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Les projets de vaccins les plus avancés, y compris ceux de l’Université d’Oxford et de la société pharmaceutique américaine Moderna, se dirigent vers des essais de phase III à grande échelle dans lesquels les effets secondaires ou les problèmes de sécurité moins courants devraient devenir apparents.

Les effets secondaires sont courants et peuvent couvrir un large éventail de maladies, dont la plupart sont indésirables mais ne constituent pas un obstacle important à la réception d’un vaccin. Certains, cependant, peuvent être si rares qu’ils n’apparaissent pas avant le déploiement à l’échelle de la population d’un vaccin.

Maurice Hilleman, un microbiologiste américain qui a développé plus de 40 vaccins, aurait affirmé qu’il ne se relâchait qu’une fois que la trois millionième dose d’un nouveau vaccin avait été administrée.

Ce n’était pas sans raison – ces rares effets indésirables peuvent être graves. Le cas de 1976 en est un exemple, tout comme Pandemrix, un vaccin contre la grippe porcine administré à environ six millions de personnes au Royaume-Uni en 2009-10. Il a été constaté qu’il provoquait la narcolepsie, un trouble du sommeil débilitant, chez environ un individu sur 55 000 vaccinés au Royaume-Uni, soit un peu plus de 100 personnes.

L’exemple classique, a déclaré le professeur Naor Bar-Zeev, médecin spécialiste des maladies infectieuses et épidémiologiste statistique au Centre international d’accès aux vaccins de l’Université Johns Hopkins, est celui de RotaShield, un vaccin contre les rotavirus causant la diarrhée mis sur le marché américain à la fin des années 1990.

Le vaccin a été associé à un très petit nombre de cas d’intussusception, un trouble intestinal potentiellement mortel, et a été rapidement retiré de l’utilisation. Un remplacement n’était pas disponible pendant près d’une décennie et pendant cette période, a déclaré le professeur Bar-Zeev, « plusieurs centaines de milliers d’enfants sont morts de maladies diarrhéiques qui auraient été évitées si ce soi-disant » mauvais « vaccin avait été disponible ».

Le point clé, a-t-il ajouté, est que «malgré leur contribution phénoménale à la santé, tous les vaccins comportent des risques et c’est une décision de société, une décision éthique et une décision politique sur les bons équilibres de risques, et cet équilibre dépend vraiment de circonstances locales « .

Il a déclaré: « Le monde se méfie déjà des vaccins, et nous ne pouvons pas diffuser un vaccin dans le monde entier s’il cause des dommages. Même si ces dommages sont très limités et même si, comme on s’y attend, les avantages l’emportent largement sur les risques, il faut encore que ces risques soient très clairs pour que les gens sachent parfaitement ce qu’ils entreprennent et comprennent par eux-mêmes l’équilibre entre les avantages et les risques. «