WASHINGTON (Reuters) – Alors que les espoirs présidentiels démocrates descendaient dans le New Hampshire avant la primaire du 11 février, John Tackeff était occupé.

John Tackeff, représentant le Partenariat, interroge le candidat à la présidence Tulsi Gabbard sur une taxe sur les transactions financières lors d'un événement de campagne à Portsmouth, New Hampshire, États-Unis, le 31 décembre 2019. Public News Service / Kevin Bowe / Handout via REUTERS

L'homme de 27 ans a assisté à des événements de candidats à travers l'État pour soulever des préoccupations au sujet d'un projet de taxe sur les transactions financières de Wall Street qu'une grande partie du domaine a soutenu. À lunettes, mal rasé et habillé avec désinvolture, Tackeff n'hésitait pas à poser des questions.

Lors d'une réunion le 22 décembre avec l'ancien gouverneur du Massachusetts Deval Patrick, Tackeff a présenté une femme qui, selon lui, était sa mère. Reuters n'a pas pu vérifier son identité. Toute taxe sur les transactions sur actions et obligations nuirait aux personnes âgées comme elle et aux parents qui tentent d’économiser pour le collège de leurs enfants, a déclaré Tackeff.

Il a également soulevé la question lors de réunions organisées par la sénatrice américaine Elizabeth Warren, le représentant Tulsi Gabbard et l'homme d'affaires Andrew Yang, selon une vidéo des quatre événements politiques du New Hampshire examinés par Reuters.

Tackeff a déclaré aux candidats qu'il faisait partie d'un groupe appelé Partenariat pour protéger notre avenir à la retraite. Il a refusé de commenter cette histoire.

Mais il n'était pas un citoyen ordinaire qui traînait lors des événements de campagne avec sa mère, plutôt un organisateur politique professionnel, selon son profil LinkedIn. Et le Partenariat pour protéger notre avenir à la retraite a été la création d'un important cabinet de relations publiques à Washington.

Cette société, Locust Street Group, a tenté de donner l'impression d'une opposition généralisée des électeurs à une taxe sur les transactions financières alors que les électeurs démocrates considéraient le candidat à désigner pour faire face au président républicain Donald Trump lors de l'élection présidentielle de cette année.

L'année dernière, les législateurs du Congrès ont présenté quatre projets de loi qui imposeraient une taxe sur les transactions financières d'un type ou d'un autre. Certains de ces projets de loi ont des soutiens de premier plan, notamment les sénateurs démocrates Kirsten Gillibrand, Brian Schatz et Chris Van Hollen, et la représentante Alexandria Ocasio-Cortez.

Selon la structure de cette taxe, elle pourrait affecter les bénéfices des courtiers, des hedge funds et des traders à grande vitesse qui traitent des millions de transactions par jour.

Locust Street a présenté le Partenariat comme un groupe propulsé par des citoyens moyens. En fait, Locust Street a orchestré l'effort au nom d'un client ou de clients dont l'identité n'a pas été rendue publique, selon un examen de Reuters des documents du Partenariat, des dossiers de l'entreprise, des dépôts publics, des médias sociaux, des e-mails et des entretiens avec les personnes impliquées.

Une retraitée de Virginie a déclaré à Reuters qu'elle avait été approchée par un employé de Locust Street pour «s'impliquer en tant que personne de référence» et lui verser une «allocation» pour ses efforts. Un conseiller scolaire de Caroline du Sud a déclaré qu'elle avait été recrutée pour rejoindre le partenariat en février et a ensuite fait part de son opposition à la taxe lors d'un événement de campagne pour le candidat Tom Steyer. Un organisateur communautaire embauché par Locust Street en décembre pour pousser le partenariat dans l'Iowa a déclaré qu'elle avait démissionné en quelques semaines parce qu'elle se sentait induite en erreur «pour qui nous travaillions réellement».

Aucun des trois n'a été informé de qui finance le partenariat, ont-ils déclaré à Reuters.

David Barnhart, associé fondateur de Locust Street Group, n'a pas voulu parler des clients de l'entreprise ni dire qui paie pour la campagne.

«Nous avons divers intervenants qui sont extrêmement intéressés par cette question, ils se sont réunis et nous ont demandé de fournir la stratégie et la base», a déclaré Barnhart. «Il s'agit d'une coalition très diversifiée et composée de parties prenantes de tous horizons.»

Le site Web de Locust Street propose une suite de services «de base» qu'il peut fournir aux entreprises clientes, y compris le regroupement de partisans pour leurs causes. Un effort pour déguiser une campagne d'influence orchestrée en un mouvement populaire spontané tout en masquant ses véritables sponsors est souvent décrit comme de l '«astroturfing».

Les industries ont utilisé la stratégie pendant des décennies pour lutter contre la réglementation dans divers domaines – l'interdiction de fumer dans les restaurants et les bars en est un exemple – en prétendant représenter les travailleurs qui auraient perdu leur emploi ou les consommateurs qui seraient incommodés.

