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HONG KONG (Reuters) – Le mois dernier, Pékin a déplacé des milliers de soldats de l'autre côté de la frontière dans cette ville agitée. Ils sont entrés dans des camions et des voitures blindées, par bus et par bateau.

Rapport spécial: Les émissaires disent que la Chine double ses effectifs à Hong Kong

DOSSIER DE PHOTO: Des policiers paramilitaires sont en formation alors qu'ils participent à un rassemblement sous serment antiterroriste à Kashgar, dans la région autonome ouïghoure du Xinjiang, en Chine, le 27 février 2017. REUTERS / Stringer / File Photo

L'agence de presse d'Etat Xinhua a qualifié l'opération de "rotation" systématique de la force discrète conservée par la Chine à Hong Kong depuis le transfert de la ville à la Grande-Bretagne en 1997. Aucune mention n'a été faite des manifestations antigouvernementales qui secouent le pays. métropole depuis juin.

C'était un rapport plausible: la Chine a maintenu un niveau de force constant sur le territoire pendant des années, échangeant régulièrement des troupes. Quelques jours auparavant, selon un enregistrement audio obtenu par Reuters, Carrie Lam, leader de Hong Kong, avait déclaré aux hommes d'affaires que la Chine n'avait «absolument aucun plan» pour ordonner à l'armée de mettre fin aux manifestations.

Un mois après, les émissaires asiatiques et occidentaux à Hong Kong se disent certains que le déploiement de la fin août n’était pas une rotation, mais un renforcement. Sept émissaires qui ont parlé à Reuters ont déclaré qu’ils n’avaient détecté aucun nombre important de forces en place à Hong Kong retournant sur le continent dans les jours qui ont précédé ou suivi l’annonce.

Trois des envoyés ont déclaré que le contingent de militaires chinois à Hong Kong avait plus que doublé depuis le début des manifestations. Ils ont estimé que le nombre de militaires se situait désormais entre 10 000 et 12 000, passant de 3 000 à 5 000 au cours des mois précédant le renforcement.

En conséquence, estiment les envoyés, la Chine a réuni à Hong Kong sa plus grande force active de troupes de l’Armée de libération du peuple (APL) et d’autres personnels anti-émeute et leurs équipements.

De manière significative, selon cinq des diplomates, le montage comprend des éléments de la Police armée du peuple (PAP), une force paramilitaire du pays anti-émeute et une force de sécurité intérieure placées sous un commandement séparé de l'APL. Alors que Reuters n’était pas en mesure de déterminer la taille du contingent du PAP, les émissaires ont indiqué que le gros des troupes à Hong Kong provenait de la PLA.

Les forces du PAP seraient probablement le fer de lance de toute répression si Pékin décidait d'intervenir, selon des émissaires étrangers et des analystes de la sécurité. Ces troupes paramilitaires sont spécialement entraînées aux tactiques non létales et aux méthodes de répression des émeutes et de contrôle des foules.

Les envoyés ont refusé de dire en quoi exactement ils avaient déterminé que le récent mouvement de troupes constituait un renforcement ou comment ils en étaient arrivés à l'estimation de leurs troupes. Les reporters de Reuters se sont rendus dans les zones entourant de nombreuses bases de la PLA à Hong Kong et ont constaté une augmentation significative des mouvements de troupes et de véhicules blindés dans les locaux.

Le ministère chinois de la Défense nationale, le bureau d’information du Conseil d’État et le bureau des affaires de Hong Kong et Macao n’ont pas répondu aux questions de Reuters. Début septembre, une porte-parole du bureau des affaires de Hong Kong et Macao a déclaré que la Chine ne "resterait pas les bras croisés" si la situation dans la ville continuait à se dégrader et menaçait "la souveraineté du pays".

Le bureau de Carrie Lam et la garnison de l'ALP à Hong Kong n'ont pas non plus répondu aux questions. Un porte-parole de la police de Hong Kong a déclaré à Reuters que la force de police était "capable de maintenir l'ordre public et déterminée à rétablir la sécurité publique à Hong Kong".

