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Le président et chef de la direction de SoftBank Group Corp., Masayoshi Son, prend la parole lors d'une conférence de presse le 10 mai 2017 à Tokyo, au Japon.

Tomohiro Ohsumi | Getty Images

SoftBank a un projet de récupération sur ses mains. Cette semaine, le PDG Masayoshi Son a pris le contrôle pour prendre le contrôle de WeWork à 80%, ce qui équivalait à un renflouement de la société de partage de bureaux après son rejet par les marchés publics.

Nous avons déjà vu ce mouvement. La dernière fois, les résultats n'étaient pas vraiment brillants.

Il y a six ans, SoftBank a acquis une participation de 72% dans Sprint, ce qui porte celle-ci à plus de 80% avec le temps, dans le but de devenir un acteur majeur du sans fil américain.

Sprint et WeWork ont ​​très peu de points communs en tant qu’entreprises. Mais les mêmes dirigeants de SoftBank – Son, Marcelo Claure et Ron Fisher – prennent les choses en main et tentent de diriger une entreprise en perte de vitesse vers une rentabilité durable.

Au moment où SoftBank a pris sa première participation de 4,4 milliards de dollars dans WeWork, le cabinet s’était déjà imposé comme un acteur important dans la Silicon Valley. L'environnement était très différent en octobre 2012, lorsque SoftBank a accepté de prendre le contrôle de Sprint à hauteur de 20% pour un montant de 20,1 milliards de dollars (il est passé à 72% pour atteindre 21,6 milliards de dollars à la fin de la transaction). Son fils avait alors déclaré qu’il pourrait utiliser l’expérience acquise par SoftBank dans l’industrie du sans fil au Japon pour créer le réseau le plus rapide des États-Unis.

SoftBank a organisé avec succès une vente de Sprint au prix de 6,62 dollars par action à T-Mobile en 2018. (Les procureurs généraux des États tentent d'obtenir l'annulation de l'accord au motif que cela réduirait de manière inacceptable la concurrence.) SoftBank a acquis sa participation majoritaire dans Sprint pour 7,65 $. une action en 2013. Lorsque SoftBank a acheté Sprint, il s’agissait du troisième opérateur de téléphonie mobile en importance aux États-Unis par les abonnés. Au moment de la vente de SoftBank, Sprint se situait loin au quatrième rang derrière Verizon, AT & T et T-Mobile.

Sprint a même reconnu en avril qu’elle n’avait pas de solution durable en ce qui concerne le dépôt auprès de la Federal Communications Commission, demandant à l’autorité de réglementation d’approuver sa vente.

"Sprint est dans une situation très difficile qui ne fait que s'aggraver", a déclaré la société dans sa lettre. "Sprint perd des clients, ce qui réduit ensuite ses revenus et ses flux de trésorerie, ce qui limite encore sa capacité à investir dans son réseau et à assurer le service de sa dette. En d'autres termes, Sprint n'est pas sur une trajectoire concurrentielle durable."

En additionnant ses positions dans Sprint et WeWork, SoftBank a environ 40 milliards de dollars en jeu, plaçant le trio de dirigeants de la firme au centre de deux épreuves corporatives extrêmement conséquentes qui pourraient nuire à l’image de Son en tant que titan du business américain.

Il y a peu de raisons de croire que Son, Claure et Fisher peuvent utiliser leur livre de jeu Sprint pour donner aux investisseurs et aux employés de WeWork confiants dans leur succès futur, a déclaré Craig Moffett, analyste en télécommunications chez MoffettNathanson.

"Sprint a été un désastre total", a déclaré Moffett. "Sprint s'est contracté régulièrement depuis que SoftBank l'a achetée, même sur un marché en croissance sans fil. Leur seul espoir de sortie est de prier pour que leur contrat de vente à T-Mobile soit approuvé."

Le leadership de Marcelo Claure

Le rôle de Claure en tant que bras droit de Son s'est cristallisé cette semaine lorsque le chef des opérations de SoftBank a été nommé président exécutif de WeWork.

Claure, 48 ans, a été le PDG choisi par Son pour Sprint de 2014 à la fin de l'année dernière et occupe depuis le poste de président. Son fils et lui, âgé de 62 ans, sont si proches que, après que SoftBank a pris le contrôle de Sprint, ils ont acheté des maisons l'une à côté de l'autre, près du siège de la société à l'extérieur de Kansas City.

