Rencontrez l’artiste résident du département de l’assainissement de NYC

À première vue, Sto Len a l’air fraîchement sorti d’un camion poubelle de New York.

Vêtu d’une botte de travail, d’un pantalon cargo et d’un gilet de sécurité à bordure verte, il se présente chaque jour dans un atelier de réparation de camions à ordures animé du Queens qui appartient au département de l’assainissement.

Il consulte des mécaniciens, des soudeurs et des peintres qui travaillent sur des camions de collecte, des épandeurs de sel et des balayeuses de rue. Ensuite, partez à la recherche d’une réserve de seaux à ordures ou de panneaux de service.

En y regardant de plus près, son uniforme est plus un envoi punk rock qu’un problème standard, avec un logo Ramones sur le thème de la poubelle à l’arrière de son gilet et un patch Municipal Waste – signifiant le groupe de thrash metal, pas une agence municipale – sur le devant .

Même sa photo d’identité n’est pas officielle : au lieu d’une photo, la « photo de la tête » est une caricature désinvolte de Len, 43 ans, qui a les cheveux hérissés et porte des lunettes surdimensionnées.

En tant qu’artiste résident du département de l’assainissement – et un spectacle familier parmi la base des dépôts d’agences de la ville – Len ne collecte pas les déchets, mais plutôt les idées artistiques qui s’y rapportent.

Laissez à New York le soin d’employer quelqu’un pour faire de l’art sur les éboueurs de la ville.

Le poste d’un an de Len fait partie de l’initiative Public Artists in Residence, qui a été créée pour permettre aux artistes de “répondre aux défis civiques urgents par le biais de leurs pratiques créatives” et est gérée par le Département des affaires culturelles.

Le programme des affaires culturelles a été inspiré par Mierle Laderman Ukeles, qui en 1977 a commencé à s’intégrer au Département de l’assainissement en tant qu’artiste en résidence non rémunérée. Les résidences sont désormais accompagnées d’un paiement de 40 000 $.

L’un des défis, selon un communiqué du département de l’assainissement, est d’amener les New-Yorkais à “reconsidérer leur propre rôle” dans la relation entre eux, leurs déchets et ceux qui les font disparaître.

Ces derniers sont les quelque 10 000 travailleurs de l’assainissement qui constituent la plus grande agence municipale de transport des ordures aux États-Unis et qui collectent et transportent plus de 24 millions de livres d’ordures et de matières recyclables par jour.

Le département veut voir ses employés traités avec plus de respect : des informations sur des employés menacés ou attaqués arrivent environ une fois par mois, a déclaré un porte-parole, Josh Goodman.

“Nos travailleurs sont conscients que de nombreux membres du public n’agissent pas comme si leur travailleur de l’assainissement était un être humain”, a-t-il déclaré.

Pour Sto Len, le public a adopté une vision « loin des yeux, loin du cœur » de ses déchets.

“Vous sortez votre sac poubelle et il est parti pour toujours, mais où va-t-il ?” il a dit. “La plupart des gens ne veulent pas savoir.”

Il a donc créé avec ironie une nouvelle division au sein du département – ​​OK, le bureau se compose essentiellement de lui – appelé le Bureau de la visibilité. Le but : se mettre en valeur auprès de la force de travail.

Des images de l’art de Len sont publiées sur le site Web du département et sur son compte Instagram personnel. Il prévoit des spectacles dans des installations sanitaires et organise des conférences publiques et des ateliers sur la résidence, qu’il a commencée en septembre, et sur la création d’œuvres d’art à partir d’objets jetés.

Len ne fouille pas dans les poubelles des New-Yorkais pour ses fournitures d’art. Au lieu de cela, il utilise les matériaux du département. Il a remixé des séquences de films mises sous cocon sur le département en morceaux de collage vidéo et a réutilisé d’anciens modèles pour le recyclage et des affiches anti-déchets pour créer ses propres prises artistiques.

Sto Len, un pseudonyme qu’il a longtemps utilisé comme nom d’artiste, a grandi en Virginie et vit à New York depuis 2000. Il a concentré une grande partie de son travail sur les problèmes environnementaux, y compris les voies navigables polluées et des endroits comme la décharge de Fresh Kills sur Staten Island, recycler les déchets en matériel d’art et organiser des rassemblements sur les sites du Superfund. Avant de prendre le poste d’artiste en résidence à New York, il a effectué un passage similaire en tant qu’artiste en résidence dans une usine de traitement des eaux usées en Virginie.

