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Alors que des manifestations antigouvernementales engloutissaient Hong Kong en août, Reuters a cassé une histoire sensible: Pékin avait rejeté une proposition secrète du chef de la ville, Carrie Lam, de répondre à plusieurs des demandes des manifestants dans le but de désamorcer les troubles.

L'histoire conforte une affirmation principale des manifestants, selon laquelle Pékin intervient profondément dans les affaires de la ville semi-autonome. Un journal d'État a dénoncé cette histoire comme étant "fausse" et "honteuse". L'article est rapidement devenu indisponible en Chine continentale.

Ce n'est pas le gouvernement chinois qui a bloqué l'histoire. L'article a été supprimé par Refinitiv, le fournisseur d'informations financières qui distribue les informations de Reuters aux investisseurs du monde entier sur Eikon, une plateforme de trading et d'analyse. L'article faisait partie d'un nombre croissant d'histoires que Refinitiv – qui appartenait jusqu'à l'année dernière à la société mère de Reuters, Thomson Reuters Corp – a censuré en Chine continentale sous la pression du gouvernement central.

Un manifestant détient un Hong Kong libre. Drapeau Révolution de notre temps lors d'une manifestation le 8 décembre 2019 à Hong Kong, Chine.

Anthony Kwan | Nouvelles Getty Images | Getty Images

Depuis août, Refinitiv a bloqué plus de 200 articles sur les manifestations de Hong Kong, ainsi que de nombreux autres articles de Reuters qui pourraient jeter Pékin sous un jour défavorable. Les documents internes de Refinitiv montrent qu'au cours de l'été, l'entreprise a installé un système de filtrage automatisé pour faciliter la censure. Le système comprenait la création d'un nouveau code à joindre à certaines histoires chinoises, appelé "Nouvelles restreintes".

En conséquence, les clients de Refinitiv en Chine se sont vu refuser l'accès à la couverture de l'un des événements les plus importants de l'année, y compris deux rapports Reuters sur les déclassements de Hong Kong par les agences de notation. Près de 100 autres fournisseurs d'informations disponibles sur Eikon en Chine ont également été affectés par le filtrage.

La censure en Chine s'est intensifiée ces dernières années sous le président Xi Jinping, et les entreprises occidentales sont soumises à une pression croissante pour bloquer les nouvelles, les discours et les produits que Pékin considère comme politiquement dangereux. Refinitiv génère des dizaines de millions de dollars de revenus annuels en Chine. Comme l'a rapporté Reuters en juin, citant trois personnes familières avec l'affaire, Refinitiv a commencé l'effort de censure plus tôt cette année après qu'un régulateur a menacé de suspendre ses opérations chinoises.

Refinitiv a rejoint une liste allongée d'entreprises se conformant aux exigences chinoises. Il s'agit notamment du géant hôtelier Marriott International Inc, qui a fermé l'année dernière temporairement ses sites Web chinois et s'est excusé pour, entre autres, l'inscription de Taïwan comme pays séparé dans un questionnaire client. Plusieurs compagnies aériennes américaines ont également cessé de décrire Taiwan comme un territoire non chinois sur leurs sites Web. Pékin considère l'île autonome de la Chine. Les entreprises ont défendu leurs actions.

La censure a mis en colère les principaux dirigeants de Reuters et de presse et les directeurs de Thomson Reuters Founders Share Co Ltd, un organisme indépendant chargé de préserver l'indépendance de l'agence de presse.

Des manifestants pro-démocratie défilent dans une rue alors qu'ils participent à une manifestation le 8 décembre 2019 à Hong Kong, Chine.

Anthony Kwan | Nouvelles Getty Images | Getty Images

S'adressant aux journalistes de Reuters lors d'une visite dans la salle de rédaction de Singapour en octobre, Kim Williams, le responsable des médias australien qui préside le corps, s'est déchaîné contre Refinitiv, qualifiant ses actions de "répréhensibles" et de capitulation devant une "agression politique nue" de Pékin. Le rédacteur en chef Stephen J. Adler a déclaré aux journalistes de Reuters à Londres en novembre que la censure "nuisait" à la marque. "Je ne l'approuve pas", a-t-il déclaré.

Le PDG de Refinitiv, David Craig, et le PDG de Thomson Reuters, Jim Smith, ont eu plusieurs entretiens, pas plus tard que cette semaine, dans le but de résoudre le problème, ont déclaré des personnes proches du dossier. Smith "était très inquiet" en apprenant la décision de Craig d'imposer le filtrage, a déclaré un haut responsable de Thomson Reuters. Il n'est pas clair à quel point les deux parties sont proches de parvenir à une solution que les deux parties trouvent agréable, a déclaré l'une des personnes.

"Nous reconnaissons que les processus qui ont été mis en place plus tôt cette année doivent être améliorés et travaillons activement à des améliorations", a déclaré le porte-parole de Refinitiv, Patrick Meyer, à propos du système de filtrage dans un communiqué. "En tant qu'entreprise mondiale, Refinitiv doit se conformer aux lois et règlements des pays dans lesquels nous opérons. C'est un défi auquel Refinitiv est confronté non seulement, mais aussi d'autres sociétés et distributeurs d'informations sur les marchés financiers."