REVAMPING DU PARAMILITAIRE

Le PAP est un élément clé de la volonté du dirigeant chinois Xi Jinping de renforcer le contrôle du Parti communiste au pouvoir sur la nation de 1,4 milliard d’habitants, tout en mettant en place une puissante armée pouvant supplanter les États-Unis en tant que puissance dominante de l’Asie. Selon un document de recherche publié en avril par l’Université de la défense nationale des États-Unis, le PAP compte environ un million de soldats, soit environ la moitié de la taille de l’armée chinoise. Le principal devoir des paramilitaires est de se défendre contre les ennemis potentiels qui s’y trouvent – en luttant contre les bouleversements intérieurs et en protégeant les principaux dirigeants. Ces dernières années, des troubles ont eu lieu au Xinjiang et au Tibet. Des éléments de cette force sont également formés à la lutte contre le terrorisme, la sécurisation des infrastructures clés, les secours en cas de catastrophe et le maintien de la paix internationale.

Après s'être installé comme commandant en chef et avoir remodelé l'armée régulière, Xi s'est tourné vers le PAP. Son premier geste fut de prendre le contrôle personnel. Au début de 2018, le PAP était placé sous le commandement direct de la Commission militaire centrale, la plus haute instance décisionnelle militaire présidée par Xi. Auparavant, le PAP était placé sous le commandement divisé de la Commission et du Conseil d’État, la plus haute instance administrative du gouvernement chinois.

Cela a placé Xi au sommet des forces militaires et paramilitaires de Pékin, en concentrant davantage le pouvoir entre ses mains. Avec l'éruption des manifestations à Hong Kong, cependant, Xi fait maintenant face au plus grand défi populaire à son règne.

La nouvelle des renforts à Hong Kong arrive alors que les responsables de la ville se préparent à d’autres manifestations le mardi 1er octobre, à l’occasion du 70e anniversaire de la fondation de la République populaire de Chine. Des affrontements intenses entre les manifestants et la police ont secoué la ville au cours du week-end avant les célébrations.

Lors de son allocution privée en août, le directeur général de la ville, Lam, a minimisé la possibilité que Beijing déploie le PLA. Les émissaires à l’étranger et les analystes de la sécurité ont eux aussi déclaré que la forte préférence de la Chine était de ne pas utiliser de troupes.

Néanmoins, ils ont déclaré que le renforcement des troupes montre que Pékin veut être prêt à agir si le gouvernement de Hong Kong et sa force de police forte de 30 000 personnes perdent le contrôle de la ville. Lam elle-même s'est dite préoccupée par la capacité de la force à garder le contrôle. Certains jours, des centaines de milliers de manifestants sont descendus dans les rues. Elle a déclaré que les manifestants «dépassaient en nombre» la police, ce qui rendait l'application de la loi «extrêmement difficile».

«À part les 30 000 hommes et femmes de la force, nous n'avons rien», a-t-elle déclaré au rassemblement d'hommes d'affaires. "Vraiment. Nous n'avons rien. Je n'ai rien."

Jusqu'à présent, la présence du PAP à Hong Kong s'est limitée à un petit détachement avancé, niché discrètement dans les installations existantes de l'APL, selon l'un des diplomates. Ce nouveau déploiement marque la première entrée significative du PAP à Hong Kong. Cela n’a pas été mentionné dans les comptes rendus officiels de la rotation ni dans la presse contrôlée par l’État.

Le déploiement combiné de l'APL et du PAP fait suite à des mois de déclarations officielles dénonçant les manifestations et à des signaux dramatiques adressés aux Hongkongais. Cela comprenait des reportages et des séquences montrant des exercices anti-émeute de l'APL et du PAP, publiés par l'armée sur les médias sociaux. Le mois dernier, des centaines de soldats du PAP ont mené de nombreux exercices dans un stade de football à Shenzhen, juste au nord de Hong Kong. Des troupes dans la région pourraient également être déployées à Hong Kong si la crise s'aggravait, ont déclaré des diplomates étrangers.