Mais certaines personnes familières avec l'astroturfing disent que les récents efforts de Locust Street étaient la première fois qu'ils l'ont vu utilisé pour tenter d'influencer une primaire présidentielle.

"Cibler les électeurs démocrates comme une question de coin, c'est unique", a déclaré Susan Harley, directrice adjointe de la division Congress Watch de Public Citizen, un groupe de surveillance libéral basé à Washington DC. "Nous n'avons pas vu ces électeurs être la cible de ce travail avant."

Barnhart de Locust Street, qui a travaillé sur les campagnes présidentielles pour les démocrates Hillary Clinton et John Kerry, a déclaré qu'il pensait que les campagnes qui mobilisent les gens ordinaires pour soulever des problèmes avec leurs élus sont importantes pour la politique publique.

«Stratégiquement, nous voulions que cela concerne les gens, et je voulais que les gens soient le visage de cela», a-t-il dit, ajoutant: «Ce sont des problèmes qui affectent les électeurs. Sans ces types d'efforts, ils n'en entendent pas parler. »

La firme n'a pas voulu discuter de sa relation avec Tackeff, le représentant du Partenariat dans le New Hampshire, ni dire s'il était payé pour ses efforts.

Locust Street a également tenté de façonner l'opinion publique dans l'Iowa, dont le premier caucus au pays s'est tenu le 3 février. Le Partenariat a tenté de recruter des responsables démocrates pour mettre leur nom dans des commentaires d'opinion des médias déclarant leur opposition à tout financement. la taxe sur les transactions, car elle porterait préjudice aux épargnants maman et pop en réduisant leurs comptes de retraite.

Le démocrate John Norris, ancien président du Parti démocratique de l'Iowa et ancien candidat au poste de gouverneur de l'Iowa, a montré à Reuters un e-mail qu'il avait reçu en décembre d'un représentant du Partenariat lui demandant son aide dans cet effort. Norris a refusé de participer.

Il a déclaré que c'était la deuxième fois que Locust Street sollicitait son aide pour torpiller la taxe sur les transactions financières. Norris a déclaré qu'en novembre, Locust Street avait contacté son cabinet de conseil en politique publique, State Public Policy Group (SPPG), basé dans l'Iowa, pour travailler sur la campagne. Norris a déclaré que le SPPG avait obtenu un laissez-passer parce que les dirigeants syndicaux de l'Iowa ne s'opposaient pas à des taxes plus élevées pour les entreprises de Wall Street. Il a déclaré que SPPG avait déjà travaillé pour Locust Street.

Barnhart a confirmé que Locust Street avait approché le SPPG mais par la suite "est allé dans une direction différente".

'FUMÉE ET MIROIRS'

Un site Web vantant les efforts du Partenariat, retraitetax.org, exhorte les lecteurs à fournir leurs informations personnelles et à signer ce qui semble être une pétition en ligne: "Aidez-nous à vaincre la taxe de retraite!" Le site Web ne fournit aucune information de contact, adresse ou information sur qui a fondé le partenariat. Le site défend les intérêts des «plombiers, électriciens… enseignants» et autres travailleurs qui seraient prétendument lésés par une taxe sur les transactions financières.

Parce que Locust Street est une entreprise de relations publiques, et non une boutique de lobbying à temps plein, elle doit rarement révéler qui l'embauche. Barnhart a confirmé que Locust Street avait fait du travail pour le fabricant de cigarettes électroniques assiégé Juul Labs Inc, qui avait embauché la société pour susciter le soutien populaire pour son produit après une vague de décès liés au vapotage aux États-Unis. Plusieurs médias ont rendu compte de l'accord l'an dernier.

La société a également effectué des sondages en 2019 et 2020 pour le Partnership for America's Health Care Future, une coalition d'hôpitaux, d'assureurs et de sociétés pharmaceutiques qui s'opposent aux programmes de soins de santé universels tels que «Medicare for All», selon un communiqué de presse publié par le groupe de soins de santé.

Un porte-parole du Partnership for America’s Health Care Future a refusé de commenter. Juul Labs Inc n'a pas répondu aux demandes de commentaires.

Harley, de Public Citizen, suit le partenariat depuis son émergence vers la fin de 2019. Elle a déclaré que son effort poli était différent de celui d'un véritable mouvement populaire, en particulier parce que son site Web ne sollicite pas de dons ni ne fournit aucune information sur les fondateurs et les bailleurs de fonds du groupe. .

"C'est vraiment une campagne de fumée et de miroirs", a déclaré Harley.

ALARME SUR LA RUE MURALE

Les candidats démocrates progressistes Warren et le sénateur américain Bernie Sanders ont été parmi les premiers et les plus ardents partisans d'une «taxe à Wall Street» pour aider à financer les programmes sociaux et à combler les déficits de bâillement créés par les réductions d'impôt menées par les républicains sous Trump.

Mais l'idée a également fait son chemin auprès des centristes. L'ancien maire de South Bend, le maire de l'Indiana, Pete Buttigieg, l'a inscrit dans son plan fiscal. Le milliardaire Michael Bloomberg, un ancien banquier d'investissement, a choqué son ancienne industrie en soutenant la taxe.

