Secrets des fascinants portraits de momies de l'Égypte ancienne

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Écrit par Alex Gotthardt

Cet article a été publié en association avec Artsy, la plate-forme mondiale de découverte et de collection d’art. L'article original peut être vu ici.

Alors que les anciens portraits de momies égyptiennes étaient curieux pendant longtemps, il n’ya qu’un minimum d’apprentissage à leur sujet. De nombreuses questions ont subsisté depuis leur découverte à la fin du XIXe siècle par des archéologues de la ville égyptienne de Fayoum.

Qui l'a peinte? Quels pigments et substrats les artistes ont-ils utilisés et où ces matériaux ont-ils été achetés? Les peintures ont-elles été réalisées pendant la vie ou après la mort du motif?

La commissaire Marie Svoboda s’est donnée pour mission, en 2003, de percer ces secrets. Elle était récemment venue voir les membres du Getty Museum de Los Angeles et, bien que la collection de cette institution soit riche et vaste, un petit groupe de 16 œuvres a attiré son attention.

Les visages détaillés et largement ouverts de ces images, appelés portraits de momies, datent de 100 à 250 av. Chacun d'entre eux était à l'origine attaché à une momie qui voilait le visage des morts.

Portrait de maman Fayum.

Portrait de maman Fayum. crédit: Gracieuseté du Musée royal de l'Écosse via Wikimedia Commons

Svoboda savait qu'un examen de ces portraits contenait des informations importantes sur un groupe d'œuvres d'art considérées comme les précurseurs de la tradition des peintres occidentaux. Selon les savants, les portraits de momies sont les premiers tableaux présentant des motifs réalistes et très individualisés, montrant une fusion de traditions funéraires et artistiques entre les mondes gréco-romain et classique.

Svoboda espérait également que les réponses aux nombreuses questions restées sans réponse sur les œuvres exposeraient des aspects de la culture égyptienne ancienne, en particulier en ce qui concerne la structure commerciale, économique et sociale de l'Empire, dont les détails sont encore flous.

Cependant, environ 1 000 portraits de momies sont dispersés dans le monde. Pour obtenir des réponses précises, Svoboda avait besoin d'informations allant au-delà des 16 travaux de Getty. Svoboda a conçu un institut de recherche international avec plusieurs institutions pour collecter des données à partir d'un plus grand ensemble de portraits et résoudre ces questions.

Portrait d'un homme barbu d'un sanctuaire, 100.

Portrait d'un homme barbu d'un sanctuaire, 100. crédit: Musée J. Paul Getty

Elle l'appelait APPEAR ou Ancient Panel Paintings: enquête, analyse et recherche. Depuis sa fondation officielle en 2013, 41 institutions ont rassemblé des informations sur quelque 285 peintures à bord, soit près du tiers de tous les portraits de momies connus. Les secrets ont également été résolus, mais beaucoup d'autres ont été découverts.

Avant que Svoboda fonde APPEAR, les portraits de momies étaient confrontés à d'innombrables obstacles à la recherche. Lorsque les fouilles des lieux de sépulture égyptiens et le commerce ultérieur d'objets façonnés ont atteint leur paroxysme à la fin du 19e siècle, les portraits ont souvent été déchirés par les momies qu'elles ornaient.

"Ils ne comprennent pas tout le contexte", a déclaré Marsha Hill, conservatrice de l'art égyptien au Metropolitan Museum of Art. "Ils jouent avec un très petit jeu quand il s'agit de portraits de momies."

Peinture sur panneau représentant une femme en habit bleu, 54--68. C.E.

Peinture sur panneau représentant une femme en habit bleu, 54–68. C.E. crédit: Le Metropolitan Museum of Art de New York

De plus, les momies existaient dans les bourses entre érudits et se situaient quelque part entre les classifications de l'art romain et égyptien. Ils ont été créés au cours d'une période de grandes fusions culturelles en Égypte pendant l'occupation romaine et représentent à la fois les traditions funéraires égyptiennes (momification) et les expériences florissantes des Romains en matière de portrait et de techniques de peinture telles que l'encaustique – une méthode de peinture qui fond la cire d'abeille puis ajouté des pigments colorés.

"Lorsque les portraits de momies ont été enregistrés dans des collections au 19ème siècle, ils étaient considérés comme des curiosités, car personne ne savait vraiment ce qu'il devait en penser", a déclaré Svoboda. "Ils n'étaient pas complètement égyptiens et ils n'étaient pas complètement classiques – ils étaient tous les deux."

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APPEAR répond à ces défis en réunissant un certain nombre d'érudits, de conservateurs, de scientifiques et de conservateurs pour explorer un grand groupe de portraits de momies (dont une poignée est toujours attachée à leur momie ou à leur linceul d'origine).

Pour résumer et comparer facilement les informations relatives à ces œuvres, les institutions participantes invitent des informations détaillées sur la taille, le matériau, les étiquettes, les repères d’outil, la forme de la plaque, les détails décoratifs, etc., dans une seule base de données.

Le projet a démarré à un moment clé pour l'innovation en matière de conservation de la nature, avec l'apparition de nouvelles technologies permettant une analyse moins invasive. En utilisant la lumière ultraviolette, la réflectographie infrarouge, la radiographie et d'autres techniques d'imagerie, les restaurateurs peuvent numériser et caractériser des matériaux sans avoir à retirer des spécimens d'un travail sensible.

"Auparavant, vous deviez prélever un énorme échantillon pour identifier le pigment ou le bois, et vous ne pouvez pas vraiment le faire avec ces objets précieux, la plupart des institutions ne le permettent pas", a déclaré Svoboda. "Ces développements ont donc été énormes afin de promouvoir la compréhension de (les portraits)."

