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Si les objectifs de l’Accord de Paris ne sont pas atteints, ces ours polaires pourraient disparaître

Les ours polaires du sud de la baie d’Hudson pourraient disparaître dès les années 2030 en raison de la diminution de la glace marine qui les aide à chasser pour se nourrir, suggère une nouvelle étude.

« Nous savions que la perte de la banquise arctique serait un désastre pour les ours polaires, donc cela pourrait être la première sous-population qui disparaît », a déclaré Julienne Stroeve, l’auteur principal de l’étude, publiée jeudi dans la revue Communications Terre et Environnement.

Le mois dernier, la moitié est de la baie d’Hudson, qui abrite les ours polaires les plus étudiés au monde, je suis devenu libre de glace un mois plus tôt que d’habitude.

Les ours polaires sont habitués à une saison sans glace d’environ quatre mois pendant laquelle ils dépendent de leurs réserves de graisse jusqu’à la reformation des glaces et peuvent chasser les phoques riches en graisse sur les banquises. Mais la présence de glace marine ne garantit pas que les ours pourront chasser ; il doit être suffisamment épais pour les supporter.

Alors que des études antérieures examinaient l’étendue de la couverture de glace de mer pour déterminer la capacité de survie de l’espèce, le Dr Stroeve et ses collègues ont utilisé des modèles climatiques du Groupe d’experts intergouvernemental sur l’évolution du climat. rapport le plus récent pour projeter le moment où la glace restante serait trop mince pour que les ours puissent chasser avec succès.

Bien qu’il n’y ait pas de consensus sur la quantité de glace nécessaire pour nourrir un ours polaire mâle adulte, l’étude s’est appuyée sur des recherches sur le terrain pour déterminer une ligne de base d’environ 10 centimètres, soit un peu moins de quatre pouces.

Les ours polaires excellent dans la gestion de ressources minimales en matière de glace. Ils rampent. Ils bougent sur le ventre. Ils étendent leurs membres aussi loin que possible, répartissant ainsi leur masse plus uniformément sur la glace. Parfois, ils échouent encore. Ce n’est généralement pas un problème pour les ours, qui sont de bons nageurs, mais c’est un problème plus grave s’ils chassent les phoques. S’écraser sur la glace, c’est comme une alarme qui se déclenche, alertant les phoques de la présence de prédateurs.

Geoffrey York, directeur principal de la recherche et des politiques chez Polar Bears International et co-auteur de l’étude, a déclaré que les ours polaires ont besoin de glace épaisse pour le sprint dont ils ont généralement besoin pour attraper un phoque. La glace de mer, à forte teneur en sel, est plus plastique et plus résiliente que la glace d’eau douce vitreuse. Mais d’autres experts ont déclaré que 10 centimètres le poussaient.

«Nous essayons toujours de rechercher une mesure à utiliser», a déclaré Andrew Derocher, professeur de sciences biologiques à l’Université de l’Alberta. « Mais 10 centimètres, c’est plutôt mince. Je ne peux pas faire atterrir un hélicoptère sur cette glace. Il doit être environ deux fois plus épais pour que les ours polaires l’utilisent réellement. »

Elisabeth Kruger, responsable du Fonds mondial pour la nature qui se concentre sur l’Arctique, a déclaré que la modélisation était moins sévère qu’elle n’aurait pu l’être. « C’est en fait assez intimidant », a-t-elle déclaré.

La saison sans glace dure maintenant environ un mois de plus que ce à quoi les ours polaires sont habitués. Des études montrent que lorsque la période sans glace s’étend à six moismême les ours de la baie d’Hudson les plus robustes, généralement des mâles adultes en bonne santé, auront du mal à survivre.

Les ours polaires sont ce que l’on appelle une espèce indicatrice, ce qui signifie qu’ils prédisent la santé et la viabilité de l’écosystème arctique dans son ensemble. La perte concomitante de glace de mer et l’épuisement de la couverture neigeuse affecte considérablement leur régime alimentaire préféré des phoques annelés, qui ont du mal à garder leurs petits en vie dans leur tanière de mise bas si les niveaux de neige descendent en dessous de 32 centimètres.

L’année dernière, les températures mondiales ont temporairement atteint 1,5 degré Celsius au-dessus des niveaux préindustriels. Dans le cadre du Pacte de Paris sur le climat, les pays ont convenu d’essayer de limiter le réchauffement climatique à ce niveau ou à un niveau inférieur afin d’éviter les pires effets du réchauffement climatique. Bien que l’augmentation des températures ne soit pas permanente, le Dr Stroeve et d’autres scientifiques ont déclaré que les ours polaires de cette région ne pourraient pas survivre si les températures dépassaient 2,1 degrés Celsius au-dessus de la référence préindustrielle.

Aujourd’hui, il y a environ moitié moins d’ours polaires dans l’ouest de la baie d’Hudson, comme c’était le cas en 1987.

« Notre meilleure analyse est que nous aurons encore des ours polaires jusqu’à la fin du siècle », a déclaré le Dr Derocher, faisant référence aux 19 sous-populations qui vivent dans l’Arctique. « Mais c’est très peu probable dans la Baie d’Hudson. »

Il est peu probable que les ours de la baie d’Hudson quittent leur habitat, même lorsque les conditions deviennent intenables. À un moment donné, les communautés des Premières Nations et des Inuits devront peut-être modifier leur chasse traditionnelle à l’ours polaire simplement pour préserver la population d’ours. Les villes devront peut-être trouver des moyens de dissuader les ours de chercher de la nourriture humaine en période de détresse afin de minimiser les conflits entre humains et ours. Les possibilités à long terme pourraient inclure la distribution de croquettes pour ours polaires, mais le Dr Derocher a déclaré qu’il n’était pas possible de maintenir indéfiniment une sous-population de cette façon.

« Au-delà de la lutte contre les émissions de gaz à effet de serre, a déclaré le Dr Derocher, il n’y a aucune mesure possible pour gérer la population à long terme. »


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