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(Reuters) – Bernie Sanders a lancé une attaque à gorge pleine contre Joe Biden vendredi, assaillant son rival présidentiel démocrate pour son bilan en matière de commerce, d'avortement, de droits des homosexuels et de sécurité sociale, alors que le couple faisait face à une multitude de concours de nomination cruciaux la semaine prochaine.

PHOTO DE DOSSIER: Les candidats démocrates à la présidentielle américaine de 2020, le sénateur Bernie Sanders, et l'ancien vice-président Joe Biden se brossent les mains alors qu'ils ont un échange lors du dixième débat présidentiel démocratique 2020 au Gaillard Center de Charleston, Caroline du Sud, États-Unis, le 25 février 2020. REUTERS / Jonathan Ernst / File Photo

Sanders, jusqu'à récemment le favori dans la course du parti pour affronter le président républicain Donald Trump en novembre, traîne maintenant parmi les délégués et cherche désespérément à reprendre son élan après le fort Super Tuesday de Biden cette semaine.

Lors d’une conférence de presse organisée à la hâte à Phoenix, Sanders, un sénateur américain du Vermont, a approfondi le record de 40 ans de Biden. Il a critiqué Biden pour s'être opposé au droit des homosexuels de servir dans l'armée américaine et pour avoir voté contre le financement fédéral des avortements, positions que l'ancien vice-président a depuis rejetées.

"J'étais là du bon côté de l'histoire, et mon ami Joe Biden ne l'était pas", a déclaré Sanders.

Sanders a fustigé Biden pour avoir soutenu des accords commerciaux qui, selon lui, ont été «un désastre pour le Michigan» et a accusé Biden d'avoir tenté dans le passé de réduire la sécurité sociale, le programme gouvernemental de pensions et d'invalidité.

Biden, qui nie avoir jamais préconisé des coupes dans la sécurité sociale, a répondu dans un tweet vendredi: «Soyez réel, Bernie. La seule personne qui va réduire la sécurité sociale s'il est élu est Donald Trump. Vous devriez peut-être passer votre temps à l'attaquer. »

L'échange reflète une tension croissante entre les deux espoirs de la Maison Blanche dans ce qui est devenu une course à double sens serrée depuis que la sénatrice américaine Elizabeth Warren du Massachusetts et l'ancien maire de New York Michael Bloomberg ont mis fin à leurs offres à la Maison Blanche après les primaires du Super Tuesday.

Sanders, 78 ans, a déclaré qu'il soutiendrait Biden, 77 ans, s'il devenait le candidat démocrate, mais a insisté sur le fait que lui seul, et non Biden, pouvait «suffisamment dynamiser le peuple américain» pour battre Trump.

La sortie de Warren signifiait que ce qui avait été salué comme le champ de candidats le plus diversifié de l'histoire des États-Unis se réduisait à une course à l'investiture entre deux hommes septuagénaires blancs. Tulsi Gabbard, une députée d'Hawaï qui n'a pratiquement aucune chance de gagner, est la seule autre candidate démocrate restante.

Vendredi, le Comité national démocrate, qui supervise les débats présidentiels du parti, a publié de nouveaux seuils de qualification pour le prochain débat en Arizona le 15 mars. Les candidats auront besoin d'au moins 20% des délégués attribués jusqu'à présent, à l'exclusion essentiellement de Gabbard, qui a gagné moins de 1 pour cent.

Le revirement du Super Tuesday de Biden a profité de la mobilisation de l'establishment du Parti démocrate pour tenter d'arrêter Sanders, l'ancien maire de South Bend, Indiana, le maire Pete Buttigieg et la sénatrice américaine Amy Klobuchar du Minnesota ayant abandonné la course et approuvant Biden.

Le maire de Chicago, Lori Lightfoot, et le sénateur Dick Durbin de l'Illinois devraient tous deux annoncer prochainement l'approbation de Biden, selon une source proche du dossier.

Une grosse victoire pour Biden mardi dans le Michigan, riche en délégués, porterait un autre coup dur aux espoirs de Sanders de devenir le candidat démocrate. Mardi, quatre autres États tiendront des primaires: l'Idaho, le Mississippi, le Missouri et l'État de Washington. Le Dakota du Nord tiendra des caucus.

Rapport de Tim Reid, Simon Lewis et Trevor Hunnicutt; Montage par David Gregorio et Jonathan Oatis

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