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Ceux qui ont été en proie à ces événements étranges n’oublieront jamais la date limite: Paris, le 12 juillet 1998, un match en quatre ans – la Finale de la Coupe du Monde de la FIFA.

Les historiens enregistreront le match comme une victoire 3-0 pour Zinedine Zidane et la France, un résultat qui a déclenché des scènes de fête émotionnelles sur les Champs-Élysées pour la nation hôte du tournoi.

C’était la seule finale de Coupe du monde que le Brésil a perdu entre 1994 et 2002, mais il y avait tellement plus à l’histoire, et une grande partie de l’excitation se jouait avant même qu’un ballon n’ait été botté.

Le drame du moment est peut-être mieux résumé par le célèbre commentateur de matchs de la BBC, John Motson, qui a couvert 10 tournois de Coupe du monde au cours de sa carrière de diffuseur.

« Les feuilles d’équipe ont été remises par les commissaires comme d’habitude; et voilà, le nom de Ronaldo n’était pas là et tout le monde en regardant leur document a eu la même réaction », a déclaré Motson à CNN Sport.

« Il y avait des gens qui se levaient et faisaient signe de la main et demandaient ce qui se passait? Nous nous sommes assis là dans un ferment absolu pendant assez longtemps. »

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Bombe

Ronaldo était l’une des plus grandes stars du jeu mondial, l’homme que les fans brésiliens attendaient de les mener à un cinquième titre mondial. L’idée qu’il ne jouerait pas était tout simplement impensable.

Pour le contexte, essayez d’imaginer l’Argentine en finale de la Coupe du monde et Lionel Messi abandonné de l’équipe, sans indication préalable d’un problème ou d’une blessure.

C’était l’ampleur de la bombe qui a atterri sur le Stade de France cette soirée d’été, il y a 22 ans. Alors que ces événements se déroulaient devant une audience télévisuelle mondiale de centaines de millions de fans, personne ne semblait avoir la moindre idée de ce qui se passait.

« Mon collègue rapporteur, Ray Stubbs, a vu Pelé assis dans la boîte de commentaires », se souvient Motson. « Il s’est précipité et lui a demandé de quoi il s’agissait. Pelé a simplement écarté les mains et a dit qu’il ne savait rien. »

Motson décrit de façon colorée un état de confusion totale qui a duré ce qui semblait être une «demi-heure» et la remise d’une feuille d’équipe modifiée n’a pas fait grand-chose.

Dans cette formation alternative, Ronaldo allait jouer le numéro neuf du Brésil. Mais, sans autre explication, personne ne pouvait dire avec certitude si Ronaldo jouerait vraiment jusqu’à ce que l’arbitre siffle et qu’on puisse le voir debout au milieu du terrain.

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Dans ces moments incertains, des écrivains brésiliens, français et du football de toute la planète essayaient désespérément de donner un sens à tout cela. La première feuille d’équipe était-elle une erreur? Une faute de frappe? Était-ce du jeu?

Les Brésiliens essayaient-ils de jeter l’équipe française hors de leur jeu? Dans le stade, le collègue de Motson, l’ancien attaquant anglais Gary Lineker, l’a décrit comme « la plus grande liquidation de l’histoire du football de la Coupe du monde ».

Pour tous ceux qui connaissaient le format d’une grande occasion comme celle-ci, il y avait d’autres indices que quelque chose avait mal tourné pour le Brésil. Motson dit que son souvenir permanent de l’événement était l’absence de leurs joueurs sur le terrain pour un échauffement.

« Je m’en souviens toujours, car il était très inhabituel pour une équipe de ne pas faire d’exercice. Il y avait évidemment beaucoup de choses qui se passaient dans les vestiaires brésiliens, auxquelles nous n’étions pas parties. »

Ce serait un euphémisme. Ce qui s’est passé par la suite, c’est que les joueurs brésiliens, qui auraient dû se préparer pour le plus grand match de leur carrière, étaient désespérément inquiets pour leur ami et coéquipier talismanique.

Le gardien Dida, qui faisait partie de l’équipe brésilienne et qui a remporté le trophée avec Ronaldo quatre ans plus tard, a déclaré à CNN que lorsqu’il est arrivé pour le dîner d’avant-match, l’atmosphère généralement joyeuse de la salle d’équipe s’était évaporée.

« Je pouvais voir que tout le monde avait un regard étrange sur leur visage, dans un silence total, très inhabituel pour les Brésiliens lors des finales. Quelqu’un a dit ‘Ronaldo ne va pas bien, il est allé à l’hôpital.' »

Ce n’est que plusieurs années plus tard que Ronaldo a admis qu’il avait connu des convulsions dans sa chambre et qu’il était inconscient pendant plusieurs minutes. Son colocataire Roberto Carlos a appelé le médecin de l’équipe, mettant en jeu une série d’événements qui pourraient rivaliser avec tout ce qui s’est passé sur le terrain plus tard dans la nuit.

