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Sur un terrain l'équipe féminine était mise à l'épreuve. Son intention initiale n’avait pas été de regarder les filles jouer, mais il a été attiré par un jeune homme de 13 ans qui pouvait s’échapper dans le moindre espace. Elle était rapide, sportive et dotée d'un "talent brut". Elle était, dit-il, exceptionnelle.

"Je l'ai vue courir et jouer, et je me suis dit que cette fille a le mérite de devenir l'un des meilleurs footballeurs du monde", a déclaré à CNN Sport Despotovski, aujourd'hui entraîneur-chef de Perth Glory Women.

Même si son entraîneur Despotovski a été surprise par son ascension vers le haut du football féminin, Kerr s'est déjà décrite comme une "merde totale" lors de sa première saison dans ce sport.

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Pour comprendre la description que Kerr a de son jeune âge, il faut approfondir un peu la façon dont le meilleur joueur que l’Australie a produit est venu jouer à ce jeu magnifique.

Né en Australie occidentale, ce jeune homme de 25 ans a grandi dans une famille où la Australian Football League (AFL), plus connue sous le nom de Aussie Rules, était enracinée. Son père, né en Inde, s’est converti tardivement au jeu mais a excellé dans la première division des WAFL, tandis que son frère, Daniel, a joué pour les West Coast Eagles dans les AFL.

Kerr était aussi un joueur talentueux de l'AFL. À la maison, elle sortait des balles imaginaires et s'entraînait avec ses trois frères. Elle était la seule fille à jouer dans les équipes masculines jusqu'à ce qu'elle atteigne le bout de la route à l'âge de 12 ans.

Les différences entre les sexes étant devenues trop prononcées, Kerr se tourna vers le football, un sport étranger à la communauté des AFL dans laquelle elle avait été élevée.

S'il y avait eu une voie pour les filles dans l'AFL, Kerr a admis que sa vie aurait pris une tournure différente. "J'aurais manqué tout ça", a-t-elle déclaré à la presse à la veille de la Coupe du Monde Féminine. "Le tapis a été déchiré sous moi", a-t-elle raconté alors qu'elle était forcée de cesser de pratiquer le sport d'enfance dans lequel elle brillait.

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Sam Kerr: la joueuse australienne à un million de dollars à la Coupe du monde féminine

Pour un sport dont elle n'est pas immédiatement tombée amoureuse, les progrès de Kerr ont été surprenants. Agée de 15 et 150 jours, elle a fait ses débuts internationaux, devenant déjà la plus jeune buteuse de la W-League – la première division australienne – et élue joueuse de l'année.

Bien qu’elle ait précédemment annoncé son intention de prendre sa retraite à 21 ans, Kerr joue toujours et l’Australie lui en est reconnaissante.

Elle partage son temps entre l'Australie et les États-Unis et a joué pour les Red Stars de Chicago dans la Ligue nationale américaine de football féminin (NWSL) et pour Perth Glory dans la W-League. Elle est la meilleure marqueuse de tous les temps dans les deux ligues. Des exploits réalisés malgré trois blessures majeures.

En 2018, elle a été nommée Jeune Australienne de l'année et a terminé cinquième du premier Ballon d'Or féminin. Plus tôt cette année, il a été annoncé que l’attaquant serait le visage de Nike en Australie, faisant face aux campagnes publicitaires et télévisées de la société dans le pays dans le cadre d’un contrat qui ferait de Kerr – qui a signé un contrat de 400 000 dollars australiens [$278,000] contrat avec Federation Football Australia (FFA) – la première footballeuse australienne à gagner plus de 1 million de dollars australiens par an [$690,000].
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Sam Kerr: la joueuse australienne à un million de dollars à la Coupe du monde féminine

Comment Kerr est-il devenu si bon si rapidement après une première saison peu propice? L'éthique du travail, explique Despotovski, qui a décrit le joueur de 25 ans comme un joueur facile à entraîner en raison du désir de l'Australien de "s'améliorer tout le temps".

