WASHINGTON / LONDRES / DUBAI (Reuters) – Alors que les États-Unis pressaient l'Arabie saoudite de mettre fin à sa guerre des prix du pétrole avec la Russie, le président Donald Trump a lancé un ultimatum aux dirigeants saoudiens.

PHOTO DE DOSSIER: Le président américain Donald Trump s'entretient avec le prince héritier d'Arabie saoudite Mohammed bin Salman lors d'une séance de photos de famille avec d'autres dirigeants et participants au sommet des dirigeants du G20 à Osaka, Japon, le 28 juin 2019. REUTERS / Kevin Lamarque / File Photo

Lors d'un appel téléphonique le 2 avril, Trump a déclaré au prince héritier saoudien Mohammed bin Salman qu'à moins que l'Organisation des pays exportateurs de pétrole (OPEP) ne commence à réduire la production de pétrole, il serait impuissant à empêcher les législateurs d'adopter une loi pour retirer les troupes américaines du royaume, quatre sources proches du dossier ont déclaré à Reuters.

La menace de renverser une alliance stratégique de 75 ans, qui n'a pas été signalée auparavant, était au cœur de la campagne de pression américaine qui a conduit à un accord mondial historique pour réduire l'offre de pétrole alors que la demande s'effondrait dans la pandémie de coronavirus – marquant une victoire diplomatique pour le Maison Blanche.

Trump a transmis le message au prince héritier 10 jours avant l'annonce de coupes dans la production. Le chef de facto du royaume a été tellement surpris par la menace qu'il a ordonné à ses collaborateurs de quitter la salle afin qu'il puisse poursuivre la discussion en privé, selon une source américaine qui a été informée de la discussion par de hauts responsables de l'administration.

Cet effort a illustré le fort désir de Trump de protéger l'industrie pétrolière américaine d'une chute des prix historique alors que les gouvernements fermaient les économies du monde entier pour lutter contre le virus. Cela reflétait également un renversement révélateur des critiques de longue date de Trump contre le cartel du pétrole, qu'il a critiqué pour avoir augmenté les coûts énergétiques des Américains avec des coupures d'approvisionnement qui entraînent généralement une hausse des prix de l'essence. Maintenant, Trump demandait à l'OPEP de réduire la production.

Un haut responsable américain a déclaré à Reuters que l'administration avait informé les dirigeants saoudiens que, sans réduction de la production, "il n'y aurait aucun moyen d'empêcher le Congrès américain d'imposer des restrictions qui pourraient conduire à un retrait des forces américaines". L'officiel a résumé l'argument, avancé par divers canaux diplomatiques, en disant aux dirigeants saoudiens: "Nous défendons votre industrie pendant que vous détruisez la nôtre."

Reuters a interrogé Trump sur les pourparlers dans une interview mercredi soir à la Maison Blanche, au cours de laquelle le président a abordé un éventail de sujets concernant la pandémie. Lorsqu'on lui a demandé s'il avait dit au prince héritier que les États-Unis pourraient retirer des forces d'Arabie saoudite, Trump a répondu: "Je n'ai pas eu à le lui dire."

«Je pensais que lui et le président Poutine, Vladimir Poutine, étaient très raisonnables», a déclaré Trump. «Ils savaient qu'ils avaient un problème, puis c'est arrivé.»

Interrogé sur ce qu'il a dit au prince héritier Mohammed, Trump a déclaré: «Ils avaient du mal à conclure un accord. Et je l'ai rencontré par téléphone avec lui, et nous avons pu conclure un accord »pour des réductions de production, a déclaré Trump.

Le bureau des médias du gouvernement saoudien n'a pas répondu à une demande de commentaires. Un responsable saoudien qui a demandé à ne pas être nommé a souligné que l'accord représentait la volonté de tous les pays du soi-disant groupe OPEP + de pays producteurs de pétrole, qui comprend l'OPEP plus une coalition dirigée par la Russie.

"L'Arabie saoudite, les États-Unis et la Russie ont joué un rôle important dans l'accord OPEP + sur les coupes pétrolières, mais sans la coopération des 23 pays qui ont pris part à l'accord, cela ne serait pas arrivé", a déclaré le responsable saoudien, qui a refusé. de commenter les discussions entre les dirigeants américains et saoudiens.

La semaine avant l'appel téléphonique de Trump avec le prince héritier Mohammed, les sénateurs républicains américains Kevin Cramer et Dan Sullivan avaient déposé une loi visant à retirer toutes les troupes américaines, les missiles Patriot et les systèmes de défense anti-missiles du royaume à moins que l'Arabie saoudite ne réduise la production de pétrole. Le soutien à cette mesure a pris de l'ampleur au milieu de la colère du Congrès face à la guerre des prix du pétrole saoudienne et inopportune. Le royaume avait ouvert les robinets en avril, déclenchant un flot de brut dans l'approvisionnement mondial après que la Russie ait refusé d'approfondir les réductions de production conformément à un précédent pacte d'approvisionnement de l'OPEP.

