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Service juridique? Non merci dis beaucoup, forçant les procès à être retardés

HARTFORD, Connecticut (AP) – Les avis de service du jury ont mis la maison de Nicholas Philbrook sur le point de craindre qu’il contracte le coronavirus et le transmette à son beau-père, un survivant du cancer diabétique au milieu des années 70 qui est à risque plus élevé de développer des complications graves du COVID-19.

Philbrook et son épouse, Heather Schmidt, de Camarillo, en Californie, ont tenté de convaincre les fonctionnaires du tribunal qu’il devrait être dispensé de ses fonctions de juré parce que son père vit avec eux. Mais les fonctionnaires du tribunal lui ont dit que ce n’était pas une raison valable et qu’il devait comparaître au tribunal au début du mois prochain.

«Ma principale préoccupation est que vous devez toujours entrer dans un bâtiment, vous devez toujours être autour d’un certain nombre de personnes», a déclaré Philbrook, 39 ans, rédacteur d’une société de marketing. «Dans un espace clos, dans quelle mesure êtes-vous en sécurité? Ce n’est tout simplement pas le bon moment pour faire ce genre de choses sur une base normale.

Les gens à travers le pays ont des préoccupations similaires au milieu des résurgences du coronavirus, un fait qui a fait dérailler les projets de reprise des procès devant jury dans de nombreux palais de justice pour la première fois depuis le début de la pandémie.

Au cours du mois dernier, les tribunaux de Hartford, Connecticut, San Diego et Norfolk, en Virginie, ont dû retarder la sélection du jury pour les procès parce que trop peu de personnes ont répondu aux citations de juré. Les taux de non-réponse sont beaucoup plus élevés aujourd’hui qu’ils ne l’étaient avant la pandémie, selon des responsables judiciaires.

Les juges de New York, de l’Indiana, du Colorado et du Missouri ont récemment déclaré des annulations de procès parce que les personnes liées aux essais étaient soit testées positives pour le virus, soit présentaient des symptômes.

«En quoi consiste la vraie question: les gens sont-ils prêts à se présenter devant ce tribunal et à participer à un procès devant jury? a déclaré Bill Raftery, analyste principal au National Center for State Courts. «De nombreux tribunaux ont réagi aux jurés qui ont dit qu’ils n’étaient pas à l’aise pour venir au tribunal et faire le devoir de juré et donc offrir des reports simplement en raison de préoccupations concernant le COVID.»

Ce mois-ci également, les tribunaux des États du Connecticut, de New York et du New Jersey et les tribunaux de Denver, au Colorado, ont été parmi ceux qui ont suspendu tous les procès devant jury en raison de la hausse des taux de virus. Vendredi, des responsables fédéraux ont annoncé qu’environ deux douzaines de tribunaux de district américains à travers le comté avaient suspendu les procès avec jury et les procédures du grand jury en raison d’épidémies de virus et de trop peu de personnes se présentant pour faire office de juré.

Les tribunaux sont sous pression pour reprendre les procès en raison des arriérés de dossiers qui s’accumulent pendant la pandémie.

Quelques tribunaux ont tenu des procès en personne et par vidéoconférence. Bien que les vidéoconférences puissent sembler être le meilleur pari, de nombreux avocats de la défense pénale s’y opposent car il est plus difficile de déterminer la crédibilité des témoins et de voir si les jurés y prêtent attention, a déclaré Christopher Adams, avocat à Charleston, Caroline du Sud, et président du National. Association des avocats de la défense pénale.

«Pour presque tout le monde, il n’est pas nécessaire que les procès se poursuivent pendant la pandémie», a-t-il déclaré, ajoutant que la plupart des tribunaux ne tiennent pas de procès devant jury pour le moment.

Adams a déclaré qu’une autre préoccupation était de savoir comment les jurys représentatifs seraient si les essais se poursuivaient – l’impact du virus et le niveau de préoccupation à son sujet dans différents groupes démographiques, tels que les populations noires, latines et âgées qui meurent à des taux plus élevés, pourraient affecter qui se sent en sécurité pour remplir la fonction de juré.

«Ce que nous ne pouvons pas permettre, c’est d’avoir des procès où il n’y a pas un échantillon représentatif de la communauté représentée», a-t-il déclaré.

