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TAMPA, Floride (Reuters) – Clifford Tyson souhaite aider à choisir le prochain président des États-Unis. Mais le résident de la Floride craint que son vote ne le renvoie en prison.

Tyson, 63 ans, doit des amendes et des frais à trois condamnations, dont une pour vol, deux pour vol, datant de plusieurs décennies. En vertu d'une loi de la Floride entrée en vigueur le 1 er juillet, il doit payer ces amendes avant de voter et risquer d'être poursuivi pour fraude électorale.

Tyson a effectué une recherche dans les dossiers du tribunal, d'abord seul, puis avec l'aide d'un groupe de défense des droits sans but lucratif. Ils disent que parce que la Floride n’a pas de système complet de suivi de telles amendes, les documents n’indiquent pas clairement ce qu’il doit. Les enregistrements, consultés par Reuters, indiquent des sommes potentielles allant de 846 dollars à quelques milliers de dollars liées aux crimes qu’il a commis à la fin des années 1970 et dans les années 1990. Tyson dit qu'il ne risquera pas de voter avant que les autorités de la Floride ne le lui disent.

«Tant que les choses ne seront pas claires, même si je veux voter, je ne le ferai pas», a déclaré Tyson.

Le pasteur de Tampa est maintenant un plaignant dans une action en contestation de la loi sur les paiements, qui a été élaborée par la législature de Floride sous contrôle républicain et signée par le gouverneur Ron DeSantis, également républicain. La loi est intervenue quelques mois à peine après l'approbation par les Floridiens d'une initiative de vote rétablissant les droits de vote de plus d'un million de criminels qui ont purgé leur peine. Cette modification de la constitution de l’État a créé une nouvelle génération d’électeurs potentiellement très importante dans un État au cœur de la guerre avant l’élection présidentielle de 2020.

La poursuite, déposée en juin par l'Union américaine des libertés civiles (ACLU), le Centre Brennan pour la justice et le Fonds de défense et d'éducation juridiques de l'Association nationale pour la promotion des gens de couleur (NAACP), allègue que les frais exigés défient la volonté de la Floride électeurs et équivaut à une taxe de vote illégale sur les criminels de la Floride nouvellement affranchis, dont beaucoup sont des minorités.

Mais un autre argument est en train de devenir central dans le cas des demandeurs: la Floride n’a pas de système consolidé permettant de déterminer ce que les criminels doivent ou de certifier qu’ils ont payé. Selon les anciens délinquants, il est pratiquement impossible de prouver qu’ils ont le droit de voter.

Selon un rapport de l'agence Reuters portant sur 7 dépositions, courriers électroniques et autres courriers internes émanant d'administrateurs de vote soumis par les avocats des plaignants dans le cadre de l'action en justice, les responsables des élections de l'Etat ont déclaré qu'ils ne pouvaient pas calculer ce que les criminels devaient.

La Floride ne possède pas de base de données centralisée dans laquelle sont enregistrés les dossiers des amendes et des frais imposés par le tribunal, ainsi que le paiement éventuel de ces pénalités, ont indiqué des responsables électoraux et judiciaires. Pour obtenir cette information, les criminels doivent généralement rechercher des documents dans les tribunaux où ils ont été condamnés, qu'ils soient fédéraux ou d'État, à l'intérieur ou à l'extérieur de la Floride. Les dossiers ont été jugés incomplets, contradictoires ou manquants, selon les avocats des plaignants.

La date butoir fixée au 18 février pour s’inscrire à l’approche présidentielle primaire de l’Etat en 2020 est de plus en plus pressante. Selon une étude du politologue Daniel Smith de l'Université de la Floride, témoin expert de l'ACLU, environ 436 000 criminels doivent régler des frais avant de pouvoir voter. L'étude était fondée sur des données judiciaires et sur les dossiers du Département des services correctionnels.

