Regardez le retour en toute sécurité d’une raie géante dans sa rivière

Juste après l’aube du 5 mai, des scientifiques travaillant le long d’un tronçon du fleuve Mékong au Cambodge ont relâché une raie d’eau douce géante en voie de disparition qui avait été capturée sur la ligne d’un pêcheur. À 13 pieds de long et 400 livres, la gigantesque crêpe animale était plus grande qu’une table hibachi.

« Ça tremblait, et je lui ai dit : ‘Calme-toi, nous te libérerons bientôt’ », a déclaré Chea Seila, coordinatrice du projet Merveilles du Mékong.

La raie géante d’eau douce, Urogymnus polylepis, est la plus grande espèce de raie au monde, également connue sous le nom de raie fouettée. Avec des dessus brun foncé et des fonds blanc crème, les animaux glissent sur les lits des rivières à la recherche de poissons et d’invertébrés. Bien qu’ils puissent atteindre des proportions épiques, la surexploitation de la viande de raie, les décès accidentels dans les filets de pêche et la fragmentation et la dégradation de l’habitat causées par les barrages, la pollution et d’autres activités humaines ont mis les animaux en danger.

Après avoir reçu un appel du pêcheur qui a attrapé la raie, Mme Chea et son équipe ont conduit huit heures par nuit pour aider à sa libération. Ils sont arrivés à 3 heures du matin et ont attendu avec les poissons jusqu’à ce que le soleil se lève. Plus de personnes étaient nécessaires pour déplacer délicatement l’animal, qui était armé d’une barbe venimeuse pouvant mesurer plus d’un pied de long et capable de percer les os.

Avant de libérer la raie, Mme Chea et ses collègues ont prélevé des échantillons non invasifs qui aideraient à l’étude future de l’espèce. Ensuite, ils ont aidé à ramener le colosse dans les profondeurs du Mékong.

“Elle a nagé calmement, mais est ensuite réapparue, ce qui nous a fait nous sentir tellement, tellement heureux”, a déclaré Mme Chea.

Qu’une raie de cette taille puisse encore être trouvée dans ces eaux est extraordinaire, ont déclaré les experts.

“Cela vous montre que la nature est si belle, mais aussi résiliente”, a déclaré Sudeep Chandra, limnologue à l’Université du Nevada, Reno et co-scientifique sur le projet Wonders of the Mekong. “Même avec les problèmes environnementaux majeurs du Bas-Mékong, comme les barrages, les changements forestiers et la surpêche, ces grandes espèces charismatiques sont toujours là, voulant persister.”

Bien sûr, cela ne se passe pas toujours comme ça, a déclaré Mme Chea. Les gens qui vivent le long du Mékong dépendent de la richesse du fleuve pour se nourrir et gagner leur vie. Les histoires abondent dans ces communautés sur des raies beaucoup plus grosses qui ont été coupées en petits morceaux pour être vendues sur le marché local, a-t-elle déclaré. En fait, a déclaré Mme Chea, une autre raie géante a été capturée en avril. Cependant, il était déjà mort au moment où ils l’ont trouvé.

Les raies géantes d’eau douce ne sont pas les seules créatures énormes et en voie de disparition qui doivent être préservées le long de ce tronçon de rivière. Il abrite également des tortues molles géantes, le poisson-chat géant du Mékong et le barbeau géant, un type de poisson. Le partenariat Merveilles du Mékong travaille avec des scientifiques pour mieux comprendre l’habitat.

Une grande partie de ce que l’on sait des grands fleuves en tant qu’écosystèmes provient du fleuve Mississippi et des rivières d’Europe. Mais tous se trouvent dans des régions tempérées, a déclaré le Dr Chandra. En revanche, le Mékong est tropical et sujet à d’énormes déluges saisonniers. Cela donne au Mékong une écologie dynamique et pour la plupart non étudiée, a-t-il déclaré.

Par exemple, le Dr Chandra et son équipe ont été surpris de découvrir récemment que sous la surface du Mékong, il y avait des piscines cachées de plus de 250 pieds de profondeur. Si vous pouviez d’une manière ou d’une autre plonger la Statue de la Liberté et son piédestal dans l’un de ces gouffres, seule la torche resterait au-dessus de l’eau.

Il est probable que ces mares jouent un rôle important dans le cycle de vie des géants du fleuve. Avec des submersibles sous-marins, des prélèvements d’ADN environnemental et des capteurs qui peuvent fournir des informations sur les changements du fleuve en temps réel, les scientifiques travaillant avec le projet Merveilles du Mékong espèrent en savoir plus sur ces habitats et les protéger des menaces environnementales.

Mme Chea travaille dans ces communautés depuis 2005, développant la confiance et établissant des partenariats entre le projet et les personnes qui partagent la rivière avec ces espèces. Et ce travail semble porter ses fruits. Maintenant, quand quelqu’un transporte accidentellement une créature géante, il peut prendre un téléphone au lieu d’un couteau à filet.

Mme Chea a déclaré qu’un dirigeant local lui avait dit qu’il n’avait jamais vu de raie géante d’eau douce. Et pendant la sortie, elle l’a regardé parler avec deux jeunes garçons.

Elle a dit qu’elle l’avait entendu identifier l’animal et leur dire : “Vous devriez le protéger pour que vos enfants à l’avenir sachent aussi que nous avons une raie géante dans notre village.”