Momie portrait d'un homme, 100 - 125.

Momie portrait d'un homme, 100 – 125. crédit: Musée J. Paul Getty

Alors que les musées continuent de remplir la base de données APPEAR de nouvelles recherches, Svoboda et ses collègues tirent des conclusions. Quelques points pour la formalisation d'ateliers artistiques aux Ier et IIIe siècles avant notre ère, au moment de la création de la plupart des portraits de momies. Par exemple, l'utilisation habile des encres tempera et encaustique – parfois les deux sur une seule plaque – indique un transfert de technique d'un artiste à un autre dans le studio.

Certains scientifiques supposent également que les différentes formes et tailles du panneau (certaines ont des coins arrondis, d’autres sont diagonales, d’autres épaisses, d’autres plus fines) sont les méthodes d’un atelier ou d’une région spécifique.

Les similitudes stylistiques entre les portraits sont devenues plus claires à mesure que les données grandissaient ensemble. Svoboda était particulièrement excité quand il a découvert qu'un portrait de momie, situé dans le musée Norton Simon, en face de la ville de Getty, ressemble de façon frappante à sa collection. Les similitudes entre le "Portrait d'un homme" de Norton Simon et le "Portrait d'un homme barbu" de Getty comprennent de délicats coups de pinceau utilisés pour représenter les cheveux bouclés de chaque sujet et la manière dont les rides de la robe de chaque homme ont été modelées.

"Maintenant, nous essayons de savoir si cela aurait pu être peint par le même artiste, et si ce n'est pas le même artiste, peut-être le même atelier", a déclaré Svoboda. "Nous avons ri de la façon dont ils ont été peints il y a 2000 ans en Égypte et débarqués dans un autre pays à 30 milles de distance. Quelle histoire pouvons-nous raconter à ce sujet?"

Portrait d'un jeune avec une coupure chirurgicale à un œil, 190-210 c.

Portrait d'un jeune avec une coupure chirurgicale à un œil, 190-210 c. crédit: Le Metropolitan Museum of Art de New York

Les tests portant sur la composition des portraits ont été particulièrement fructueux pour identifier les processus des artistes. Caroline Cartwright, une fondatrice de bois impliquée dans APPEAR, a découvert que 75% des panneaux étudiés étaient peints sur du bois de tilleul autre que l’Égypte.

Il semble que les peintres momiques aient importé entièrement ce matériau du nord de l'Europe. Un pigment rouge manufacturé identifié dans les œuvres remonte au sud de l’Espagne – une allusion supplémentaire au commerce lointain de l’Empire égyptien.

De même, l'utilisation constante d'indigo dans les peintures peut indiquer que le pigment bleu profond a été produit en masse. Certains conservateurs ont même remarqué de petites fibres incrustées dans le colorant, suggérant qu'elles étaient recyclées de l'industrie textile égyptienne.

Une comparaison approfondie des matériaux utilisés dans les portraits a également révélé des détails sur leurs thèmes et la structure de leurs classes en Égypte. Des substances telles que la feuille d'or et l'encaustique auraient été plus chères et auraient nécessité davantage d'artisans habiles. Elles ont donc probablement été utilisées pour représenter les résidents les plus riches, tandis que celles qui disposaient de moins de ressources pouvaient utiliser la peinture tempera plus abordable.

Portrait d'une jeune femme en rouge, 90-120 environ.

Portrait d'une jeune femme en rouge, 90-120 environ. crédit: Le Metropolitan Museum of Art de New York

"Peindre juste un portrait de maman signifiait un statut social élevé pour vous", a déclaré Svoboda. "Mais dans cette zone, nous voyons également des portraits peints sur du bois local ou du bois recyclé. Sinon, ils peuvent ne pas être bien peints ou utiliser des matériaux de qualité inférieure. Il existe donc une marge économique dans ce statut social."

Svoboda et l'équipe APPEAR sont également de plus en plus conscients d'une question qui les déconcerte depuis longtemps: les portraits ont-ils été peints de leur vivant ou après leur mort?

Ce sont principalement des jeunes; La plupart semblent être dans la vingtaine, la trentaine et la quarantaine. Ses grands yeux exagérés indiquent que des artistes ont tenté de surprendre quelqu'un en vie plutôt que de décéder récemment. Cependant, les tomodensitogrammes utilisés pour examiner l'intérieur des momies montrent que l'âge du défunt est sensiblement le même que celui des portraits.

Ces résultats "appuient également le recensement de l'époque, dans lequel ils décrivent que la plupart des personnes sont décédées prématurément", a expliqué Svoboda, "car leur durée de vie était généralement raccourcie à cause d'une infection ou d'un accouchement".

Mama Portrait d'une jeune femme, environ 170-200.

Mama Portrait d'une jeune femme, environ 170-200. crédit: Musée J. Paul Getty

APPEAR a commencé à apporter des réponses à certains des mystères entourant les portraits de momies égyptiennes, mais l'organisation soulève également de nouvelles questions.

Svoboda espère que le projet APPEAR, lorsqu'il réalise ce qu'il appelle le "pic de données", est capable de résoudre des inconnus, tels que: Par exemple, si les hommes et les femmes ont été peints avec différentes méthodes ou types de pigments spécifiques, ou s'il existe des parallèles dans les matériaux et les techniques, il est possible d'identifier différents ateliers, ateliers et artistes anciens.

Alors que la sixième année du projet commence, il semble encore beaucoup à découvrir. Comme le fait remarquer Svoboda, "Plus nous regardons, plus nous voulons savoir."

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