Le 12 avril, sous la pression de Trump, les plus grands pays producteurs de pétrole du monde en dehors des États-Unis ont accepté la plus grande réduction de production jamais négociée. L'OPEP, la Russie et d'autres producteurs alliés ont réduit leur production de 9,7 millions de barils par jour (b / j), soit environ 10% de la production mondiale. La moitié de ce volume provenait de coupes de 2,5 millions de barils par jour respectivement en Arabie saoudite et en Russie, dont les budgets dépendent de revenus pétroliers et gaziers élevés.

Malgré l'accord visant à réduire un dixième de la production mondiale, les prix du pétrole ont continué de chuter à des niveaux historiquement bas. Les contrats à terme sur le pétrole américain sont tombés en dessous de 0 $ la semaine dernière, les vendeurs ayant payé les acheteurs pour éviter de prendre livraison du pétrole qu'ils n'avaient pas d'endroit où stocker. Les contrats à terme sur le Brent, la référence mondiale du pétrole, sont tombés à 15 dollars le baril – un niveau inégalé depuis le krach des prix du pétrole en 1999 – contre 70 dollars au début de l'année.

L'accord sur la réduction de l'offre pourrait finalement faire grimper les prix, alors que les gouvernements du monde entier commencent à ouvrir leurs économies et que la demande de carburant augmente avec l'augmentation des voyages. Quel que soit l'impact, les négociations marquent une démonstration extraordinaire de l'influence américaine sur la production mondiale de pétrole.

Cramer, le sénateur républicain du Dakota du Nord, a déclaré à Reuters qu'il avait parlé à Trump de la législation visant à retirer la protection militaire américaine à l'Arabie saoudite le 30 mars, trois jours avant que le président ne s'appelle le prince héritier Mohammed.

Interrogé pour savoir si Trump a dit à l'Arabie saoudite qu'il pourrait perdre le soutien militaire américain, le secrétaire américain à l'Énergie, Dan Brouillette, a déclaré à Reuters que le président se réservait le droit d'utiliser tous les outils pour protéger les producteurs américains, y compris "notre soutien à leurs besoins de défense".

Le partenariat stratégique remonte à 1945, lorsque le président Franklin D. Roosevelt a rencontré le roi saoudien Abdul Aziz Ibn Saud à bord de l'USS Quincy, un croiseur de la Marine. Ils ont conclu un accord: la protection militaire américaine en échange de l'accès aux réserves de pétrole saoudiennes. Aujourd'hui, les États-Unis ont environ trois mille soldats dans le pays, et la cinquième flotte de la marine américaine protège les exportations de pétrole de la région.

L'Arabie saoudite compte sur les États-Unis pour ses armes et sa protection contre ses rivaux régionaux comme l'Iran. Les vulnérabilités du royaume, cependant, ont été révélées à la fin de l'année dernière lors d'une attaque de 18 drones et de trois missiles sur les principales installations pétrolières saoudiennes. Washington a blâmé l'Iran; Téhéran l'a démenti.

TREIZE SÉNATEURS EN COLÈRE

Trump a initialement salué la baisse des prix du pétrole, affirmant que les prix de l'essence bon marché s'apparentaient à une baisse des taxes pour les conducteurs.

Cela a changé après que l'Arabie saoudite ait annoncé à la mi-mars qu'elle pomperait un record de 12,3 millions de b / j – déclenchant la guerre des prix avec la Russie. L'explosion de l'offre est survenue lorsque les gouvernements du monde entier ont émis des commandes de séjour à domicile – écrasant la demande de carburant – et ont clairement indiqué que les sociétés pétrolières américaines seraient durement touchées par l'effondrement des prix du brut. Les sénateurs des États pétroliers américains étaient furieux.

Le 16 mars, Cramer faisait partie des 13 sénateurs républicains qui ont envoyé une lettre au prince héritier Mohammed lui rappelant la dépendance stratégique de l'Arabie saoudite à l'égard de Washington. Le groupe a également exhorté le secrétaire au Commerce Wilbur Ross à enquêter pour savoir si l'Arabie saoudite et la Russie enfreignaient les lois sur le commerce international en inondant le marché américain de pétrole.

Le 18 mars, les sénateurs – un groupe qui comprenait Sullivan de l'Alaska et Ted Cruz du Texas – ont eu un rare appel avec la princesse Reema bint Bandar bin Sultan, l'ambassadeur saoudien aux États-Unis. Cramer a qualifié les conversations de «brutales» alors que chaque sénateur détaillait les dommages causés aux industries pétrolières de leur État.

«Elle l'a entendu de tous les sénateurs; il n'y avait personne qui s'est retenu », a déclaré Cramer à Reuters.

L'ambassade d'Arabie saoudite n'a pas répondu aux demandes de commentaires.

