Russie War Dead soigné par des soldats ukrainiens

KHARKIV, Ukraine – Ils sont allongés dans des sacs blancs et noirs à 20 degrés sous zéro Celsius, mais la puanteur est toujours accablante. Remplis des corps de 62 soldats russes, les sacs sont empilés dans un wagon réfrigéré en secret emplacement à la périphérie de la deuxième plus grande ville d’Ukraine. Un employé de train âgé et vif a ouvert la porte en forme de chambre forte pour révéler les sacs ensanglantés alors que l’odeur flottait dans l’air humide.

“Nous récupérons ces corps pour des raisons sanitaires, car des chiens les ont mangés”, a déclaré un soldat ukrainien qui ne donnerait que son indicatif d’appel, Summer. “Finalement, nous les rendrons à leurs proches.”

Summer a déclaré que de nombreux corps étaient restés à l’air libre pendant un mois ou plus avant que son unité ne les trouve. Son équipe de deux hommes s’efforce d’identifier les soldats par leurs visages, leurs tatouages ​​et leurs effets personnels. Ils prélèvent également un échantillon d’ADN sur chaque cadavre pour déterminer si des suspects potentiels de crimes de guerre se trouvent parmi eux.

Dans l’obscurité de la voiture assombrie, on distingue quelques traces d’humanité, des soldats qui ont jadis amené la guerre de Russie en Ukraine. Une paire de bottes couvertes de boue jaillit d’un sac. Dans le coin, le col d’une veste de camouflage est visible à travers une ouverture, mais pas un visage.

Le collègue de Summer, qui a refusé d’utiliser même sa première initiale en raison de la sensibilité du sujet, a déclaré qu’ils étaient les deux seuls hommes de leur unité chargés de retrouver et de préserver les corps de l’ennemi. Il a dit que les identifications étaient possibles environ cinquante pour cent du temps, tandis que dans d’autres cas, les cadavres étaient trop détériorés. La plupart des corps avaient été retrouvés dans des villages autour de Kharkiv.

“C’est le meilleur travail au monde”, a-t-il déclaré à propos de la sombre satisfaction que l’on trouve à rassembler les cadavres de l’envahisseur.

Ces dernières semaines, l’armée ukrainienne a réussi à contre-attaquer les forces russes, les repoussant plus loin de Kharkiv et donnant à la ville un sentiment de calme, du moins jusqu’à ce que les bombardements reprennent mercredi.

Lorsque les Russes se sont retirés, ils ont laissé certains de leurs soldats tombés en arrière, et alors que les habitants de Kharkiv ont commencé à retourner provisoirement dans les villages qui se trouvaient dans la ligne de tir, certains ont retrouvé les corps dans leurs maisons ou sont tombés sur eux ailleurs.

L’agent de train dort dans le wagon à côté de la voiture réfrigérée, gardant la garde sur les cadavres. Des collègues ont assumé des tâches similaires dans d’autres villes, dont Kyiv, Zaporizhzhia et Dnipro, où d’autres wagons réfrigérés contiennent des centaines de corps.

Les autorités ukrainiennes se sont plaintes de la réticence du Kremlin à s’engager sur le sujet du rapatriement de ses morts.

L’Ukraine affirme que 30 000 soldats russes ont été tués depuis le début de l’invasion le 24 février ; ces chiffres sont impossibles à vérifier de manière indépendante, et la Russie donne rarement le bilan des victimes. La semaine dernière, une évaluation du renseignement britannique a estimé les pertes russes estimées à la moitié de ce nombre. Des milliers d’autres Russes sont portés disparus ou détenus par les Ukrainiens, estiment les agences de renseignement occidentales.

La Russie n’a pas publié de chiffres depuis fin mars, date à laquelle elle a déclaré que 1 351 soldats étaient morts et 3 825 blessés. Des estimations basées sur des preuves accessibles au public suggèrent que plus de 400 soldats russes ont été tués ou blessés lors d’un seul incident au début du mois dans le nord-est de l’Ukraine.

La semaine dernière, pour la première fois depuis l’invasion de la Russie, le président Vladimir V. Poutine s’est rendu dans un hôpital militaire de Moscou pour rendre visite à des soldats blessés. Vêtu d’une blouse blanche, il a qualifié de “héros” tous ceux qui servaient en Ukraine. M. Poutine a également annoncé de nouvelles augmentations de rémunération pour les personnes qui y servent, signe qu’il essaie peut-être de calmer le mécontentement public bouillonnant à l’égard des victimes. La Russie a également aboli les limites d’âge supérieures pour la signature d’un contrat de service militaire.

L’Ukraine n’a pas partagé ses propres informations sur les pertes militaires, mais le président Volodymyr Zelensky a déclaré la semaine dernière à Davos que jusqu’à 100 militaires pourraient mourir chaque jour dans les violents combats dans la région orientale du Donbass.

Les alliés de l’Ukraine ont également hésité à commenter les pertes subies par les troupes du pays, mais les agences de renseignement américaines ont estimé à la mi-avril qu’entre 5 500 et 11 000 soldats avaient été tués et plus de 18 000 blessés.

L’un des soldats manipulant les cadavres russes à Kharkiv a déclaré qu’il espérait que la décision de l’Ukraine de protéger les soldats russes morts à la guerre améliorerait ses chances de se venger de derrière les lignes ennemies.

« Pour moi », a-t-il dit, « il est très important que nous ramenions les corps de nos garçons à leurs familles. Nous traitons donc ces corps avec respect.