Samsung Panasonic et Tesla adoptent les batteries sans cobalt

Les batteries lithium-ion contiennent un certain nombre de matériaux différents, notamment le lithium, le nickel, l’aluminium, le fer, le manganèse et le cobalt. De tous ces métaux, le cobalt est le plus cher. Au cours des quatre dernières années, le coût moyen du cobalt était plus élevé que le coût de tous les autres métaux de batterie réunis.

« Pour qu’une électrification de masse se produise, il y a beaucoup de sentiments que le cobalt doit être éliminé ou réduit au strict minimum », a déclaré Chibueze Amanchukwu, professeur d’ingénierie moléculaire à l’Université de Chicago.

Le prix du cobalt a également été historiquement très volatil. Une partie de cette volatilité est due au fait que le cobalt est généralement produit en tant que sous-produit de l’extraction de nickel et de cuivre, et donc lié aux fluctuations de la demande et des prix de ces métaux. L’extraction et le raffinage du cobalt sont également géographiquement limités.

« La majorité des réserves mondiales de cobalt de qualité batterie sont situées en République démocratique du Congo, où l’extraction de cobalt est associée à des violations des droits humains et au travail des enfants », a déclaré Sam Adham, analyste principal de recherche sur les groupes motopropulseurs chez LMC Automotive.

Les investisseurs chinois contrôlent environ 70 % du secteur minier du Congo. La Chine contrôle également à plus de 80 % l’industrie du raffinage du cobalt, où la matière première est transformée en cobalt métallique de qualité commerciale adapté à une utilisation dans les véhicules électriques. À la lumière de la guerre commerciale entre les États-Unis et la Chine, l’approvisionnement en cobalt est dans une position précaire pour les fabricants américains.

Certaines batteries sans cobalt existent déjà, mais elles nécessitent quelques compromis.

« Il existe déjà une batterie viable sans cobalt et il s’agit du lithium fer phosphate ou LFP. Mais le principal inconvénient du LFP est sa faible densité énergétique et donc sa faible autonomie », explique Adham.

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Les batteries LFP se sont améliorées, conduisant de plus en plus de constructeurs automobiles à adopter la technologie, qui est beaucoup moins chère que les batteries au cobalt. Tesla utilise déjà des batteries LFP dans les véhicules Model 3 et Model Y qu’elle fabrique en Chine. Et Tesla dit qu’il étendra désormais l’utilisation des batteries LFP à tous ses véhicules d’entrée de gamme des modèles 3 et Y. Ford et Volkswagen ont également déclaré qu’ils offriraient des véhicules avec des batteries LFP.

Comme pour le cobalt, la chaîne d’approvisionnement du lithium fer phosphate, ou LFP, les batteries sont dominées par des sociétés chinoises comme BYD et Contemporary Amperex Technology Limited, ou CATL. Afin de réduire la dépendance des États-Unis à l’égard des pays étrangers, le département américain de l’Énergie a publié un plan national en juin pour aider à orienter les investissements pour développer la fabrication nationale de batteries au lithium et soutenir la R&D. Parmi ses objectifs, le plan prévoit l’élimination du cobalt des batteries au lithium d’ici 2030. Deux start-ups basées aux États-Unis, Sparkz et Texpower, disent qu’ils peuvent aider, bien que les entreprises n’aient pas encore prouvé leurs technologies dans les véhicules électriques.

Regardez la vidéo pour en savoir plus sur les technologies utilisées par les entreprises pour réduire la dépendance de l’industrie vis-à-vis des batteries contenant du cobalt et comment l’élimination du cobalt peut rendre les véhicules électriques moins chers.

Correction : après la sortie de cette vidéo, le PDG Evan Erickson a déclaré que TexPower construisait une installation qui sera capable de produire des centaines de tonnes de matériel par an. Il a dit qu’il s’était mal exprimé dans l’interview enregistrée.

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