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CNN était avec la légende du football Samuel Eto'o lors de sa dernière visite dans sa ville natale en février, avant que la pandémie de coronavirus n'oblige les pays du monde entier à s'enfermer. Beaucoup de résidents de New Bell ont envahi les rues à mesure que le bruit s'est répandu que la superstar internationale était rentrée chez elle. Une femme, vêtue uniquement d'une serviette de bain, a hâte de sortir de la douche pour le saluer – ne voulant pas rater sa chance.

"Les gens sortent massivement parce que j'apporte un sentiment de bonheur, d'espoir", a déclaré Eto'o, par l'intermédiaire d'un traducteur. "J'espère que Dieu Tout-Puissant me permet toujours de partager ce sentiment avec eux."

Des chants du nom d'Eto'o ont commencé à retentir dans les rues et bien que de grandes foules aient commencé à se former, tout le monde lui a respectueusement donné son espace. À un moment donné, ils ont même formé une chaîne humaine pour permettre à Eto'o de traverser les blocs et de visiter certains de ses proches.

"J'ai grandi entre les mains de personnes que vous avez vues", a-t-il déclaré. "Certains sont mes oncles paternels, et d'autres sont des aînés du quartier qui ont pris soin de moi à l'adolescence; qui me conseillaient parce qu'ils sentaient que j'avais quelque chose et que je pouvais sortir."

Il a ensuite souligné un point de repère pour lequel sa ville natale est malheureusement connue. "Si nous allons un peu plus loin, nous verrons que la prison centrale est à proximité. Il semblait plus probable que je finisse dans cette prison."

Un héritage au-delà du football

Samuel Eto'o a évité la prison. Au lieu de cela, à l'âge de 16 ans, il est allé en Europe pour commencer ce qui allait devenir une longue et fructueuse carrière internationale de football, s'étalant sur plus de deux décennies. Il a remporté le prix du joueur africain de l'année à quatre reprises et a aidé le Cameroun à remporter sa toute première médaille d'or aux Jeux olympiques de 2000.

L'homme qui a fait équipe avec d'autres grands comme Lionel Messi et Ronaldinho à Barcelone est devenu célèbre pour son jeu sur le terrain, mais ici au Cameroun, il est considéré pour plus que ses prouesses sportives.

Le lendemain matin, sur un terrain de football brumeux à Douala, Eto'o se tenait sur la touche et regardait un groupe de jeunes joueurs au travail. Il ne pouvait s'empêcher d'en tirer un sur le côté. "J'ai expliqué comment il devrait se positionner lorsqu'il joue", a expliqué Eto'o. "Comment il peut avoir l'avantage sur son adversaire avec la bonne position corporelle."

Ici, à la Kadji Sports Academy, la même académie qu'Eto'o a fréquentée, les joueurs ont la chance de recevoir des conseils de leur héros local. Mais Eto'o fait plus que simplement offrir du mentorat. Grâce à la fondation qu'il a créée en 2006, Eto'o a également financé le développement et la formation de nombreux jeunes footballeurs prometteurs du Cameroun.

"Nous avons essayé de créer des rêves", a expliqué Eto'o, en nommant un certain nombre d'anciens joueurs de l'académie qui jouent maintenant pour des équipes européennes.

Tchokote Gassi Christian espère rejoindre cette liste. Il est l'un des aspirants footballeurs professionnels à recevoir un financement de la fondation. "Je ne suis pas né dans une famille riche, il était donc souvent difficile de revenir de l'entraînement et de trouver un repas prêt à m'aider à récupérer … Je n'ai plus ce problème." Dit Christian. "Dans certains pays, ils n'ont pas la chance d'avoir quelqu'un comme Papa Samuel qui aide les jeunes à pouvoir réaliser leurs rêves."

«Le meilleur but que nous ayons marqué»

Plus tard dans la journée, Eto'o a fait un autre arrêt. Dans une petite pièce, il était assis à côté d'une nouvelle mère et tenant son tout petit bébé. Le bébé prématuré recevait des soins dans un endroit qui est l'une des réalisations les plus fières d'Eto'o. Avec un sourire aux lèvres, Eto'o a déclaré: "Je pense que le meilleur but que nous ayons marqué avec la fondation a été le Samuel Eto'o Pavilion de l'hôpital Lacquintinie."

C'est un service pour enfants de 48 lits dans le plus grand hôpital public de Douala qui a été construit et entièrement équipé par sa fondation en 2017.
Les enfants et les bébés peuvent obtenir des soins d'urgence et spécialisés dont ils ont tant besoin. Comme c'est le cas dans une grande partie de l'Afrique subsaharienne, les enfants camerounais de moins de cinq ans meurent à un rythme presque le double de la moyenne mondiale, selon les données de la Banque mondiale.

"Je pense que c'est le but de ma vie", a déclaré Eto'o. "Contribuer au développement de notre société en aidant l'Etat et les Camerounais à avoir un immeuble où les gens peuvent venir et dire 'ici on peut rentrer chez soi en bonne santé." Http://rss.cnn.com/ "

En plus de l'hôpital et de l'académie de formation, la fondation d'Eto a financé et créé des projets pour soutenir l'éducation, la santé et le développement communautaire, notamment des orphelinats, des bourses et la construction de routes.

"Notre histoire doit être écrite par nous et à travers nous", a déclaré Eto'o. "N'attendez pas que d'autres viennent et font ce que nous pouvons faire à la place."

Travailler pour combattre Covid-19

Quelques mois plus tard, en avril, des informations ont fait surface selon lesquelles des médecins français avaient proposé de tester un éventuel traitement Covid-19 en Afrique. Samuel Eto'o, qui a parlé ouvertement du racisme dans le football, faisait partie des nombreux Africains bien connus qui ont condamné cette pensée, qualifiant les commentaires de «colonialisme» et exprimant sa frustration sur les réseaux sociaux.

Bien qu'il soit confiné à son domicile à Paris pendant la pandémie, il a déployé sa fondation pour livrer des kits "Stop Covid-19" contenant des masques, du savon, du riz, de l'eau et d'autres articles pour aider les Camerounais à rester chez eux et à rester désinfectés.

Selon le directeur de la fondation Patrick Mbiele Happi, des kits ont été livrés à 50 000 familles dans les quatre villes les plus touchées – dont Douala, la ville natale d'Eto'o. La fondation a également distribué 22 000 masques lavables aux conducteurs de motos et de taxis, selon Happi.

Alors que le monde était un endroit différent lorsque Eto'o était de retour au Cameroun, il parlait toujours de faire face à l'adversité de front dans son pays. "J'aime les défis et j'aime particulièrement le succès", a déclaré la légende du football. "Donc pour moi, la motivation est: j'ai fini ici, que dois-je faire demain? Que dois-je faire? Il y a un nouveau défi, donc je suis tout à fait."

Andrea Smith et Briana Duggan ont contribué à cette histoire.