Les enjeux sont élevés. La Floride commande 29 des 538 votes électoraux utilisés dans le système du collège électoral américain pour choisir le président américain. En Floride et dans la plupart des autres États, le candidat qui se classe premier dans le vote populaire – même si ce n’est qu’un cheveu – remporte l’ensemble des votes électoraux. La Floride a toujours eu des élections serrées et des résultats contestés.

Les avocats des plaignants affirment que la Floride a confié la responsabilité de la conformité à la nouvelle loi sur les paiements aux anciens délinquants, qui risquent des poursuites si ils se trompent. L'État soutient que la législature a simplement appliqué l'amendement constitutionnel tel qu'il était écrit sur le bulletin de vote.

La législation, connue sous le nom de SB 7066, "sème la confusion", a déclaré Leah Aden, directrice adjointe des contentieux au Fonds de défense et d'éducation juridiques de la NAACP. "Cela va refroidir la participation."

Certains des 67 superviseurs des élections des comtés de l’état – les fonctionnaires qui décident en dernier ressort quels sont les criminels retenus et ceux qui peuvent rester – s’inquiètent dans leurs dépositions et dans Reuters de faire des erreurs qui pourraient remettre en cause les résultats des élections.

Cinq personnes ont récemment déclaré dans une action en justice qu’elles ne disposaient pas des effectifs suffisants pour effectuer des recherches approfondies ou n’avaient aucun moyen de déterminer avec certitude si les ex-délinquants avaient rempli leurs obligations financières en vertu de la norme SB 7066.

Ils ont déclaré qu’ils comptaient sur le département d’État de la Floride, qui gère les élections de cet État, pour les aider à déterminer les personnes inéligibles. Cette agence est en train de mettre au point une procédure pour envoyer aux comtés des listes régulièrement mises à jour de criminels inscrits sur la liste qui ont des amendes et des frais impayés, mais elle n'a pas de calendrier pour le moment où elle sera prête, a déclaré Maria Matthews, directrice de la Division de la Elections, dans une déposition de septembre. Matthews n'a pas répondu à plusieurs demandes de commentaires.

Pour l’instant, l’agence fournit aux comtés uniquement les noms des criminels de Floride incarcérés, et donc inéligibles au vote, a déclaré Toshia Brown, responsable des services d’inscription électorale du département, dans une déposition datée du mois d’août. Brown n'a pas répondu à plusieurs demandes de commentaires.

Rétablir les droits de vote des criminels: un «gâchis» sur le champ de bataille en Floride
Le pasteur Clifford Tyson, ancien criminel cherchant à rétablir ses droits de vote, a rencontré les proches des criminels et ex-criminels avant une interview à la radio à Tampa, Floride, États-Unis, le 10 septembre 2019. Photo prise le 10 septembre 2019. REUTERS / Brian Snyder

Une première liste envoyée au comté de Leon, dans la région de Panhandle, en Floride, semblait contenir des inexactitudes, a déclaré le superviseur adjoint des élections, Christopher Moore, dans un courriel adressé à Reuters en juillet. Le bureau de Moore a consulté une liste de juin fournie par le département d’État contenant 66 noms de criminels prétendument incarcérés, mais n’a pas pu déterminer s’il existait 24 condamnations pour crime (36% du total) – des courriers électroniques échangés entre Moore et ses collaborateurs.

"Ce processus n’est pas encore bien amorcé et nous jouons avec l’admissibilité des gens à voter", a déclaré Moore dans un courriel de juillet. Moore a déclaré à Reuters que les données ultérieures de son bureau reçues du département d'État se sont améliorées.

Sarah Revell, une porte-parole de l’agence, a déclaré que le Département d’Etat examinait les informations provenant de diverses sources, déterminait initialement l’admissibilité de l’électeur, puis les transmettait aux superviseurs des comtés. Elle a dit que l'agence travaillait pour "améliorer la précision et l'efficacité des informations", mais a ajouté qu'il incombe à ces superviseurs d'élections de passer le dernier appel.

