards de dollars en actions dans une entreprise évaluée à seulement 8 milliards de dollars.

Le plan de sauvetage intervient alors que le directeur général de SoftBank, Masayoshi Son, cherche à convaincre les investisseurs de participer au deuxième fonds gigantesque de la société japonaise Vision, pour lequel il cherche à lever 108 milliards de dollars.

Pour endiguer le saignement de WeWork, SoftBank devra inverser ses pertes grandissantes et trouver un moyen de le rentabiliser.

Le financement du sauvetage marque également une chute spectaculaire de Neumann, qui, le mois dernier encore, se préparait à prendre WeWork en tant que directeur général après avoir atteint une valeur de 47 milliards de dollars en janvier.

Alors que les employés de WeWork font face à des milliers de licenciements, Neumann a signé un contrat parallèle de 685 millions de dollars avec SoftBank afin de se retirer du conseil d’administration du propriétaire de WeWork, The We Company, selon des personnes proches de l’arrangement.

Neumann a dû faire face à des appels de marges sur ses emprunts personnels par rapport aux actions privées de WeWork en raison de l’effondrement de la valorisation de la société.

SoftBank a accepté de lui consentir un prêt de 500 millions de dollars pour rembourser une ligne de crédit de JPMorgan Chase & Co, ainsi que de lui verser 185 millions de dollars pour une mission de consultant de quatre ans chez WeWork, a déclaré l'une des sources.

Neumann avait utilisé 395 millions de dollars sur la ligne de crédit de JPMorgan, a ajouté une autre source. Selon les termes de l'accord avec SoftBank, il doit utiliser le produit de la vente de ses actions pour rembourser d'abord le prêt qui lui a été consenti par SoftBank, selon la source.

Même s’il quittera son siège au conseil d’administration, Neumann comptera deux représentants au conseil d’administration de WeWork, selon l’une des sources.

Reuters a d'abord annoncé lundi que Neumann était en train de négocier sa démission du conseil d'administration et qu'il agirait en tant que conseiller.

«Le dispositif de consultation est ahurissant. C’est une gouvernance épouvantable », a déclaré Nell Minow, vice-président du cabinet de conseil en actionnaires ValueEdge Advisors. «Pourquoi payer le type qui a mis WeWork dans ce pétrin pour obtenir des conseils. C’est une insulte aux blessures et un peu plus. "

Néanmoins, certains investisseurs de WeWork ont ​​déclaré qu’ils appuyaient l’accord.

«Adam est un visionnaire qui a créé une entreprise percutante qui a transformé la façon dont beaucoup de gens travaillent, vivent et pensent. Nous pensons qu’il méritait de retirer de l’argent pour sa contribution à la société », a déclaré Matt Novak, associé directeur d’All Blue Capital. Il a refusé de dire quelle était la part de sa société dans WeWork.

SoftBank a annoncé qu'elle fournirait une dette de 5 milliards de dollars à WeWork, comprenant des billets sécurisés de premier rang de 1,1 milliard de dollars, des billets non garantis de 2,2 milliards de dollars et une facilité de lettre de crédit de 1,75 milliard de dollars. WeWork a choisi l’offre de SoftBank parmi une solution alternative de 5 milliards de dollars de dette présentée lundi par JPMorgan.

SoftBank a annoncé qu'elle accélérerait également un précédent engagement en actions de 1,5 milliard de dollars envers WeWork sous la forme de warrants à échéance en avril à un nouveau prix de 11,60 dollars par action.

SoftBank a ajouté qu'elle lancerait d'ici la fin de l'année une offre publique d'achat d'un maximum de 3 milliards de dollars pour acquérir des actions WeWork auprès d'investisseurs et d'employés existants au prix de 19,19 dollars par action.

La capacité de Neumann à déposer ses actions sera plafonnée à 970 millions de dollars, a déclaré une des sources. Il possède actuellement un peu plus du cinquième de WeWork et devrait conserver une participation.

SoftBank a annoncé qu'elle détiendrait 80% de WeWork à la suite de l'offre publique d'achat, mais ne consoliderait pas la société car elle ne détiendrait pas la majorité des droits de vote.

SoftBank et son premier fonds Vision, doté de 100 milliards de dollars, détiennent déjà environ un tiers de WeWork grâce à des investissements antérieurs s'élevant à 10,6 milliards de dollars.

Toutes les participations du Vision Fund dans des coentreprises régionales avec WeWork hors du Japon seront échangées contre des actions de WeWork à 11,60 dollars l’action, a déclaré SoftBank.

«Nous espérons que Softbank pourra concrétiser cette vision améliorée, en exploitant ses partenariats stratégiques ou autrement, et en rapportant de la valeur aux actionnaires minoritaires de WeWork», a déclaré Noval, de All Blue Capital, ajoutant que sa société conservera sa participation, car elle considère les avantages de SoftBank. prix de l'offre comme trop bas.

WeWork a abandonné son offre publique initiale le mois dernier, après que les investisseurs se soient interrogés sur ses lourdes pertes, la durabilité de son modèle économique et la manière dont il était géré par Neumann, qui a abandonné son titre de PDG le mois dernier. Il avait conservé son poste de président de la société We.

Le directeur des opérations de SoftBank, Marcelo Claure, succédera à Neumann et deviendra le président exécutif de The We Company.

"Le nouveau capital que SoftBank fournit va redonner de l'élan à la société et je me suis engagé à assurer la rentabilité et un flux de trésorerie disponible positif", a déclaré Claure dans un communiqué.

Artie Minson, ancien directeur financier de WeWork, et Sebastian Gunningham, vice-président de la société, en sont désormais les co-directeurs.

Mauvaise gouvernance

Tandis que les investisseurs de Neumann étaient disposés à divertir ses excentricités depuis la création de WeWork en 2010, ses manières de rouler en roue libre et son style de vie axé sur les fêtes se sont clairement concentrés après qu’il n’ait pas réussi à lancer l’introduction en bourse de la société.

Lors de la tentative de séduction des investisseurs en bourse le mois dernier, des experts en gouvernance d'entreprise ont critiqué Neumann pour des arrangements allant au-delà de la pratique habituelle consistant à avoir le contrôle du vote à la majorité par le biais de catégories spéciales d'actions.

Il s’agissait notamment de donner à sa succession un poids important dans son remplacement en tant que PDG et de lier le pouvoir de vote des actions à la somme qu’il avait donnée à des œuvres de bienfaisance. Neumann avait également conclu plusieurs transactions avec WeWork, faisant de la société un locataire de certaines de ses propriétés et en faisant payer le loyer.

SoftBank remporte l'accord de reprise de WeWork et renoue le cofondateur
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Neumann, 40 ans, n'est pas le premier fondateur d'une grande entreprise à être contraint de démissionner récemment. Le cofondateur de Uber Technologies Inc, Travis Kalanick, a démissionné de son poste de PDG de la start-up «reluge» en 2017 après avoir été confronté à une rébellion de son conseil d'administration suite à une série de scandales, notamment des allégations selon lesquelles elle favoriserait une culture de travail chauvine et toxique.

«J’estime que SoftBank avait la chance de ramener WeWork à quatre pattes», a déclaré Eric Talley, professeur de droit à la Columbia Law School. “

"Ils se rendent compte que l'implication continue de Neumann dans la société constituerait un obstacle permanent à cela."

Reportage de Jessica DiNapoli, Greg Roumeliotis et Joshua Franklin à New York, Anirban Sen à Bangalore et Jane Lee à San Francisco; Édité par Arun Koyyur, Steve Orlofsky, Tom Brown et Lincoln Feast.

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