Mais de nombreux avocats de la défense pénale soulignent un problème majeur avec la non-tenue de procès – les accusés qui sont détenus en attendant leur procès. Bien que les prisons et les prisons à travers le pays aient libéré des milliers de détenus à faible risque en raison de préoccupations concernant le virus, de nombreuses personnes restent enfermées en détention provisoire.

Une affaire devant un tribunal fédéral de Hartford, dans le Connecticut, offre un aperçu de la façon dont le virus peut perturber les procédures.

En octobre, 150 personnes ont été convoquées à titre de juré pour le procès d’Amber Foley, qui se bat contre des accusations de pornographie juvénile et réclame son droit constitutionnel à un procès rapide. Ce serait le premier procès pénal dans le Connecticut, devant un tribunal d’État ou fédéral, depuis le début de la pandémie.

Seulement environ la moitié des jurés potentiels se sont présentés et de nombreux autres ont été excusés pour diverses raisons, notamment des préoccupations concernant le COVID-19. Il ne restait que 19 personnes, à moins des 31 personnes estimées nécessaires pour choisir un jury de 12 et un juré suppléant.

Et puis, deux agents de sécurité du tribunal ont été testés positifs pour le virus, forçant la fermeture temporaire du palais de justice pour nettoyage et incitant le légiste de la juge Vanessa Bryant à s’isoler et à se faire tester en raison de contacts avec les agents.

Bryant a décidé la semaine dernière de reporter la sélection du jury de Foley à la mi-janvier. Comme les juges dans d’autres régions du pays, elle a jugé que les intérêts de la santé publique l’emportaient sur ceux d’un procès rapide.

«Malgré tous les efforts déployés par la Cour, la Cour doit conclure à contrecœur qu’elle est incapable de constituer un jury représentatif parmi les 200 candidats jurés convoqués sans mettre en péril la sécurité de tous les participants au procès», a écrit Bryant dans une décision.

Les fonctionnaires fédéraux ont désigné une salle d’audience pour les procès devant jury dans chacun des trois palais de justice fédéraux du Connecticut, avec une deuxième salle d’audience entièrement réservée aux jurés pour se réunir pour les pauses et les délibérations. Un peu de plexiglas a été installé, les systèmes de circulation d’air ont été améliorés et la disposition des sièges a été reconfigurée pour la distanciation sociale. Les masques sont obligatoires.

Foley a été libéré sous caution en attendant son procès. Son avocat, Todd Bussert, a fait valoir dans des documents judiciaires que le coronavirus ne l’emportait pas sur les droits de procès rapide de Foley et que d’autres tribunaux du pays ont tenu des procès pendant la pandémie. Il a également noté qu’il avait deux enfants qui fréquentent des cours en personne dans les écoles publiques.

«Le fait que les écoles puissent fonctionner et rester ouvertes … même lorsque les membres de leurs communautés sont testés positifs pour le COVID-19 … dément toute affirmation hyperbolique visant à restreindre les droits des accusés», a-t-il écrit.

À San Diego, une affaire pénale a dû être reportée le mois dernier parce que trop peu de personnes se sont présentées à la fonction de juré. Les autorités ont convoqué 900 personnes à deux reprises, mais seulement 40 personnes se sont présentées à chaque fois, a rapporté KGTV.

À Norfolk, en Virginie, les efforts pour reprendre les procès devant jury pendant la pandémie se sont récemment arrêtés parce qu’environ neuf jurés potentiels sur 10 ne se sont pas présentés au tribunal, a rapporté The Virginian-Pilot.

Le défaut de se présenter à la fonction de juré est un crime dans la plupart des endroits. La sanction peut comprendre des amendes et, dans certains cas, de courtes peines de prison. Les responsables de certains systèmes judiciaires ont déclaré qu’ils envisageaient de renforcer l’application pour améliorer les taux de réponse.

Philbrook, l’homme californien, a déclaré que sa femme et lui essayaient d’obtenir une lettre du médecin de son beau-père disant que sa santé pourrait être mise en danger si Philbrook devait remplir ses fonctions de juré. Philbrook est également préoccupé par sa propre santé.

«On ne sait jamais avec ce virus. Cela ne semble pas s’en soucier », a-t-il déclaré. «Il ne semble pas que vous soyez en bonne santé ou en mauvaise santé. Vous entendez parler de personnes en bonne santé qui en souffrent vraiment. Cela me dérange. Je sens que je suis en bonne santé. J’ai le sentiment, d’accord, si je comprends, je devrais aller bien, mais je ne sais pas vraiment.

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