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La star du rugby ne considère pas l'Italie comme un pays raciste, mais cela peut rendre les moments où il est victime d'abus encore plus difficiles à digérer.

Mbanda, un attaquant qui a joué 20 fois pour l'équipe nationale italienne, s'est senti obligé de s'exprimer sur les réseaux sociaux à la suite d'un incident survenu l'an dernier alors qu'il avait été coupé par un autre pilote lors d'une visite chez ses parents à Milan.

"La première chose qu'il m'a dit quand il m'a vu, il était comme, 'f * cking n * gga s'en aller et rentrer dans votre pays.

"C'était une phrase que je n'avais pas entendue depuis des années, peut-être quand j'avais 16 ou 17 ans."

L'homme a ensuite menacé Mbanda d'un cric de pneu, a-t-il dit, avant d'écraser sa voiture et de partir. CNN a contacté le poste de police où l'incident a été signalé mais n'a pas reçu de réponse.

Après l'épisode, le flanker a tenté de se tourner vers les événements immédiats – dîner avec ses parents, entraînement de rugby le lendemain et match de club au Pays de Galles le week-end.

Mais l'expérience s'est avérée difficile à secouer.

"J'étais frustré parce que je suis italien. Mon père est venu ici avec une bourse quand il avait 19 ans. Il a été élevé ici, il est chirurgien, il a étudié ici, il a sauvé des gens ici – italien, non italien, tout le monde", dit le jeune homme de 26 ans, dont la mère est italienne et le père est originaire de la République démocratique du Congo.

Il a plutôt décidé de parler de l'incident – d'abord à ses parents, puis à ses coéquipiers, puis sur les réseaux sociaux. La réponse a été écrasante, recueillant plus de 17 000 réactions, partages et commentaires sur sa page Facebook.

"C'était juste du vomi de mot – je devais dire quelque chose", explique Mbanda.

"Je ne m'attendais vraiment à rien de tout cela. C'était juste ma façon de confier ce que j'avais à l'intérieur … J'avais beaucoup de soutien. Cela m'a fait pleurer, je ne m'y attendais vraiment pas."

Mbanda avait déjà vu des footballeurs Mario Balotelli et Kalidou Koulibaly subir des abus racistes alors qu'ils jouaient en Italie. Joueur de l'équipe nationale italienne et de l'équipe Pro14 Zebre, Mbanda a cherché à utiliser sa plate-forme pour accroître la sensibilisation.

"Les athlètes professionnels sont plus exposés et s'ils disent quelque chose, plus de gens savent ce qui s'est passé et les nouvelles peuvent être partagées. Cela m'est arrivé, à Koulibaly, à Mario, cela arrive aux gens ordinaires dans la vie de tous les jours", dit-il.

"Je pense que les gens qui peuvent en parler et éduquer les gens peuvent faire beaucoup pour les gens qui n'ont pas de voix.

"Je ne peux pas dire que l'Italie est raciste parce que pour moi ce n'est pas le cas, parce que j'ai été élevé avec des Italiens et ils m'ont si bien traité. J'ai écrit dans mon article que c'est des gens stupides et ignorants (qui utilisent des insultes racistes) – ça était juste mes pensées. "

'Retournez dans votre pays': la star du rugby Maxime Mbanda se souvient d'une attaque raciste

Mbanda est arrivé au rugby relativement tard, d'abord dans les clubs milanais avant de signer pour l'équipe de pointe Calvisano.

Il a fait ses débuts dans les Six Nations en 2017 et n'a pas tardé à avoir un impact, terminant 25 plaqués contre le Pays de Galles et 16 la semaine suivante contre l'Irlande. Avant le tournoi de cette année, il a été mis à l'écart après une opération au genou.

À 110 kg, sa carrure athlétique l'a vu déployé dans différentes positions à travers le dos en tant que porteur de ballon destructeur.

Mais Mbanda veut également faire la différence en dehors du terrain.

Avant son arc des Six Nations contre le Pays de Galles, il se souvient comment il est tombé sur une vidéo publiée par la fédération italienne. Il a présenté Tre Rose Nere (Three Black Roses), un club de rugby amateur composé principalement de joueurs réfugiés.