APPLIQUER LA «LIGNE ROUGE» DE XI’S

Les manifestations et les violences de rue à Hong Kong ont éclaté au début du mois de juin à cause d'un projet de loi – depuis sa démolition – qui aurait ouvert la voie à l'extradition de personnes vers le continent. Les troubles sont survenus deux ans après que Xi a défini une «ligne rouge» pour Hong Kong. Il a utilisé cette expression dans un discours prononcé en 2017 dans la ville, prévenant que les menaces nationales à la souveraineté nationale ne seraient pas tolérées.

Les forces de sécurité chinoises sont mieux équipées que les générations précédentes pour faire face aux troubles civils. En 1989, c’est l’APL qui a été envoyée pour disperser les manifestations d’étudiants sur la place Tiananmen à Beijing. Il utilisait les outils de guerre – chars de combat, véhicules blindés et infanterie.

À Hong Kong, le renforcement comprend des équipements conçus sur mesure pour réprimer la violence urbaine avec une force non létale, notamment des véhicules à canons à eau et des camions utilisés pour poser des barricades à barbelés. Des hélicoptères de transport supplémentaires ont été déplacés dans la ville. Des reporters de Reuters ont vu ceux-ci voler fréquemment autour de Hong Kong et de son arrière-pays, les nouveaux territoires, une observation confirmée par des émissaires étrangers et des analystes de la sécurité surveillant les développements ici.

D'autres camions, portant des plaques d'immatriculation militaires, ont été vus pré-chargés avec des fortifications de rue, se déplaçant parfois dans la ville. Les reporters de Reuters ont suivi l'activité accrue dans bon nombre des 17 installations de l'APL situées sur l'île de Hong Kong, la ville voisine de Kowloon et les nouveaux territoires ruraux. La plupart de ces installations ont été héritées par la PLA en vertu d’un accord passé avec les forces britanniques au moment du transfert des responsabilités en 1997.

On peut voir des fatigues et autres vêtements suspendus aux balcons des immeubles qui étaient restés en sommeil pendant des années. Les bus et les jeeps de l'armée sont garés dans des terrains autrefois abandonnés.

Certains analystes étrangers ont déclaré que la présence militaire renforcée de la Chine était plus importante que prévu et semblait bien préparée. Ils disent que la taille de la force signifie qu'elle dépasse maintenant largement le rôle symbolique traditionnellement joué par la garnison locale.

«Ils semblent avoir un plan d'urgence actif pour faire face à une sorte de panne totale de la part de la police de Hong Kong», a déclaré Alexander Neill, analyste de la sécurité basé à Singapour à l'International Institute for Strategic Studies. «Je penserais que cela prendrait quelque chose comme ça ou un autre scénario du pire cas à déployer. Mais ils sont clairement plus prêts qu'avant et ne laissent rien au hasard. "

Jusqu'à présent, les forces chinoises élargies restent fermement dans leurs casernes – une continuation de la présence discrète depuis le transfert des responsabilités.

En 1997, des camions remplis de soldats de l'APL aux gants blancs, dont certains portaient des fleurs, arrivèrent à Hong Kong quelques heures après le transfert de la colonie britannique à la domination chinoise. La vue a suscité l'inquiétude parmi les politiciens, les activistes et le public. Au-delà de la soi-disant journée portes ouvertes occasionnelle, lorsque le public a accès à la caserne de l'ALP, les troupes interagissent rarement avec les Hongkongais ordinaires.

Contrairement aux forces sur le continent, les soldats de la garnison de Hong Kong ne sont généralement pas accompagnés de leurs familles. Ils sont rarement autorisés à socialiser en dehors de leurs bases; pour les nouvelles, ils ont accès aux médias d'Etat chinois.

