Sheffield United vers le bas et maintenant besoin de direction – la relégation de Blades disséquée |  Actualités du football

Tout le monde veut gouverner le monde a sonné à Molineux au coup de sifflet final et pendant un temps enivrant, Sheffield United a probablement eu l’impression de l’avoir fait.

Les loups ont à peine montré les dents sur leur chemin vers une victoire qui a confié les Blades au championnat juste un an après leur charge en Ligue des champions, mais cela résumait leur sombre saison que seulement 18 secondes séparaient une frappe d’Enda Stevens au but et un vainqueur de Willian Jose.

« Personne ne peut blâmer l’effort », a déclaré Paul Heckingbottom, le patron par intérim et, après des semaines de membres plombés, d’esprits fatigués et de passes carrées exaspérantes, ils ne pouvaient rien lui reprocher ici, mais les chances sont gaspillées, les erreurs punies et un manque de qualité là où il compte vraiment laissé un sentiment familier.

Il y avait du symbolisme dans le vide de la scène, seulement une poignée de cadeau pour voir le côté si vibrant de la saison dernière s’échapper tranquillement sur une mélodie mélancolique alors qu’Oliver Norwood s’accroupissait sur le gazon.

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Oliver Norwood après le coup de sifflet final à Molineux a scellé la relégation de Sheffield United

Il reste six matches pour les supporters à endurer une saison aussi terriblement misérable que la dernière était merveilleuse, et le dernier coup de sifflet ne peut pas venir assez rapidement.

De la neuvième place vertigineuse de l’année dernière à l’ignominie de la relégation commune la plus ancienne de l’histoire de la Premier League et aux blessures laissées par le départ acrimonieux de Chris Wilder, cela a été une secousse aux proportions douloureuses, un post-lockdown. Annus horribilis.

Au moins Derby peut garder cette enregistrer.

Les joueurs de Sheffield United ont l'air abattus après avoir concédé un but précoce aux Spurs
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Sheffield United a concédé 56 buts cette saison

Sheffield United n’était pas censée être ici si tôt.

Deux promotions en trois saisons orchestrées par le fan qui «vivait le rêve» avaient sorti trop longtemps un club gêné par l’ineptie et le sous-investissement de son état de sommeil.

Mais ils appartenaient, contre toute logique footballistique et financière, et c’était envoûtant: leurs défenseurs centraux au galop, leur foule de Bramall Lane, leur entraîneur intrépide dont la montée de la non-Ligue s’alignait puissamment avec les parcours de carrière des joueurs qu’il entraînait avec lui. nouvelles hauteurs.

Leur histoire était un récit qui donnait de l’espoir aux rêveurs en bas de la pyramide. Même si le dépassement déformait la réalité, les souvenirs resteront vifs.

Chris Wilder et John Egan célèbrent leur promotion en Premier League à Stoke City le dernier jour du championnat 2018/19
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Chris Wilder et Egan célèbrent leur promotion en Premier League

Ils étaient passés à la sixième place à la fin de leur dernier match avant le verrouillage, Billy Sharp marquant à juste titre un vainqueur devant 31 000 à Bramall Lane. Par la suite, seul Liverpool, qui pouvait se vanter du même dévouement entre supporters, joueurs et entraîneur, subirait une baisse de forme aussi spectaculaire dans des stades sans âme.

Il y avait de l’optimisme avant un deuxième mandat, si réalisme, après le pur niaiserie de leur dépassement. Les transferts d’été avaient injecté la jeunesse et l’athlétisme, sinon les artistes éprouvés pour lesquels Wilder avait cherché à briser le plafond salarial, et de nouveaux contrats récompensaient les joueurs expérimentés soutenus pour livrer à nouveau.

Mais une pré-saison précipitée en Écosse, où un match a été abandonné à la mi-temps en raison de pluies torrentielles, semblait prophétique avec le recul. Les nuages ​​d’orage ne se sont jamais vraiment levés.

Wilder a perdu plusieurs joueurs clés de son équipe mince au service international pendant le temps de préparation condensé et cela s’est montré lors de leur match d’ouverture, où deux buts ont été concédés en six premières minutes irrégulières.

Les lames & # 39;  forme misérable cette saison en a fait les favoris de la relégation
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Egan a été envoyé pour Sheffield United lors d’un misérable début d’après-midi à Aston Villa

Une semaine plus tard, John Egan a été douteusement expulsé à Aston Villa le même après-midi. John Lundstram a vu un penalty sauvé. Patrick Bamford frapperait bientôt tard dans un match qu’ils avaient dominé mais qui était familièrement gaspilleur. Les petites marges engendrent des plus petites. Les victoires minces sont devenues de minces défaites. Soudain, Sheffield United tournait en spirale.