Refinitiv a été formé l'année dernière lorsqu'un consortium dirigé par le géant du capital-investissement Blackstone a acheté une participation de 55% dans l'activité Financial & Risk de Thomson Reuters, qui comprenait l'activité de terminaux d'Eikon, pour environ 20 milliards de dollars et l'a renommée.

Laissez les Chinois décider s'ils interdisent quelque chose

Pascal Lamy

un directeur de l’organe indépendant chargé de sauvegarder l’indépendance de Reuters

Refinitiv et Thomson Reuters restent proches: Reuters vend des nouvelles à Eikon et Thomson Reuters conserve une participation de 45% dans Refinitiv. Refinitiv est de loin le plus gros client de Reuters, fournissant près de la moitié de son chiffre d'affaires. Dans le cadre de la scission, Refinitiv a accepté de verser à Reuters des paiements annuels corrigés de l'inflation de 325 millions de dollars sur 30 ans pour des informations – une source de revenus fiable qui est rare dans le secteur des médias.

Les administrateurs de Founders Share sont particulièrement exaspérés. Ils se sont plaints au PDG de Thomson Reuters, Smith, qu'en supprimant les histoires, Refinitiv viole les termes de l'accord. Ils disent également craindre que Refinitiv, ayant cédé aux demandes de la Chine, ne commence à bloquer des histoires dans d'autres pays.

Avant l'accord de Blackstone, lorsque Thomson Reuters contrôlait l'activité d'Eikon, les histoires de Reuters n'étaient pas bloquées en Chine sur Eikon. Le gouvernement chinois lui-même bloque l'accès en Chine au site Web de Reuters pour les lecteurs généraux, Reuters.com, depuis des années, ainsi qu'aux sites de nombreuses autres agences de presse étrangères.

"Laissez les Chinois décider s'ils interdisent quelque chose", a déclaré Pascal Lamy, directeur de Founders Share et ancien chef de l'Organisation mondiale du commerce. "Mais ce n'est pas la décision de Refinitiv ou de Reuters." Lamy a déclaré que les administrateurs estiment que les termes de l'accord obligent Refinitiv à respecter les règles éthiques de Reuters sur l'intégrité et l'indépendance éditoriales, connues sous le nom de principes de confiance, qui "vous empêchent d'accepter l'autocensure".

En réponse, Refinitiv a déclaré qu'il "respectait nos obligations en ce qui concerne les principes de confiance". Il fait valoir qu'en filtrant les histoires politiques de ses propres clients en Chine, il respecte les lois et réglementations locales requises par sa licence d'exploitation.

Smith, qui siège aux conseils d'administration de Thomson Reuters et de Refinitiv, n'a pas répondu aux demandes de commentaires.

La Bourse de Londres a accepté d'acheter Refinitiv pour 27 milliards de dollars dans le cadre d'une transaction qui devrait être conclue au deuxième semestre de l'année prochaine. Il a refusé de commenter.

Histoires de Tiananmen

Reuters a rapporté en juin que Refinitiv avait bloqué plusieurs articles de Reuters sous la pression du gouvernement. Les articles portaient sur le 30e anniversaire de la répression sanglante des manifestations pro-démocratie sur la place Tiananmen à Pékin. Selon les personnes au courant de l'affaire, Refinitiv a agi après que la Cyberspace Administration of China, ou CAC, qui contrôle le discours en ligne, a menacé de suspendre les services de l'entreprise en Chine si elle ne se conformait pas.

Le CAC n'a pas répondu aux questions concernant cet article. Le ministère chinois des Affaires étrangères n'a fait aucun commentaire immédiat.

Le 3 juin, le rédacteur en chef de Reuters, Adler, et Michael Friedenberg, président de Reuters, ont envoyé un e-mail au personnel disant qu'ils avaient exprimé leur inquiétude à Refinitiv.

Refinitiv a promis qu'il alerterait la salle de presse lorsqu'elle subira la pression des régulateurs chinois sur la couverture de Reuters. L'agence de presse, comme elle le fait lorsqu'elle reçoit une plainte de particuliers et d'institutions qu'elle couvre, déterminerait alors s'il y avait une raison de corriger une histoire publiée.

Fin juillet, Refinitiv a demandé à Reuters de revoir un article qui détaillait comment un représentant du gouvernement chinois à Hong Kong avait exhorté les résidents locaux à chasser les manifestants, une semaine seulement avant qu'un violent affrontement n'éclate entre les foules pro et anti-gouvernementales de la région. . Cette histoire était également délicate car elle montrait que Pékin intervenait dans les affaires intérieures de Hong Kong.

Les participants prennent part à la veillée aux chandelles au Victoria Park le 4 juin 2018 à Hong Kong. Des milliers de personnes ont participé à une veillée annuelle aux chandelles pour commémorer les manifestants tués sur la place Tiananmen à Pékin en 1989.

