Rencontrez Elizabeth Ann, le premier furet à pieds noirs cloné

L’année dernière, Ben Novak a traversé le pays pour passer le réveillon du Nouvel An avec un furet aux pieds noirs. Elizabeth Ann venait d’avoir 21 jours – sûrement une étape importante pour n’importe quel furet, mais une étape particulièrement significative pour Elizabeth Ann, la première espèce animale indigène en voie de disparition en Amérique du Nord à être clonée.

Dr Novak, le scientifique principal de l’organisation à but non lucratif de biotechnologie Revive & Restore, a acheté une caravane pour conduire sa femme et ses tout-petits jumeaux identiques de Caroline du Nord au National Black-footed Ferret Conservation Center près de Fort Collins, Colorado (Ils ont fait un arrêt au Texas pour voir Kurt, le premier cheval de Przewalski cloné).

Le Dr Novak a passé moins de 15 minutes avec Elizabeth Ann, dont le masque noir, les pieds et la queue commençaient à peine à apparaître à travers sa fourrure blanche duveteuse. «C’était comme si le temps s’était arrêté», a déclaré le Dr Novak.

Heureusement, le temps ne s’est pas arrêté pour Elizabeth Ann, qui a maintenant l’air plus grosse, plus brune et beaucoup plus comme un furet. Son clonage réussi est l’aboutissement d’une collaboration de plusieurs années avec le US Fish and Wildlife Service, Revive & Restore, la société à but lucratif ViaGen Pets & Equine, le zoo de San Diego Global et l’Association of Zoos and Aquariums.

Des frères et sœurs clonés sont en route et des partenaires potentiels (clonés) sont déjà alignés. En cas de succès, le projet pourrait apporter la diversité génétique nécessaire aux espèces menacées. Et cela marque une autre avancée prometteuse dans l’effort plus large d’utiliser le clonage pour récupérer un nombre toujours croissant d’espèces au bord de l’extinction.

Le furet à pattes noires, première espèce réintroduite dans d’anciens habitats avec le aide à l’insémination artificielle, a longtemps été une espèce modèle pour les nouvelles technologies de conservation. Il est donc normal que les furets soient devenus la deuxième espèce à être clonée pour ce type de sauvetage génétique. (Elizabeth Ann suit les traces de Kurt le cheval.)

«Pincez-moi», a plaisanté Oliver Ryder, le directeur de la génétique de conservation au zoo de San Diego Global, lors d’un appel Zoom. «Les cellules de cet animal mis en banque en 1988 sont devenues un animal.»

Au début des années 1900, des furets à pattes noires ont creusé dans tout l’Ouest américain, selon Pete Gober, coordinateur national du rétablissement du furet à pattes noires du Fish and Wildlife Service. Mais les furets ont disparu après que leur principale source de nourriture, les chiens de prairie, ait été presque anéantie par l’empoisonnement, la peste et la perte d’habitat. «Nous pensions qu’ils étaient partis», a déclaré le Dr Gober.

On pensait que l’espèce était éteinte à l’état sauvage jusqu’en 1981, lorsqu’un chien de ranch nommé Shep a laissé tomber un furet à pieds noirs mort sur un porche près de Meeteetse, Wyo. La femme de l’éleveur a emmené le furet mort chez un taxidermiste local, qui s’est rendu compte qu’il était tenant une espèce éteinte fraîchement tuée et alerté le Wyoming Game and Fish Department.

La population nouvellement découverte a prospéré pendant quelques années mais a été presque éteinte par la maladie de Carré et la peste sylvatique, une maladie de la même bactérie qui cause la peste bubonique chez l’homme. Le Fish and Wildlife Service a capturé les 18 furets restants, mais seulement sept ont transmis leurs gènes, laissant derrière eux une population avec une diversité génétique limitée qui est vulnérable aux agents pathogènes ou aux troubles de santé causés par la consanguinité. Tous les furets aux pieds noirs vivants aujourd’hui sont essentiellement des demi-frères et sœurs – à l’exception d’Elizabeth Ann.

Le chemin vers le clonage d’un furet à pieds noirs a commencé dans les années 1980, lors d’une conférence sur la biologie de la conservation. Le Dr Ryder, le généticien du zoo de San Diego, s’est assis à une table de banquet avec Tom Thorne, qui travaillait au Wyoming Game and Fish Department. Saisissant le moment, le Dr Ryder a demandé au Dr Thorne s’il envisageait d’envoyer des biopsies cutanées de furets à pattes noires au Zoo gelé, une collection croissante d’échantillons cryoconservés de tissus animaux. « Je lui ai dit que nous ne savions pas à quoi ils pourraient être utilisés », a déclaré le Dr Ryder. « Je ne me souviens pas d’un oui retentissant. »

Le 23 octobre 1985, le Dr Ryder a reçu de manière inattendue une boîte du Wyoming. « Eh bien, hot-dog, nous avons des individus de furet aux pieds noirs », se souvient-il en disant.

Le laboratoire du Dr Ryder a reçu plus d’échantillons en 1988, l’un appartenant à un furet nommé Willa qui a été capturé dans la nature. Willa avait une progéniture mais ils étaient morts; selon les normes du furet aux pieds noirs, elle débordait de diversité génétique potentielle. Le Frozen Zoo a établi une culture cellulaire à partir de Willa et l’a stockée dans son énorme congélateur, qui berce les cellules de 1100 espèces différentes d’animaux, y compris un grimpereau hawaïen éteint et le vaquita, une espèce de marsouin très menacée, à moins 320 degrés Fahrenheit.