Aucune équipe promue dans l’histoire de la Premier League n’avait concédé aussi peu de buts que lors de leur 39 mandat dernier, mais Jack O’Connell, Egan et Chris Basham ne joueraient que 83 minutes ensemble toute la saison.

La blessure d’O’Connell – une qui remonte à la période précédente – a laissé United dépourvu d’une composante offensive vitale ainsi que défensive. Wilder a décrit sa perte comme « plus grande que [Liverpool losing] Virgil van Dijk, « et personne n’a pu reproduire le dépassement progressif qui accompagnait les prouesses aériennes.

Derrière la ligne de fond, Aaron Ramsdale a lutté désespérément au début, bien qu’il n’ait été accordé nulle part près du type de protection offert à Dean Henderson. Il a fait face à beaucoup plus de tirs et de tirs de meilleure qualité alors que ses coéquipiers devenaient de plus en plus passifs, remportant le ballon beaucoup moins fréquemment sur le terrain, laissant à leurs adversaires plus de temps et d’espace pour construire des attaques.

D’autres blessures à John Fleck et Sander Berge ont exacerbé la dynamique perturbée. Seul Sean Dyche à Burnley avait apporté moins de changements à son onze de départ que les 51 de Wilder la saison dernière. Ce nombre ce terme s’élève à 82. Les connexions ne pouvaient que clignoter. Des schémas de jeu si longtemps répétés se sentaient forcés.

Les lacunes flagrantes sont là dans les chiffres. Ils ont concédé 56 buts et marqué un dérisoire 17, dont seulement 10 en jeu ouvert. Mais les données ne pourront jamais atteindre les recoins fragiles de la psyché humaine. Il ne peut pas quantifier la confiance ni expliquer une prise de décision erronée.

Il y a eu des performances louables contre Liverpool et Manchester City, le genre qui suggérait que les résultats tourneraient mais que les coups de pied venaient toujours. Un défunt vainqueur de Leicester de Jamie Vardy a vu Wilder tomber à genoux sur la ligne de touche et c’était une image qui semblait difficile à secouer.

Chris Wilder
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La sortie de Wilder était sur les cartes après que les idées sur la direction du club aient de plus en plus divergé

Ils ont dû attendre leur 18e match de la saison pour une première victoire en championnat. À ce moment-là, une relation brisée entre le directeur et le propriétaire, le prince Abdallah, s’était rompue au-delà de toute réparation. L’Arabie a dit Sky Sports News dans une interview que Wilder avait voulu démissionner à deux reprises avant son départ «par consentement mutuel» le mois dernier. Le directeur, sentant depuis longtemps que ses attributions sont de plus en plus modifiées et que son autorité est affaiblie, savait que la dynamique de travail n’était pas viable.

Heckingbottom a fait face à un défi de taille, mais l’équipe a semblé sans gouvernail pour la plupart depuis et un sentiment de malaise est resté en dehors du terrain.

Jason Tindall était une arrivée surprise pour soutenir l’entraîneur U23 amené au club par Wilder. L’équipe des coulisses de l’ancien manager a été chargée d’un travail de bureau plutôt que de formation sur le terrain avant leur départ et l’assistant Alan Knill est toujours au club mais dans l’ombre. Dans la salle de conférence, le président Prince Musaad – bien que peu présent dans le public – a démissionné pour ce que le club qualifie de « raisons personnelles ».

Paul Heckingbottom (AP)
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Paul Heckingbottom a supervisé cinq défaites consécutives

On s’attend à ce que le mandat de Heckingbottom soit court avec la hiérarchie de Bramall Lane travaillant à travers une liste de candidats potentiels qui comprend ceux qui travaillent, y compris Alexander Blessin d’Ostende.

Le remplacement de Wilder est une tâche formidable. Il est facile de tomber amoureux d’une équipe gagnante, mais les sentiments sont plus profonds; c’était un premier amour ravivé, avec sa compréhension tacite et ses rituels partagés. Au-delà du sentiment, le club a fonctionné entièrement dans sa vision, avec un recrutement basé sur son système.

Une approche patiente pour un rendez-vous déterminant pour le prince Abdallah est prudente. Le règne désastreux de Bryan Robson à ce dernier moment est un avertissement suffisant. Mais pas des moindres parce que la sortie estivale de Wilder a longtemps été ressentie comme inévitable, au moment où le rideau est tombé sur une campagne écrasante, le club doit savoir et communiquer où il se dirige; qui il veut être.