Cramer a déclaré que la princesse avait relayé ses commentaires auprès de responsables en Arabie saoudite, y compris le ministre de l'énergie. Les sénateurs ont déclaré à la princesse que le royaume faisait face à une opposition croissante au Sénat à la coalition dirigée par l'Arabie saoudite qui mène une guerre au Yémen contre les rebelles houthis.

Des responsables saoudiens et américains ont déclaré que les Houthis étaient armés par l'Iran, ce que Téhéran nie. L'an dernier, le soutien des républicains du Sénat au Yémen s'est avéré crucial pour l'Arabie saoudite. Le Sénat a confirmé le veto de Trump à plusieurs mesures visant à mettre fin aux ventes d'armes américaines et à tout autre soutien militaire à l'Arabie saoudite au milieu de l'indignation suscitée par le conflit au Yémen, qui a fait plus de 100000 morts et déclenché une crise humanitaire.

Cramer a déclaré qu'il avait appelé Trump le 30 mars, environ une semaine après que Sullivan et lui aient présenté leur projet de loi pour retirer les troupes américaines d'Arabie saoudite. Le président a rappelé Cramer le même jour avec la secrétaire à l'Énergie Brouillette, le conseiller économique principal Larry Kudlow et le représentant américain au Commerce Robert Lighthizer lors de l'appel, a déclaré le sénateur.

"J'ai dit que la seule personne que vous n'avez pas à l'appel qui pourrait être très utile est Mark Esper", a déclaré le secrétaire à la Défense, Cramer, disant qu'il voulait qu'Esper explique comment les actifs militaires américains en Arabie saoudite pourraient être déplacés ailleurs dans la région pour protéger les troupes américaines.

Le Pentagone n'a pas répondu à une demande de commentaire sur la question de savoir si Esper était impliqué dans des discussions sur le retrait des actifs militaires d'Arabie saoudite.

PLIER LE GENOU

La diplomatie pétrolière de Trump est intervenue dans un tourbillon d'appels avec le roi saoudien Salman, le prince héritier Mohammed et le président russe Vladimir Poutine à partir de la mi-mars. Le Kremlin a confirmé la conversation de Poutine avec Trump et a déclaré qu'ils avaient discuté à la fois des coupures d'approvisionnement en pétrole et de la pandémie de coronavirus.

Lors de l'appel du 2 avril avec le prince Mohammed, Trump a déclaré au dirigeant saoudien qu'il allait "les couper" la prochaine fois que le Congrès aurait proposé de mettre fin à la défense du royaume par Washington, selon la source au courant de l'appel. Trump a également menacé publiquement début avril d'imposer des droits de douane sur les importations de pétrole d'Arabie saoudite et de Russie.

Après la conversation avec le prince héritier saoudien, et une autre le même jour avec Poutine, Trump a tweeté qu'il s'attendait à ce que l'Arabie saoudite et la Russie réduisent leur production d'environ 10 millions de barils, ce qui "sera GRAND pour l'industrie pétrolière et gazière!"

Riyad et Moscou ont par la suite confirmé avoir repris les négociations.

Le 3 avril, Trump a organisé une réunion à la Maison Blanche avec les sénateurs Cramer, Cruz et Sullivan et des dirigeants pétroliers de sociétés telles qu'Exxon Mobil Corp, Chevron Corp, Occidental Petroleum Corp et Continental Resources.

Pendant la partie publique de la réunion, Cramer a déclaré à Trump que Washington peut utiliser les milliards de dollars qu'il dépense pour défendre l'Arabie saoudite sur d'autres priorités militaires "si nos amis vont nous traiter de cette façon".

La perspective de perdre la protection militaire américaine a poussé la famille royale à se mettre à genoux et à se plier aux exigences de Trump, a déclaré à Reuters un diplomate du Moyen-Orient.

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Après des négociations prolongées et houleuses, les principaux producteurs se sont engagés à réduire leur production record de 9,7 millions de barils par jour en mai et juin, étant entendu que les forces économiques entraîneraient une baisse supplémentaire de la production d'environ 10 millions de barils par jour dans d'autres pays, dont les États-Unis et le Canada. .

Trump a salué l'accord et s'est présenté comme son courtier. "Ayant été impliqué dans les négociations, pour dire les choses doucement, le nombre que l'OPEP + cherche à réduire est de 20 millions de barils par jour …", a-t-il tweeté peu de temps après l'accord.

Riyad a également pris le crédit. Le ministre saoudien de l'énergie, le prince Abdulaziz, a déclaré à Reuters à l'époque que le prince héritier avait «joué un rôle déterminant dans la conclusion de cet accord».

Reportage de Timothy Gardner et Steve Holland à Washington, Dmitry Zhdannikov à Londres et Rania El Gamal à Dubaï; rapports supplémentaires d'Alexandra Alper et Humeyra Pamuk à Washington et Marwa Rashad à Riyad; écrit par Michael Georgy; édité par Richard Valdmanis et Brian Thevenot

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