Certains partisans de la loi sur les paiements disent que la responsabilité devrait incomber aux anciens délinquants, et non à l'État, de déterminer comment se conformer à la norme SB 7066.

"Si vous voulez vous inscrire pour voter et que vous êtes un ancien criminel, il est bon de vérifier si vous vous occupez de tout", a déclaré J.C. Martin, président du Parti républicain du comté de Polk, dans le centre de la Floride.

Un juge fédéral du district nord de la Floride a programmé lundi une audience sur la demande des demandeurs d'obtenir une injonction préliminaire pour se débarrasser des frais. Une décision pourrait être prise dès ce mois-ci.

PAS DE BASE DE DONNEES CENTRALISEE

La Floride a dépouillé ses électeurs de leurs votes lors de l'ère Jim Crow en 1868, une interdiction qui a duré 150 ans et qui a affecté de manière disproportionnée les électeurs noirs. En 2016 encore, plus de 1,4 million de personnes condamnées pour crime avaient été empêchées de voter en Floride, dont un adulte afro-américain sur cinq, selon The Sentencing Project, une organisation à but non lucratif relevant du système de justice pénale, qui a utilisé des dossiers de condamnation et d'incarcération pour cette étude.

En novembre 2018, près de 65% des électeurs de Floride ont approuvé un amendement constitutionnel rétablissant le droit de vote des criminels, à l'exception de ceux reconnus coupables de meurtre et de crimes sexuels.

Jusqu'à fin juillet, la Floride avait enregistré environ 337 000 nouvelles inscriptions, dont 45 000 enregistrées par des Afro-Américains. C’est une augmentation de 22% du nombre de nouveaux électeurs noirs par rapport à la même période en 2015, l’année précédant la dernière élection présidentielle, révèle une analyse de Reuters des données de vote en Floride.

L'initiative de vote a indiqué que les criminels devaient d'abord remplir «toutes les conditions de leur peine, y compris la libération conditionnelle ou la probation». Les législateurs républicains ont interprété cela comme incluant tous les frais de justice, amendes, frais et restitution aux victimes imposés lors du prononcé de la peine. En mai, ils ont adopté un projet de loi exigeant le remboursement comme condition du vote.

Le gouverneur, DeSantis, l'a promulguée en juin, alors que les défenseurs du droit de vote avaient critiqué le projet de loi pour supprimer les votes potentiels des Afro-Américains, qui ont tendance à voter démocrate. DeSantis a rejeté les accusations selon lesquelles la loi est une taxe de vote.

L'État discute toujours des moyens de centraliser les données pour suivre les paiements. Construire un système consolidé pourrait prendre des années et coûter des millions de dollars, selon les législateurs et les responsables qui ont débattu de la question avant l’adoption de la loi.

«Pour le moment, le système n’est qu’un gâchis», a déclaré l’avocate de l’ACLU, Julie Ebenstein.

Sean Morales-Doyle du Brennan Center a déclaré que le groupe avait passé des semaines à essayer de retrouver ce que Tyson devait, mais ne pouvait pas obtenir de réponse claire.

Par exemple, en 1998, Tyson a été condamné pour vol dans le comté de Hillsborough, sur la côte du golfe de Floride. Une ordonnance de jugement sur le dossier en ligne du greffier indique qu’il a été condamné à payer 661 $ de frais, amendes et frais. Mais une sous-page distincte sur le site Web indique qu'il a été condamné à payer 1 066 dollars. Encore un autre montre un total de 573 $. Les avocats de Tyson ont déclaré qu'aucun responsable n'avait été en mesure d'expliquer les divergences.

Le représentant de l’État, Jamie Grant de Tampa, partisan républicain du SB 7066, a déclaré que ce sont les critiques de la loi qui tentent de défier la volonté de l’électorat.

Rétablir les droits de vote des criminels: un «gâchis» sur le champ de bataille en Floride
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«On ne peut pas changer la définition et les termes après que les gens ont voté pour», a déclaré Grant.

Reportage par Linda So; Édité par Marla Dickerson

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