Chris Wilder et le prince Abdullah à Sheffield United avant la sortie acrimonieuse du manager
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Wilder et le prince Abdullah à Sheffield United avant la sortie acrimonieuse du manager

Il y a une ironie que Norwich – qui a perdu les 10 derniers matches de sa propre campagne condamnée mais planifiait depuis longtemps pour le mandat suivant – soit revenu en Premier League à la première tentative le jour de la rétrogradation de Sheffield United.

Un quart des équipes reléguées de la Premier League ont rebondi directement, mais la continuité et la clarté sont généralement essentielles. Daniel Farke a fait des affaires importantes au début de l’été dernier, a gardé des artistes clés comme Emi Buendia, Max Aarons et Teemu Pukki, et a ostensiblement cherché à ajouter des joueurs soulagés psychologiquement par la baisse.

Il y a aussi des leçons à tirer de Carrow Road en matière d’infrastructure et d’investissement stratégique.

« Le football est un jeu infini », a déclaré le directeur sportif de Norwich, Stuart Webber. Financial Times après la relégation. « Quand les gens disent: » Pourquoi dépensez-vous 2 millions de livres sterling dans un gymnase? Dépensez-le pour un attaquant, vous avez plus de chances de gagner la semaine prochaine « . Vous avez probablement … mais [facilities will] former plus de grévistes que 2 millions de livres sterling peuvent vous acheter. Dans 15 ans, vous regarderez en arrière et vous penserez: « Nous avons amené 30 joueurs ici ». « 

Burnley, un autre club qui a fermement respecté son plan, a dépensé 10,6 millions de livres sterling pour son centre d’entraînement de Barnfield après son retour dans l’élite. En revanche, le manque de progrès en dehors du terrain était une source de profonde frustration pour Wilder, qui avait fait pression pour des améliorations du terrain d’entraînement et du statut d’académie de catégorie 1 bien avant la pandémie.

Sander Berge a raté les trois derniers mois de la saison en raison d'une blessure aux ischio-jambiers
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Sander Berge a raté les trois derniers mois de la saison en raison d’une blessure aux ischio-jambiers, mais semble être l’atout le plus vendable du club

Une déclaration accompagnant l’annonce du départ de Wilder parlait d’intentions « de garder le noyau du groupe de joueurs ensemble et de continuer à investir davantage dans l’académie et la première équipe ». Les partisans voudront voir les intentions assorties d’actions.

L’équipe devra être remodelée à la fin d’une époque, mais Wilder pensait qu’il n’y avait aucune raison de vendre et Heckingbottom aurait probablement pensé à des gens comme Egan, O’Connell et Berge lorsqu’il a répété que « garder les joueurs ensemble » était la clé.

Phil Jagielka, Jack Rodwell et Lundstram sont en rupture de contrat et bien qu’il y ait des questions quant à savoir si des noms comme Stevens, Norwood et Fleck peuvent revenir, ils ont un pedigree de championnat, comme Rhian Brewster et Oli McBurnie, deux attaquants ratés qui apprennent encore. Les espoirs de l’Académie Antwoine Hackford et Iliman Ndiaye ont fait leurs débuts chez les seniors cette saison et offrent un aperçu de l’avenir.

Les joueurs de Sheffield United ont l'air abattus
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David McGoldrick de Sheffield United est abattu

Des comptes récemment publiés montrent un bénéfice opérationnel de 17,5 millions de livres sterling malgré les ravages du coronavirus sur de nombreux clubs. Alors que les salaires atteignaient 78 millions de livres sterling en Premier League, le ratio salaires / chiffre d’affaires était modeste à 54 pour cent. La perte de revenus de diffusion sera atténuée pour le moment au moins par des paiements de parachute et il est entendu que les clauses de relégation réduiront les salaires de plusieurs joueurs de 50 pour cent.

Il n’y a pas de honte à la relégation qui est survenue un an plus tard qu’elle n’aurait dû, malgré toutes les circonstances sinistres et le sentiment de regret suscité par la sortie prématurée de Wilder. Les joueurs qui ont propulsé le club à ce niveau doivent être rappelés pour avoir fait exactement cela. Mais comme l’a dit Heckingbottom aux médias à Molineux: « La clarté est importante ».

La vraie jauge est dans la réponse. Le défi est maintenant de recentrer les esprits, de redynamiser les corps et, pour tout ce que les supporters ont été habitués à la famine pendant les festins, à conjurer l’adversaire le plus dangereux, l’apathie, alors que le jeu est depuis trop longtemps derrière les écrans de télévision.

Sheffield United est en panne, mais ce n’est que lorsqu’une nouvelle direction devient claire que le processus de guérison peut vraiment commencer.

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