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Ronaldo a déclaré à la BBC en 2014 qu’il avait passé trois heures à l’hôpital, faisant « tout ce que vous pouvez imaginer ». Il y avait eu des tests, il y avait des médicaments, mais finalement, il n’y avait pas de conclusion. Il a dit: « C’était comme si les convulsions n’avaient jamais eu lieu. »

« Personne ne sait encore pourquoi et comment cela s’est produit », a expliqué Dida. « Quand je suis allé au stade, il était toujours à l’hôpital. Nous étions tous tellement inquiets et tristes à son sujet; nous ne savions pas ce qui se passait. »

Les Brésiliens ont fait leur chemin vers le match sans aucune musique dans le bus de l’équipe, une indication frappante de leur inquiétude

« Quand il est arrivé en disant qu’il voulait jouer, il y a eu une explosion de bonheur, un peu d’espoir; nous savions tous que Ronaldo pouvait tout faire dans un match », a ajouté Dida.

Ronaldo était le genre de joueur de mégastar auquel l’entraîneur Mário Zagallo pouvait difficilement dire non. Son remplaçant, Edmundo, a été renvoyé sur le banc des remplaçants, mais le plan de match qui avait été réorganisé à la hâte dans les heures précédentes a été abandonné sans plus de temps pour repenser

Ce n’est peut-être pas un hasard si les deux premiers buts de la France sont venus de Zidane aux coups de pied arrêtés, exploitant les lacunes de la défense désorganisée du Brésil.

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Une fois le jeu commencé, il est vite apparu que Ronaldo ne tirait pas sur tous les cylindres; alors que le jeu s’éloignait des champions en titre, le joueur de 21 ans était l’ombre du joueur qui avait déjà remporté deux prix du joueur de l’année de la FIFA et avait marqué quatre fois en route vers la finale.

« Il est passé par l’avant-centre. Mais il n’a certainement pas eu d’impact sur le jeu », explique Motson. « Il vient d’avoir un match très, très moyen, tout comme l’équipe brésilienne. »

Le vétéran commentateur estime que les événements de Paris sont les plus extraordinaires de sa carrière et l’intrigue s’est poursuivie longtemps après cette nuit, l’une des nombreuses théories du complot suggérant que le nouveau sponsor de l’équipe, Nike, avait fait pression sur Zagallo pour jouer Ronaldo. L’affaire a même abouti à une audience ultérieure du gouvernement, mais il n’y a jamais eu de preuves à l’appui d’une telle affirmation.

Motson appelait également la finale à Yokohama quatre ans plus tard, racontant le post-scriptum le plus remarquable de Ronaldo, qui s’est remis de plusieurs blessures au genou pour marquer six fois puis deux fois plus lors de la finale de 2002 contre l’Allemagne.

Ce match a inévitablement ravivé les souvenirs de Paris et de Ronaldo lui-même, très douloureux.

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Ronaldo a déclaré qu’après le déjeuner le jour de la finale, il ne voulait pas dormir, au cas où. « J’avais très peur que cela se reproduise », a-t-il déclaré à la BBC en 2014.

Son salut était Dida, qui cette fois était son colocataire. La recette du succès du gardien de but? Beaucoup de discussions et un terrain de golf dans l’hôtel de l’équipe.

« Il a dit: » Hé, j’ai peur de dormir parce que je ne veux pas que la même chose se produise.  » J’ai dit ne t’inquiète pas, calme-toi, car cette fois tu n’es pas avec Roberto Carlos!  » Dida a déclaré à CNN, qui est resté avec Ronaldo jusqu’au coup d’envoi, une présence rassurante à l’heure du besoin de l’attaquant.

« Nous nous sommes détendus, avons joué [golf] puis s’endormit; rien ne s’est passé. Nous nous sommes bien relevés, heureux et prêts à jouer. « 

Dida est apparu dans 91 matchs pour le Brésil et il est allé à trois Coupes du monde; il était un joueur d’équipe en ’98 et ’02 et a joué dans la course de la Seleção aux quarts de finale en 2006.

Cependant, sa plus grande contribution à son pays pourrait simplement avoir été à Yokohama; sa touche personnelle le jour de cette finale aurait pu faire toute la différence.

Les événements du 12 juillet 1998 étaient si bizarres qu’ils sembleront toujours un mystère pour certains, mais avec l’aide de Dida, Ronaldo a résolu l’affaire en 2002.