Voyant dans la vidéo que les joueurs s'entraînaient dans l'ancien équipement de l'équipe nationale, Mbanda a décidé de faire un don privé du sien. Peu de temps après, il a été persuadé de visiter le club en personne, et une relation s'est depuis développée.

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Mbanda a dirigé des sessions de formation à Tre Rose, a encouragé ses coéquipiers à faire don d'équipement et a organisé un parrainage qui fournit un kit et des bottes. À l'occasion, l'équipe ira voir ses matchs à Parme.

"Les garçons considèrent Maxime comme quelqu'un de très important, quelqu'un qui avait un objectif et l'a atteint", a déclaré à CNN Sport la responsable des médias du club, Carla Gagliardini.

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"Ils considèrent Maxime comme un frère parce qu'il est à moitié africain – pour eux, c'est très important."

le Tre Rose Selon Gagliardini, l'équipe, au nombre d'environ 30 et basée dans la ville de Casale Monferrato entre Milan et Turin, est majoritairement originaire d'Afrique de l'Ouest. Mais les joueurs viennent de partout, dont l'Albanie, le Maroc, l'Argentine, la Roumanie et une poignée d'Italiens natifs.

C'est à cause du Tre Rose que la Fédération italienne de rugby a modifié ses règles qui limitaient auparavant le nombre de joueurs étrangers autorisés dans une équipe.
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Organiser l'équipe peut être difficile. Certains joueurs travaillent des quarts de nuit et des heures antisociales, ce qui signifie que la participation à la formation peut être inégale. D'autres luttent pour obtenir un statut stable et sont obligés de déménager à l'étranger ou dans une autre partie de l'Italie après seulement une saison avec l'équipe.

"Les garçons vivent dans plusieurs villages et villes différents, ils ne sont pas tous à Casale Monferrato", a expliqué l'entraîneur Raffaele Contemi à CNN Sport.

"Nous devons aller les chercher tous pour l'entraînement et la plupart d'entre eux, après l'entraînement, nous les ramenons aussi à la maison. Nous devons aussi le faire pour chaque match que nous jouons. C'est beaucoup de temps et beaucoup de miles chaque semaine. "

Le club a toujours souligné qu'il ne s'agissait pas seulement d'une équipe de rugby.

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"Nous soutenons les garçons dans de nombreux domaines, comme la recherche d'un emploi ou d'une formation", explique Gagliardini.

"S'ils doivent remplir des formulaires, nous les accompagnons chez les avocats. Nous les aidons beaucoup, nous les soutenons beaucoup. D'une certaine manière, nous avons une relation spéciale avec eux … chaque fois qu'ils ont besoin de quelque chose, ils peuvent venir et en discuter avec nous et nous essayons de trouver une solution ensemble. "

Pour Mbanda, il ne fait aucun doute qu'un environnement d'équipe comme Tre Rose peut aider les réfugiés vivant en Italie.

"Ils se confient tout (entre eux) et partagent des moments que seuls le rugby et les sports collectifs peuvent apporter", dit-il.

"J'essaie de dire à tout le monde que le sport peut vous aider dans toutes les parties de votre vie … vous partagez des moments, des mots, des esprits. Vous devez travailler ensemble pour réaliser votre objectif et cela peut vous aider sur le terrain ou en dehors."

'Retournez dans votre pays': la star du rugby Maxime Mbanda se souvient d'une attaque raciste

C'est le rugby qui a aidé Mbanda à se réconcilier avec l'incident de la route en novembre dernier. Quelques jours plus tard, il était sur la feuille de match alors que Zebre battait les Dragons et mettait fin à une séquence de 21 défaites consécutives.

"Pendant le match, j'étais tellement, tellement bouleversé, tellement frustré que ma seule priorité était de faire de mon mieux", dit-il.

"Le rugby est un sport de respect. Nous pouvons être comme des animaux sur le terrain, mais après 80 minutes de jeu, nous sommes des gars très gentils, nous essayons d'aider les gens."

Que ce soit un stade de 72 000 places à Rome ou un terrain d'entraînement calme dans le nord de la province italienne, Mbanda est toujours prêt à donner un coup de main.

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