Mais avec le statut de héros national, la responsabilité ne vient pas, mais Kerr, un homme facile à vivre, que Despotovski affirme être un farceur, est le genre à laisser les espoirs d’une nation peser sur ses épaules.

"C'est une personne très pétillante, rien ne la dérange," dit-il. "Elle vient à une séance d'entraînement et emmène les jeunes filles que nous avons dans son équipe sous son aile et tente de présenter son éthique de travail.

"Même à 25 ans, elle est très mature et essaie de transmettre tout cela à la jeune génération."

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Sam Kerr: la joueuse australienne à un million de dollars à la Coupe du monde féminine
Les Matildas sont une équipe jeune, talentueuse et diversifiée et font partie des équipes les plus populaires du pays. En 2017, une première victoire sur les États-Unis, triple championne du monde, a permis au monde de s'asseoir et de se faire remarquer alors que les Matildas s'emparaient du Tournoi des nations.
Le football féminin australien a pris beaucoup de temps: passer de nu à collecter des fonds pour pouvoir concourir aux Jeux olympiques de Sydney il y a 20 ans est devenu la sixième place mondiale et devrait se qualifier pour les dernières étapes en France. La défaite contre le Brésil jeudi, cependant, et une équipe très convoitée pourraient devenir des pertes surprises tôt.
Selon Despotovski, un début d'année tumultueux peut en partie expliquer la défaite initiale contre l'Italie, une équipe qui fait sa première apparition en Coupe du monde en 20 ans.

En janvier, Alen Stajcic, l'entraîneur qui a guidé les Matildas vers les quarts de finale de la Coupe du monde de 2015 et une quatrième place au classement mondial, a été étonnamment limogé et remplacé par Ante Milicic.

L'une des premières décisions de Milicic en tant que nouveau patron des Matildas a été de faire de son joueur vedette le capitaine. Despotovski était considéré comme un homme avisé, car ce n’est pas seulement la rapidité et l’imprudence devant le but qui caractérisent Kerr, mais aussi son leadership.

"Elle ne mène pas avec des mots ou quoi que ce soit du genre, elle mène par l'action sur le terrain", a déclaré Despotovski à propos d'un joueur qui a marqué lors de ce match d'ouverture contre l'Italie.

Sam Kerr: la joueuse australienne à un million de dollars à la Coupe du monde féminine

Kerr a admis que la forme de l'équipe au cours des deux dernières années avait entraîné sa propre pression, à la fois négative et positive. Avec un succès sans précédent vient l'attente.

"Le plus gros changement pour moi-même et mon équipe est la publicité autour de l'équipe", a déclaré Kerr, qui en était à sa dixième année internationale, à CNN Sport avant le tournoi.

"L’intérêt pour l’équipe de la dernière Coupe du Monde à ce jour est de jour comme de nuit. C’est bien le mal qui vient, mais je pense que c’est surtout positif.

"Tout le monde était derrière nous et aimait la façon dont nous jouions, mais avec cette pression, la pression de devoir performer. L'année de tout le monde derrière nous, nous avons eu tant de bons résultats et c'est ce que les gens attendent de nous. Nous aimons comme cela, nous avons de grandes attentes, mais c’est nouveau pour tout le monde d’avoir ce type de pression et de ne pas décevoir les gens. "

Bien que la personnalité de Kerr lui permette de supporter la plupart des choses, sa maturité et son expérience l'ont également aidée à s'adapter aux pressions mentales inhérentes à la profession de sportive.

Elle a admis avoir changé sa façon d'aborder un match. Dans sa jeunesse, elle jouait encore et encore dans sa tête un jeu à venir, mais cette approche a fini par jouer avec son esprit. Ces jours-ci, elle essaie de ne pas trop penser.

"J'aime garder le calme le jour du match. Je suis plutôt effrayé. C'est juste trouver un équilibre entre la concentration et le fait de me sentir détendu avant le match et de soutenir mes coéquipiers", a-t-elle déclaré.

Un pays attend de voir ce que son intrépide joueur peut gagner.

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