«Ils vivent comme des moines», a déclaré un spécialiste de la sécurité basé à Hong Kong et familier des forces de l'APL. «Il s’agit d’un déploiement très différent de tout ce qui se passe sur le continent – presque semblable à ce qu’ils pourraient expérimenter en matière de maintien de la paix en Afrique.»

La présence de la sécurité locale en Chine doit être assortie de garanties de transfert pour que l’autonomie de Hong Kong soit maintenue pendant au moins 50 ans – y compris de larges libertés et un pouvoir judiciaire indépendant, qui n’existe pas dans le reste de la Chine.

En vertu de la mini-constitution de la ville, connue sous le nom de loi fondamentale, la défense et les affaires étrangères relèvent de la seule responsabilité des dirigeants du parti communiste à Beijing. Le document indique que la garnison de l’APA «ne doit pas s’immiscer dans les affaires locales», mais Hong Kong peut demander l’aide de la garnison pour maintenir l’ordre public. Et les membres de la garnison doivent respecter les lois locales.

Dans le même temps, la loi chinoise autorise le comité permanent du parlement chinois, le Congrès national du peuple, à déployer la garnison si un état de guerre ou une situation d’urgence est déclaré à Hong Kong. La loi cite les "troubles" qui menacent la sécurité nationale et "échappent au contrôle du gouvernement (Hong Kong)".

UNE PRESENCE, DEUX FORCES

La garnison de l'ALP est commandée par le major-général Chen Daoxiang, surveillé par un commissaire politique, le major-général Cai Yongzhong. Mais ni l'officier ni le chef de territoire Lam n'auraient le pouvoir de déployer les forces de sécurité. Toute répression militaire contre la ville la plus libre et la plus internationale de Chine ne serait ordonnée par la puissante Commission militaire centrale de Xi, ont indiqué des responsables locaux et des diplomates étrangers.

En juin, le commandant de la garnison Chen a déclaré à un responsable du Pentagone en visite que les troupes chinoises ne s’immisceraient pas dans les affaires de la ville, selon des personnes ayant été informées de la discussion. Les responsables américains de l'époque ont déclaré lire le commentaire comme un signe préliminaire de l'intention de Pékin de les garder dans leurs casernes.

On en sait moins sur la structure de commandement des forces du PAP à Hong Kong. Peu de résidents de la ville sont même conscients de leur présence dans les installations existantes de la PLA.

Dès les premières années de sa lutte révolutionnaire contre les nationalistes, le Parti communiste chinois a déployé toute une série de forces paramilitaires pour protéger les dirigeants et les quartiers généraux clés. Ces forces ont assumé un rôle de sécurité intérieure après la prise du pouvoir par les communistes en 1949. Le PAP a été créé en 1982 en tant que dirigeant suprême de l'époque, Deng Xiaoping, qui a modernisé et réduit les effectifs militaires après la révolution culturelle. Le PAP a absorbé des milliers de soldats de l'armée régulière.

Néanmoins, le PAP était mal formé et mal équipé, avec un commandement fragmenté, lorsque les manifestations de Tiananmen de 1989 menacèrent l’emprise du parti. Les dirigeants chinois ont dû faire appel aux unités de l’armée pour réprimer les manifestations avec des chars et des mitraillettes. Les scènes de sang versé dans les rues de la capitale chinoise ont porté un coup dur à la réputation du parti. Par la suite, les dirigeants ont rééquipé et recyclé le PAP dans le cadre d'opérations de contrôle de la foule.

Les analystes de la sécurité affirment que le budget du PAP a augmenté parallèlement à la modernisation de la force, mais les chiffres ne sont pas divulgués. Le gouvernement a cessé de divulguer les chiffres complets des dépenses de sécurité intérieure en 2014, après que le budget de la sécurité intérieure ait dépassé le budget militaire en croissance rapide des trois années précédentes.

Dans la région agitée du Xinjiang, le PAP a été fortement utilisé pour contrer ce que la Chine décrit comme une menace terroriste par les Ouïghours, une minorité ethnique musulmane. Selon les Nations unies, près d'un million de Ouïghours et de musulmans d'autres groupes ethniques ont été incarcérés. La Chine rétorque que les établissements sont des centres de formation professionnelle destinés à lutter contre l'extrémisme religieux et à enseigner de nouvelles compétences professionnelles.

