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SAN FRANCISCO (AP) – Près de deux ans après qu’un incendie de forêt a balayé sa ville de montagne et l’a pratiquement anéantie, Steve «Woody» Culleton a pu mettre la touche finale à sa nouvelle maison.

Deux séquoias ont été plantés dans le sol, une nouvelle pelouse et un patio en pierre ont transformé la cour autrefois stérile en un refuge vert.

«Nous sommes heureux», a-t-il déclaré. «Nous sommes totalement à la maison.»

L’aménagement paysager a marqué le dernier chapitre d’une longue épreuve qui a été capturée dans «Rebuilding Paradise», un nouveau documentaire réalisé par Ron Howard sur les conséquences de l’incendie le plus destructeur de l’histoire de la Californie.

Tourné sur une année, le documentaire se concentre sur les efforts colossaux de nettoyage et de reconstruction après l’enfer du 8 novembre 2018 qui a tué 85 personnes et détruit quelque 19000 bâtiments. Il suit plusieurs survivants d’incendies de forêt alors qu’ils reconstituent leur vie et offre des signes de la résilience de la ville malgré de nombreuses incertitudes quant à son avenir.

Howard a dit qu’il avait des doutes lorsqu’il est allé au paradis pour assister à la dévastation. Il connaissait la ville, ayant visité deux ou trois fois lorsque sa belle-mère y vivait, et il a été submergé par ce qu’il a vu.

«J’ai juste pensé: ‘Eh bien, comment vont-ils revenir là-dessus?’ Je veux dire, voici une région qui est juste lancée tant de coups de corps, de coups de mort », a-t-il déclaré. « Comment réagissez-vous et récupérez-vous? Et l’idée de reconstruire le Paradis est devenue la question. Peut-il même reconstruire? »

Bien qu’il aborde les échecs de Pacific Gas & Electric Corp., le service public dont l’équipement a déclenché l’incendie de forêt et les conditions climatiques changeantes qui ont provoqué la propagation des flammes à des taux extrêmes, le documentaire se concentre principalement sur le bilan émotionnel de la reconstruction.

L’équipe d’Howard est devenue proche de familles déplacées traversant le traumatisme de la perte de leur maison, d’un policier dont le mariage s’est effondré sous la pression de la crise et des employés de l’école qui se sont battus pour garder les classes ensemble.

Mis à travers ce qu’il a appelé un test cruel, Howard a déclaré que leurs luttes sont devenues une étude de cas sur «à quoi ressemble la survie, et les possibilités de guérison réelle et aussi l’inévitabilité des blessures profondes et de la douleur réelle qui ne peuvent être évitées en toutes circonstances. « 

Michelle John, la surintendante des écoles de Paradise, était sous pression immédiate pour fermer le district scolaire et inscrire des élèves ailleurs dans la région après l’incendie. Elle a travaillé avec d’autres districts scolaires pour trouver un espace pour que les étudiants de Paradise restent ensemble, et à la fin de l’année scolaire, elle a organisé une cérémonie de remise de diplômes au lycée que beaucoup pensaient impossible six mois auparavant.

«Les enfants ont tout perdu: leurs maisons, leurs équipes sportives, leurs peluches», se souvient-elle. « Pourquoi retirerions-nous leurs professeurs et leurs amis? »

Quelques jours après l’obtention du diplôme, le mari de John est mort d’une crise cardiaque. Elle a attribué sa mort au traumatisme de l’incendie.

«Il ne fait aucun doute dans mon esprit que le stress de l’incendie et sa tristesse générale à propos de ce qui s’est passé ont contribué», a-t-elle déclaré. «Son cœur était simplement brisé.

Maintenant à la retraite et vivant à Reno, dans le Nevada, elle a déclaré qu’elle parlait toujours fréquemment avec ses anciens collègues pour les guider à travers le nouvel obstacle: comment aider les étudiants au milieu de la pandémie de coronavirus. Elle a acheté une nouvelle propriété à Paradise et prévoit d’y vivre au moins à temps partiel.

«C’est difficile de m’absenter parce que je veux être là pour soutenir les gens», dit-elle. «Nous avons un lien commun parce que nous avons traversé cette tragédie; les liens ne peuvent pas être rompus.

Culleton, ancien maire et conseiller municipal de la ville, a été l’un des premiers habitants de la ville à reconstruire et a emménagé dans sa nouvelle maison en décembre dernier. Il a dit qu’il avait décidé de reconstruire plusieurs jours après l’incendie de sa maison et qu’il s’était lancé dans les travaux pour y arriver.

Il y avait peu de temps pour réfléchir aux choses qu’il avait perdues dans l’incendie.

«Pourquoi s’asseoir et y penser?» il a dit. «Pour moi, c’est douloureux et déclenche toutes sortes de choses. Je veux avancer. »

Plus de 260 maisons ont été reconstruites et la ville a reçu quelque 1 200 demandes de permis de construire. Le paradis se repeuple lentement, quelques épiceries et quincailleries ont rouvert et Culleton pense que le cœur et l’âme de la communauté «sont toujours bien vivants».

Les gens sont revenus pour les matchs de football de Paradise High School, a-t-il déclaré, et des traditions telles que Johnny Appleseed Days et Gold Nuggets Day ont été maintenues en vie.

Pourtant, ses voisins sont partis et Culleton reconnaît qu’il ne vivra peut-être pas pour voir la ville faire un retour complet. Il a dit qu’il espère que les personnes qui regardent le documentaire en repartiront avec une meilleure appréciation de la précieuse et fragile vie de la vie.

«Ce qui nous est arrivé le 8 novembre, c’est que nous pensions tous que nous allions mourir», dit-il. «Vous pouvez tout perdre en un clin d’œil. J’essaie donc de vivre pleinement.

National Geographic lance «Rebuilding Paradise» dans certains cinémas et à la demande via les services de streaming de Laemmle et ShowcaseNOW.

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Myers a rapporté de Los Angeles.