Claure a pris ses armes pour rassembler les troupes de WeWork cette semaine lors de son premier rassemblement à mains nues à New York. Après avoir envoyé un e-mail aux membres du personnel, l'informant de l'imminence de licenciements, Claure a évoqué son expérience de leadership, soulignant son passage chez Sprint, une entreprise vieille de 120 ans avec des dizaines de milliers d'employés qu'il a contribué à moderniser avec un modèle de bureau semblable à WeWork. .

"Lorsque vous vous promenez dans les couloirs, ces cabines hautes, les gens ne se parlent pas, les gens ne communiquent pas", a déclaré Claure, selon un enregistrement confidentiel de la réunion obtenu par Recode et confirmé par CNBC. "Lorsque nous les avons amenés dans un espace ouvert et collaboratif, la magie a commencé à se produire."

Le projet de Claure chez Sprint impliquait de vider le deuxième étage d'un des bâtiments de la société, situé à Overland Park, dans le Kansas, afin de lui donner l'aspect d'un immeuble de bureaux moderne doté de postes de travail de type «bullpen» plutôt que de bureaux et de grands cubes. De la nourriture et des collations gratuites sont apparues ainsi que des cas de la boisson préférée de Claure, Fiji Water, et de la bière pour le «happy hour» du vendredi, selon d'anciens employés. Sprint s'est finalement tourné vers WeWork pour une rénovation plus approfondie de l'un de ses bâtiments principaux.

Chaos au sprint

Son et Claure sont tous deux des entrepreneurs et pourraient être liés à l'idéalisme rêveur de Neumann, dont la mission déclarée chez WeWork était "d'élever le niveau de conscience du monde". La gouvernance d'entreprise et la discipline financière ne sont pas leurs forces, selon les personnes qui ont travaillé avec elles.

Fisher est l'homme d'affaires de Son, qui est aux côtés du fondateur depuis 24 ans et qui a lancé SoftBank Capital, la branche investissements de la société. Fisher a rejoint le conseil d'administration de WeWork au moment de l'investissement initial de la société en 2017. C'est une voix respectée, mais une présence beaucoup moins turbulente que Son ou Claure, ont déclaré les gens.

Un porte-parole de SoftBank n'a pas communiqué les dirigeants à une entrevue et a refusé de commenter cette histoire.

Les anciens cadres qui ont travaillé chez Sprint pendant la transition de Claure ont déclaré que son approche rapide et déconcertante avait créé un conflit de cultures et laissé les employés flou sur l'orientation de la société. Les gens ont demandé à ne pas être nommés pour pouvoir parler franchement de leurs expériences.

En tant que président, Son a gardé une emprise ferme sur Sprint même après que Claure ait succédé à Dan Hesse en tant que PDG un an après la signature de la transaction. Chaque mois, environ 50 à 60 directeurs, y compris des cadres du siège social de Sprint et des activités de SoftBank à Tokyo, se réunissaient à San Carlos, en Californie, où Son installait une tête de pont dans la Silicon Valley. Là, en fonction de la trajectoire de l'entreprise, Son enverrait des messages de soutien à l'équipe ou leur dirait qu'ils ne livraient pas, selon les personnes présentes.

Un ancien dirigeant a déclaré que, même si les événements de gestion étaient censés favoriser la collaboration entre les dirigeants de SoftBank et de Sprint, il existait un dédain manifeste pour la culture plus conservatrice de Sprint.

Le PDG de T-Mobile, John Legere (à gauche) et le président exécutif de Sprint, Marcelo Claure (à droite), témoignent lors de l'audition du sous-comité de la commission judiciaire du Sénat sur l'antitrust, la politique de la concurrence et les droits des consommateurs sur le projet de fusion de T-Mobile et de Sprint au Sénat de Dirksen Immeuble de bureaux sur la colline du Capitole à Washington, DC, le 27 juin 2018.

Mandel Ngan | AFP | Getty Images

Lors des rassemblements, il était également clair que Son dirigeait le spectacle et qu'il n'y avait aucune place pour le contredire ou remettre en question ses décisions, ont déclaré les participants. Il en a été de même lors des réunions du conseil d'administration, où Son était clairement responsable, qu'il soit au Kansas ou au Japon, selon les personnes présentes.

Son fils n'a pas dit s'il prendrait un rôle officiel chez WeWork. En annonçant le nouveau montage financier mardi, WeWork a annoncé que le conseil d'administration prendrait de l'expansion, et une personne familière du dossier a déclaré à CNBC que SoftBank obtiendrait davantage de sièges. Artie Minson et Sebastian Gunningham, qui étaient deux des plus éminents adjoints de Neumann, sont désormais codirecteurs généraux et recevront une indemnité de départ de plusieurs millions de dollars s'ils partent, a indiqué Bloomberg.