"Le PAP peut être considéré comme un instrument brutal ayant pour fonction essentielle de supprimer les troubles intérieurs", a déclaré Trevor Hollingsbee, ancien analyste du renseignement du ministère britannique de la Défense, qui a occupé le poste de responsable de la sécurité à Hong Kong jusqu'en 1997. "Leur rôle a été rationalisé et leur commande aiguisée sous Xi. "

'C'EST TROP RISQUÉ'

Le PAP a également été actif dans le sud de la Chine, près de Hong Kong. La police anti-émeute du PAP a été envoyée pour réprimer les grèves dans les usines et d’autres troubles du travail dans le delta de la rivière des Perles, l’un des principaux centres de production en Chine.

En 2011, avant l'arrivée au pouvoir de Xi, des troupes du PAP avaient été déployées dans le cadre de la répression de Wukan. Le village côtier du sud a attiré l'attention internationale lorsque les habitants ont dressé des barricades contre les autorités locales pour protester contre les saisies de terres. En une rare baisse, le gouvernement provincial a finalement dissout l'ancien comité de village et a permis des élections libres. De nombreux leaders de la manifestation ont été élus.

Lorsque de nouvelles manifestations ont éclaté en 2016, en raison de l'incapacité de résoudre les problèmes fonciers et d'autres griefs, le PAP et d'autres forces de sécurité ont été à nouveau envoyés. Cette fois, la réponse fut plus sévère.

Les villageois ont montré une séquence vidéo des affrontements à un journaliste de Reuters qui est arrivé dans les environs peu de temps après le début des manifestations. Elle montrait des habitants en train de lancer des briques sur les rangs de la police anti-émeute portant un bouclier. Les troupes ont utilisé des gaz lacrymogènes, des balles en caoutchouc et des matraques. Aucun décès n'a été signalé. Mais un journaliste de Reuters sur place a observé plusieurs villageois blessés, certains blessés à la tête.

À Hong Kong, les forces militaires chinoises ont organisé des exercices anti-émeute dans leurs bases ces dernières semaines. Les reporters de Reuters ont visionné un exercice fin septembre sur une voie publique proche de la base de la PLA dans la zone rurale de Tam Mei. Ils ont vu des troupes chinoises casqués se soumettre à des exercices, certains armés de fusils, de boucliers et de matraques. À l'intérieur de la base se trouvaient des dizaines de véhicules de transport de troupes blindés, de jeeps de commandement, de gros bulldozers et de camions camouflés.

Rapport spécial: Les émissaires disent que la Chine double ses effectifs à Hong Kong
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Reuters et des diplomates étrangers ont également vu des forces supplémentaires au siège de l’APL dans le centre de Hong Kong, à côté des bureaux du gouvernement local dans le quartier de l’Amirauté, dans la ville. Des manifestations ont éclaté à plusieurs reprises à quelques mètres du complexe de la PLA. Alors que la police tentait de sécuriser la zone, les manifestants ont parfois lancé des bombes à essence près des murs de granit du siège. Des nuages ​​de gaz lacrymogène de la police ont pénétré dans le complexe.

Cependant, les manifestants n’ont pas encore pris pour cible les bases de l’APL, bien qu’ils aient vandalisé le drapeau national et d’autres symboles de la souveraineté chinoise.

«Nous ne faisons pas de bêtises à l’Armée de libération du peuple», a déclaré Leo Wong, un jeune manifestant, debout près du siège de l’APL lors d’une manifestation à la fin du mois de septembre. «Si nous attaquions la PLA, tout pourrait arriver. C'est trop risqué."

Reportage de Greg Torode, James Pomfret et David Lague. Autres reportages de Ben Blanchard à Beijing et d'Anne Marie Roantree à Hong Kong. Édité par Peter Hirschberg.

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