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GENÈVE / BRUXELLES (Reuters) – Dans le contexte d'une pandémie mondiale, d'une récession abrupte, d'une intensification des tensions entre les États-Unis et la Chine et d'une montée du protectionnisme, l'OMC doit nommer un leader. Seul le résilient devrait s'appliquer.

Recherché: nouveau chef de l'OMC. Doit prospérer sous la pression et les conflits mondiaux

FILE PHOTO: La lune se lève sur le siège de l'OMC à Genève, Suisse, le 10 décembre 2019. REUTERS / Denis Balibouse / File Photo

Le directeur général du Brésil, Roberto Azevedo, a surpris la semaine dernière les 164 membres de l’OMC en annonçant qu’il démissionnerait à la fin du mois d’août, un an plus tôt que prévu, ce qui a ajouté au tumulte auquel sont confrontées les agences mondiales face à la mondialisation.

L'organisme basé à Genève doit idéalement trouver un successeur au moment du départ d'Azevedo, ou au moins d'ici la fin de l'année, quand il est prêt à se surmener sur une série de questions avant sa conférence biennale en 2021.

C’est un défi de taille pour une organisation qui n’a pas produit d’accord international majeur depuis des années et qui décide d’un chef par consensus.

Même si l'OMC est dirigée par ses membres, un leader fort et charismatique est considéré comme crucial, en particulier lorsque l'économie touchée par les coronavirus est confrontée à sa pire récession depuis près d'un siècle et que les tensions américano-chinoises sont de retour.

"Nous vivons une époque sans précédent et l'OMC aura besoin d'un nouveau manuel si elle veut jouer un rôle sérieux dans la reconstruction de l'économie mondiale", a déclaré Kelly Ann Shaw, associée chez Hogan Lovells.

et un ancien haut fonctionnaire de la Maison Blanche qui a travaillé pour le représentant américain au commerce lors de la sélection d'Azevedo.

"Ce dont l'OMC a vraiment besoin, c'est d'un réformateur."

Plus de 100 barrières commerciales ont été érigées depuis l'épidémie de coronavirus. Certains États remettent en question leur dépendance à l'égard d'autres pays, notamment la Chine, pour l'approvisionnement.

Le président américain Donald Trump a intensifié ses critiques à l'égard de l'OMC et de l'Organisation mondiale de la santé, qui, selon lui, sont trop favorables à la Chine. Il a qualifié la semaine dernière l'OMC de "terrible".

L'OMS a rejeté les critiques selon lesquelles elle serait trop proche de Pékin. L'OMC n'a pas commenté publiquement.

Les États-Unis et la Chine, qui ont conclu un accord commercial de «phase 1» en janvier, semblent de retour en guerre, Washington cherchant à bloquer l'approvisionnement en puces du géant des équipements de télécommunications sur liste noire Huawei Technologies.

Washington a déjà paralysé la capacité de l'OMC à intervenir dans les guerres commerciales en décembre après avoir bloqué les nominations à l'organe de l'OMC qui statue sur les appels dans les différends.

Le porte-parole de l'OMC, Keith Rockwell, a admis que le rôle du Directeur général était "l'un des emplois les plus difficiles et les plus exigeants qui soit" avec un "dossier intimidant" de problèmes à résoudre.

"Mais nous avons des procédures claires et je suis sûr que nous aurons des candidats exceptionnels, alors j'espère que tout se passera bien", a-t-il déclaré.

UN PAGEANT DE BEAUTÉ VIRTUELLE

Selon trois analystes, trois des six directeurs généraux européens précédents et les autres de Thaïlande, du Brésil et de Nouvelle-Zélande font pression pour choisir un leader africain.

Bill Reinsch, ancien fonctionnaire du Département américain du commerce, maintenant au Center for Strategic and International Studies, a déclaré qu'il y avait quatre candidats potentiels en provenance d'Afrique: Hamid Mamdouh, avocat égyptien chez King & Spalding LLP et ancien fonctionnaire de l'OMC; Yonov Frederick Agah du Nigéria, directeur général adjoint de l'OMC; Eloi Laourou, ambassadeur du Bénin auprès de l'ONU et Amina Mohamed, ancienne ambassadrice kenyane auprès de l'OMC et aujourd'hui ministre des Sports du pays.

Agah, Laourou et Mohamed n'ont pas immédiatement répondu aux demandes de commentaires. Mamdouh a confirmé sa candidature à Reuters, affirmant qu'elle était soutenue par le gouvernement égyptien.

"La question, comme toujours avec l'Afrique, sera de savoir s'ils peuvent s'unir derrière un seul candidat", a déclaré Reinsch.

Les sélections précédentes pour le patron de l'OMC ont impliqué ce que certains anciens responsables décrivent comme un «concours de beauté» impliquant des événements publics et des visites des membres pour examiner les candidats.

Le coronavirus rend ces réunions en personne difficiles et les réunions virtuelles du mois dernier à l'OMC ont souffert d'écrans gelés et de messages tronqués.

D'autres organismes mondiaux comme les Nations Unies sont passés à des votes écrits, mais les membres de l'OMC ont jeté l'éponge, concluant que les décisions formelles n'ont pas pu être prises en ligne ou par écrit.

LA LOI DE LA JUNGLE

La nomination officielle des candidats n'a pas encore commencé, mais l'OMC voudra éviter une répétition de 1999, lorsque le Néo-Zélandais Mike Moore et le Thaïlandais Supachai Panitchpakdi ont divisé le vote.

Rohinton Medhora, président du groupe de réflexion basé au Canada, le Center for International Governance Innovation, a déclaré qu'il y aurait un «choc énorme» si Washington et Pékin proposaient des candidats ou cherchaient à jouer un rôle de premier plan dans la sélection.

Un porte-parole du ministère chinois des Affaires étrangères a déclaré qu'il s'en remettrait aux "services compétents" pour la tâche spécifique de rechercher un nouveau directeur général et était prêt à "maintenir une communication et une coordination étroites" pour assurer un transfert sans heurts.

Le bureau du représentant américain au commerce a refusé de commenter, se référant à une précédente déclaration du représentant Robert Lighthizer disant que les États-Unis attendaient avec impatience de participer au processus de sélection.

Les divisions ne sont pas seulement entre Washington et Pékin.

Recherché: nouveau chef de l'OMC. Doit prospérer sous la pression et les conflits mondiaux
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L'Europe conteste les droits d'importation sur l'acier et l'aluminium imposés sur la base de la «sécurité nationale» par Trump.

La sécurité nationale a également été invoquée par le Japon pour limiter les exportations de haute technologie vers la Corée du Sud, dans un différend commercial entre la Russie et l'Ukraine, et dans une affaire OMC intentée par le Qatar contre Bahreïn, les Émirats arabes unis et l'Arabie saoudite.

"Nous assistons à un retour à la loi de la jungle", a déclaré Roberto Zapata, ancien ambassadeur du Mexique à l'OMC et président des pourparlers sur les subventions aux poissons. «Les membres doivent adapter l'organisation aux défis actuels. Sinon, l'OMC pourrait être condamnée à ne pas être pertinente. »

Reportage supplémentaire d'Andrea Shalal à Washington DC, Michelle Nichols à New York, Elizabeth Piper à Londres, Katharine Houreld à Nairobi et le bureau de Pékin. Montage par Carmel Crimmins et Pravin Char

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