Le financement de SoftBank comprend 5 milliards de dollars de capital frais et une offre publique d'achat pouvant aller jusqu'à 3 milliards de dollars pour les actionnaires existants, ainsi que l'accélération d'un engagement de financement de 1,5 milliard de dollars, portant l'investissement total de SoftBank à environ 18,5 milliards de dollars. Cela représente 6,5 milliards de dollars de plus que l'évaluation post-monétaire de WeWork.

Le co-fondateur, Adam Neumann, recevra 1,7 milliard de dollars pour quitter le conseil d’administration, un peu plus de deux mois après sa nomination au public dans l’une des introductions en bourse les plus attendues de l’année. Son fils avait été un partisan si enthousiaste de Neumann qu’il n’a placé que peu de glissières de sécurité en tant qu’investisseur dominant, ce qui lui a permis d’inviter des milliers d’employés à un camp d’été annuel à l’extérieur de Londres. Il volait également autour du monde à bord d’un jet privé de 60 millions de dollars. .

"C’est vraiment une queue de gouvernance assez ratée, et presque de la plus haute importance sauf une chose frauduleuse", a déclaré Chamath Palihapitiya, une société de capital risque, dans une interview accordée à CNBC le mois dernier. "C'est vraiment une honte et une question à laquelle nous devons vraiment nous attaquer en tant qu'industrie si nous voulons avoir de la crédibilité avec les marchés publics."

Désespéré pour un accord

La gestion de Sprint par SoftBank a été tout sauf lisse. Dès le début, Son voulait également acheter T-Mobile, mais a abandonné le plan en 2014, lorsqu'il est devenu évident que les régulateurs antitrust le bloqueraient. La société a ensuite tenté de faire concurrence de manière agressive pour les clients du sans fil, réduisant considérablement les prix pour attirer les clients d’AT & T et de Verizon.

Cependant, les revenus annuels de Sprint ont diminué depuis la reprise de SoftBank, passant de 35,3 milliards de dollars en 2012 à 33,6 milliards de dollars au cours du dernier exercice. Récemment, le nombre d'abonnés a diminué et la société a enregistré une perte de 1,9 milliard de dollars l'an dernier. Néanmoins, Claure a réalisé une rémunération de plus de 40 millions de dollars de 2015 à 2017, principalement en raison des attributions d'actions résultant du maintien des actions à plus de 8 dollars par action, ce qui n'était que légèrement supérieur au prix payé par SoftBank en 2013.

L’avenir de l’entreprise était incertain jusqu’à l’élection de Donald Trump en 2016, ce qui a grandement contribué aux perspectives de fusion avec T-Mobile (peut-être favorisée par la promesse de Son d’investir 50 milliards de dollars aux États-Unis). La position de Sprint sur le marché s'était tellement détériorée que T-Mobile était désormais la société la plus solide, ce qui signifiait que le seul moyen pour Sprint de conclure un contrat était d'être le vendeur.

Le président élu, Donald Trump, accompagné du directeur général de SoftBank, Masayoshi Son, s'adresse aux médias à la Trump Tower à New York, le mardi 6 décembre 2016.

Andrew Harnik | AP

"L'argument avancé devant les régulateurs est essentiellement que Sprint est une entreprise en faillite", a déclaré Walter Piecyk, analyste des télécommunications, des médias et de la technologie chez LightShed Partners.

Bien que Sprint ait apparemment tenté de réduire ses propres perspectives de croissance pour convaincre les régulateurs de procéder à une vente, M. Piecyk était sceptique quant au grand projet de la société.

"Je ne suis pas sûr que vous échouiez délibérément pendant cinq ans", a-t-il déclaré.

Même aujourd'hui, SoftBank doit espérer que les États abandonnent leur opposition à l'accord ou que Sprint et T-Mobile l'emportent devant les tribunaux, car Sprint n'a guère d'espoir en tant qu'entité autonome. Un procès est prévu pour le 9 décembre.

Avec ou sans accord, le livre de jeu Sprint n’intéressera guère ceux qui comptent sur SoftBank pour secourir WeWork, qui a 17,9 milliards de dollars d’obligations de location à long terme et 900 millions de dollars perdus au premier semestre. Et contrairement à Sprint, il n’existe aucun acquéreur naturel de WeWork – certainement pas à un prix qui ferait passer l’investissement de 18,5 milliards de dollars de SoftBank au-dessus de l’eau.

REGARDER: Blodget appelle WeWork un cas de "mauvaise gestion"

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