Getty Images

Malgré les assurances de Reuters que l'histoire était exacte, Refinitiv a supprimé le titre de l'histoire d'Eikon en Chine, ce qui rend l'article difficile à trouver et à visualiser pour les utilisateurs. Le 2 août, Reuters a également publié un article sur le blocage de cet article.

«Nouvelles restreintes»

Refinitiv a commencé à intensifier ses efforts pour purger la couverture chinoise offensante. Les documents et les courriels internes de Refinitiv décrivent comment l'entreprise a créé au cours de l'été un système de filtrage automatisé – appelé «filtre stratégique de Chine» – pour bloquer certaines histoires aux utilisateurs d'Eikon en Chine continentale.

En juillet, le directeur de l'architecture de la plateforme de nouvelles de Refinitiv a demandé la création d'un nouveau code, appelé "Restricted News", qui pourrait être ajouté aux articles. Il a demandé qu'il "devrait être caché pour tous les utilisateurs (internes et externes)", selon les notes d'une conférence téléphonique du 17 juillet où le code a été discuté. L'une des raisons était que Refinitiv ne voulait pas donner à ses clients de Chine continentale la possibilité de désactiver le filtrage.

Dans un e-mail à ses collègues, le directeur de la plateforme a expliqué le code: "Le drapeau est pour mettre en évidence les nouvelles qui nécessitent un traitement supplémentaire, en raison des restrictions imposées par le gouvernement chinois, avant la consommation en Chine."

Le système de filtrage est conçu pour bloquer les histoires pour les lecteurs en Chine continentale mais leur permettre d'être accessibles sur d'autres marchés. Il recherche des mots clés restreints dans les titres, tels que "Hong Kong" et "protestation", selon une personne familière avec le sujet.

Les employés de Refinitiv ont également discuté par e-mail du fait que le code "Restricted News" devait être spécifique à la Chine ou "générique", afin qu'il puisse être utilisé pour bloquer des articles dans d'autres pays à l'avenir. L'échange de courriels indique qu'ils ont opté pour un code générique. Reuters n'a trouvé aucune preuve que Refinitiv a déployé le système de filtrage dans d'autres pays. Refinitiv n'a pas indiqué s'il prévoyait d'utiliser le code de restriction ailleurs.

Les utilisateurs d'Eikon en dehors de la Chine continentale peuvent récupérer des histoires sur les manifestations de Hong Kong en cliquant sur les titres ou en recherchant des mots-clés ou des codes. Pour les utilisateurs en Chine, cependant, les articles bloqués font apparaître ce message: "Vous n'avez pas accès à cette histoire."

Le blocage par Refinitiv des histoires de protestation s'est intensifié après le 30 août, lorsque Reuters a rapporté que Pékin avait rejeté une offre du leader hongkongais Lam de faire un compromis avec les manifestants. Avant cette date, à l'exception de cinq des 246 articles de Reuters publiés en 2019 contenant les mots "Hong Kong" et "protestation" dans le titre étaient accessibles sur le continent. En revanche, entre le 30 août et le 20 novembre, Refinitiv a bloqué près de quatre des cinq articles de ce type déposés par Reuters – 196 sur 251.

La censure a été particulièrement sévère entre le 4 septembre et le 7 octobre, lorsque les 104 articles de Reuters contenant ces mots dans le titre ont été bloqués. À l'époque, les manifestants saccageaient à travers la ville et la police ripostait avec des canons à eau et des balles en caoutchouc.

Refinitiv a également censuré des histoires susceptibles de bouger le marché qui auraient pu intéresser la clientèle principale de Refinitiv, composée de professionnels de la finance. Celles-ci comprenaient un rapport du 6 septembre selon lequel Fitch Ratings avait abaissé la note de défaut à long terme de l'émetteur de devises étrangères de Hong Kong. Les articles sur l'effet des manifestations sur les cours des actions et les premières offres publiques ont également été bloqués.

Refinitiv a finalement commencé à impliquer les employés dans le processus de filtrage pour empêcher le blocage des histoires financières, selon une personne familière avec le sujet. Pourtant, le filtrage reste incohérent.

Il laisse passer quelques histoires que la Chine pourrait considérer comme tabou politiquement, y compris certains articles sur l'incarcération massive du gouvernement chinois des Ouïghours, une minorité ethnique musulmane de l'ouest de la Chine. De nombreux autres articles sur les Ouïghours ont été bloqués.

Outre les articles de Reuters, le filtrage a également bloqué une ou plusieurs histoires de 97 autres fournisseurs d'informations disponibles en Chine sur le système Eikon – y compris Xinhua, l'agence de presse officielle officielle chinoise.

Le 3 décembre, Refinitiv a bloqué une histoire de Xinhua sur une petite manifestation à Hong Kong par des résidents pro-Pékin. Ils ont été cités dénonçant avec véhémence Washington sur une nouvelle loi américaine qui soutient les manifestants pro-démocratie de Hong Kong.

Et les informations pertinentes pour les investisseurs sont toujours censurées. Les utilisateurs d'Eikon en Chine continentale n'ont pas pu lire cette histoire peu de temps après sa publication. C'était bloqué.

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