Len a passé les premiers mois du programme du Département de l’assainissement à faire des promenades en camion de collecte, à interroger les travailleurs et à suivre le sentier des déchets du trottoir au camion jusqu’à la station de transfert, où les déchets sont chargés sur des barges et des trains et expédiés hors de la ville pour incinération et mise en décharge.

Ces jours-ci, il est quotidiennement présent à l’atelier de réparation central du département dans le Queens, une usine gigantesque où une grande partie de la flotte est entretenue et où Len, qui vit dans l’arrondissement, dispose désormais de deux studios pour travailler.

“Pouvez-vous imaginer avoir un studio aussi grand à New York”, a-t-il déclaré la semaine dernière alors qu’il se tenait dans une pièce où les travailleurs de l’assainissement ont autrefois fait des pancartes rappelant aux New-Yorkais, entre autres, de recycler et de nettoyer après leurs chiens.

Il restait un tas de matériaux, dont une vieille presse à sérigraphie et des étagères de modèles de panneaux et d’affiches publicitaires. Len a transformé l’espace en sa propre boutique de gravure, dépoussiérant la vieille presse et peaufinant les conceptions datées pour créer des affiches «No Dumping» et «Don’t Litter» avec une sensation ironique et trippante.

“Je suis en quelque sorte en train de collaborer avec l’histoire du département”, a-t-il déclaré à propos de sa tournure psychédélique sur l’imagerie traditionnelle de l’agence. “Cela mélange le langage visuel de l’assainissement.”

Il a fait des autocollants modifiant le nom du département en Département de la santé mentale parce que, a-t-il dit, “si nous n’avions personne pour nettoyer, la ville serait vraiment folle.”

Au sixième étage de l’atelier de réparation, il est entré dans un ancien espace autrefois utilisé pour tourner et monter des vidéos de formation et de publicité. En gardant le décor délicieusement daté, Len l’a récemment relancé dans un studio pour sa nouvelle SAN TV – Sanitation Art Network.

Avec l’aide d’Henry Ferrante, un vétéran du département, il a utilisé l’équipement vidéo désuet pour parcourir des vidéos et filmer des séquences historiques qui avaient été stockées pendant des décennies, puis les a numérisées pour les utiliser dans ses installations vidéo.

Len a également travaillé avec l’archiviste du département, Maggie Lee, pour collecter de vieux matériaux comme des poubelles de rue et se lier d’amitié avec des mécaniciens, des peintres et des soudeurs qui pourraient l’aider à fabriquer des sculptures.

“Cela ne devient pas beaucoup plus réel que cela”, a-t-il déclaré. “C’est beaucoup plus intéressant de traîner dans le monde de l’assainissement que dans le monde de l’art”,

Pendant qu’il parlait, il passa devant des camions à ordures pour réparation et un énorme camion à benne basculante sur un ascenseur qui éclipsait le mécanicien en dessous. Il traversa un atelier de peinture au deuxième étage avec un vieux chariot de ramassage des ordures tiré par des chevaux dans le coin.

À un moment donné, Len a salué un mécanicien de camions, Eric Ritter, 60 ans, qui guidait un énorme pneu sur un chariot élévateur. Les deux s’étaient rencontrés plus tôt lorsque M. Ritter jouait de son saxophone dans le magasin à l’heure du déjeuner.

Len espère que M. Ritter, et plusieurs autres musiciens-mécaniciens avec qui il joue, joueront à l’une de ses vernissages artistiques ou pour un segment vidéo.

“C’est plutôt cool de l’avoir autour de creuser dans l’histoire du département et d’explorer ce que nous faisons dans la boutique”, a déclaré M. Ritter. “Nous avons toujours été très discrets ici – personne ne sait vraiment ce que nous faisons.”

M. Ritter a mentionné ses autres passe-temps à Len : faire du DJ sur des patinoires à roulettes et chasser des records de vitesse sur terre dans les marais salants de l’Utah.

“Il y a tellement d’histoires intéressantes ici”, a déclaré Len en s’éloignant. “L’assainissement est bizarre et spécial de cette façon.”

Pour Len, la collecte des ordures est un sujet naturel pour faire de l’art.

“Le problème avec les déchets, c’est que tout le monde y est connecté”, a-t-il déclaré. “J’espère que je pourrai amener les gens à regarder de plus près les choses qu’ils ignorent volontairement.”