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GOTHENBURG (Reuters) – La société d'ingénierie suédoise SKF souhaite utiliser un ralentissement de la demande à son avantage, a déclaré son directeur général, renforçant ainsi son programme d'automatisation qui avait déjà entraîné une augmentation considérable des dépenses en capital.

SKF, la Suède, passera à la vitesse supérieure en ce qui concerne l'automatisation

PHOTO DE DOSSIER: le siège de SKF est photographié à Göteborg, en Suède, le 11 septembre 2019. REUTERS / Johannes Hellstrom

SKF, qui fournit des roulements aux marchés de l'automobile et de l'industrie, a automatisé la fabrication dans une série d'usines, mais la majorité de ses 94 usines doivent encore être traitées.

"Il y a longtemps que nous avons dû lutter pour faire face à la forte demande de certaines usines, et vous ne pouvez pas reconstruire d'usines dans une telle situation", a déclaré Alrik Danielson à Reuters.

"Il est donc clair que certaines de ces activités vont s’accélérer maintenant."

Le plus grand fabricant de roulements à billes au monde, qui fournit des produits comme les constructeurs automobiles Tesla et Volkswagen (VOWG_p.DE) ainsi que les éoliennes, a enregistré en juillet sa première baisse trimestrielle des ventes organiques depuis 2016.

Cette pause au cours des années de forte croissance s'est accompagnée d'une prévision d'une légère baisse de la demande par rapport au troisième trimestre, avec une demande stable pour son activité industrielle et des volumes plus faibles pour l'automobile.

Danielson, à la barre depuis 2015, a repensé le réseau d’usines, réduit le nombre d’usines, optimisé la fabrication pour mieux répondre à la demande des clients et investi dans l’automatisation, entraînant la suppression de centaines de postes sur les chaînes de montage concernées.

La société basée à Göteborg, dont les produits se retrouvent dans la plupart des machines à pièces tournantes, prévoit des dépenses en capital de 2,8 milliards de couronnes (288 millions de dollars) cette année, en hausse de 50% par rapport à 2016.

Danielson a déclaré qu'un investissement futur plus élevé est envisagé et a salué le retour sur investissement de projets antérieurs.

"Je dois dire que le rendement de ces investissements est très bon, je ne m'inquiète donc pas pour cela."

SKF avait précédemment automatisé des parties de sa production à Göteborg, ainsi que dans son usine de Schweinfurt, en Allemagne, et une usine américaine à Flowery Branch, en Géorgie, entre autres.

Il a déjà annoncé des plans pour une nouvelle usine à Xinchang, en Chine, tout en réduisant ses activités à Bari, en Italie, où il construirait un canal de production automatisé.

L'automatisation d'un canal de production à Göteborg en 2016 a laissé 20 travailleurs pour gérer un processus qui nécessitait auparavant 100 travailleurs.

Alors que le simple marteau aurait été une évidence auparavant, le passage à l’automatisation a entraîné des délais plus courts, une qualité supérieure et une plus grande flexibilité. Cela signifie que SKF peut rester compétitif sur le coût des commandes plus petites et personnalisées. ATTENDRE ET VOIR LES MARCHÉS

De nombreux marchés de SKF sont dans l'attente d'une attente, dans l'attente de clarifications sur la guerre commerciale entre les Etats-Unis et la Chine et sur l'issue de la future sortie britannique de l'Union européenne, mais un besoin supplémentaire d'investissements dans la technologie pourrait constituer un amortisseur, Danielson a dit.

«C’est sûr que c’est plus faible et nous l’avons dit, mais ce n’est pas une catastrophe. Mon sentiment est que c'est en grande partie une attente (marchés) actuellement », a-t-il déclaré.

Danielson a ajouté que le paysage technologique en mutation, avec les outils d'automatisation, d'électrification, de capteurs et d'analyse, encourage également les investissements à capitaliser sur de nouveaux modèles commerciaux.

"Ce qui est très intéressant, c'est que l'évolution technologique rapide constitue une incitation sous-jacente à investir", a-t-il déclaré.

«Même si vous êtes assis dans vos salles de conseil et n’investissez pas dans la capacité, vous savez que vous devez moderniser vos usines pour rester compétitif.»

PHOTO DE DOSSIER: Le directeur général de SKF, Alrik Danielson, pose pour une photo au siège de SKF à Göteborg, en Suède, le 11 septembre 2019. REUTERS / Johannes Hellstrom

De nombreux analystes ont mis en doute la capacité de SKF à défendre ses marges lorsque la demande s’affaiblit pour une entreprise historiquement sensible aux récessions cycliques.

Danielson y parvient en indiquant des marges nettement plus élevées l’année dernière que lors des années de pointe de la société avant la crise financière.

«Je suis convaincu que nous sommes bien mieux préparés pour gérer les fluctuations de la demande aujourd'hui que par le passé», a-t-il déclaré.

Reportage de Johannes Hellstrom; Édité par Keith Weir et David Goodman

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