Même Joe Biden, longtemps considéré comme un ami des affaires, a exprimé son soutien à la taxation des transactions sur actions et obligations. L'ancien vice-président est le candidat démocrate présumé pour faire face à Trump lors des élections du 3 novembre.

La perspective d'une taxe sur les transactions financières a alarmé de puissants groupes d'entreprises, dont la Chambre de commerce des États-Unis.

"Avec le populisme qui règne sur la campagne électorale, je pense que les gens prennent cela beaucoup plus au sérieux", a déclaré plus tôt cette année Tom Quaadman, vice-président exécutif chargé de la politique financière de l'organisation. La chambre s'oppose à la taxe mais n'est pas affiliée au partenariat, a-t-il déclaré.

Reuters a contacté quatre autres groupes qui se sont prononcés publiquement contre une taxe sur les transactions financières: la Securities Industry and Financial Markets Association, la Modern Markets Initiative, la Managed Funds Association et l'American Retirement Association. Tous ont déclaré ne participer à aucun partenariat.

RÉALISATRICE «PAS EXACTEMENT SÛRE» DE SON RÔLE

Brian Parks travaille en tant que «professionnel de plaidoyer local» pour Locust Street. Son travail consiste à «identifier et responsabiliser les militants clés» pour les clients de l'entreprise, selon sa biographie sur le site Web de Locust Street.

La retraitée de Virginie Eileen Greenberg a déclaré que Parks, une connaissance de sa synagogue, l'avait approchée l'année dernière pour devenir directrice d'une nouvelle entreprise qui lutterait contre la soi-disant taxe sur la retraite. Greenberg a accepté, a-t-elle déclaré à Reuters.

Les dossiers de la société montrent que le partenariat a été formé le 14 novembre avec Greenberg comme directeur. Greenberg a déclaré qu'elle avait aidé à des tâches administratives comme aller au bureau de poste et collecter les documents, pour lesquels elle reçoit une «petite allocation». Elle a refusé de dire combien.

"Ils ont des professionnels qui vont faire tout le travail politique", a déclaré Greenberg. "Il y a plus à venir, mais je ne suis pas vraiment sûre … de ce que je fais exactement", a-t-elle déclaré à Reuters plus tôt cette année.

Parks a confirmé que Greenberg avait été payée pour son travail sur le partenariat. Il a déclaré à Reuters que Locust Street avait embauché une poignée de membres du Partenariat dans l'Iowa, le New Hampshire, la Caroline du Sud et le Nevada – des États dont les premiers concours démocratiques ont donné à ses électeurs une influence significative dans le choix du candidat.

Dans ces premières courses cruciales, les candidats se disputent leur soutien lors de rassemblements aussi petits que quelques dizaines de personnes. Ces paramètres intimes permettent aux électeurs d'accéder facilement aux questions des candidats et de partager leurs préoccupations avec les autres personnes présentes.

Tackeff, le visage du Partenariat dans le New Hampshire, a déclaré dans un message sur Twitter le 9 janvier qu'il avait assisté à des événements de campagne pour chaque candidat démocrate. Il a travaillé sur diverses campagnes politiques dans l'État, selon son profil LinkedIn.

Alors que Tackeff exprimait ses inquiétudes concernant une taxe sur les transactions financières dans le New Hampshire, Michele Dickerson, une autre organisatrice politique, diffusait la sienne dans l'Iowa avec un groupe appelé West Des Moines Democrats. Représentant le Partenariat, elle a évoqué une «taxe de retraite» lors de la réunion du 21 décembre du groupe, selon un article publié sur la page Facebook de l'organisation.

Victor Dutchuk, président des démocrates de West Des Moines, a déclaré à Reuters qu'il n'avait pas entendu parler d'une telle taxe avant cette réunion. Il a déclaré que la présentation de Dickerson avait soulevé «beaucoup de préoccupations» parmi les membres concernant les dommages potentiels à leurs comptes de retraite.

Dickerson a déclaré qu'elle avait postulé pour son rôle rémunéré d '«organisatrice communautaire» par le biais d'une offre d'emploi en ligne placée par Locust Street. L'annonce, vue par Reuters, a indiqué qu'elle cherchait un démocrate enregistré dans l'Iowa "pour injecter une question politique clé dans le dialogue de campagne entourant le caucus démocrate."

Dickerson a déclaré qu'elle avait démissionné de cet emploi contractuel dans un délai d'environ un mois après s'être méfiée de la véritable nature du partenariat.

«Quand j'ai commencé, je me sentais très bien dans ce que nous faisions», a-t-elle déclaré. «Mais au fur et à mesure que j'entrais dans la campagne, je commençais à craindre que nous n'essayions plus d'influencer la politique, mais plutôt d'influencer le résultat des élections.»

Barnhart a déclaré que Dickerson n'avait pas compris que le but de la campagne "était d'éduquer les candidats sur la façon dont la taxe serait dommageable pour des millions d'Américains."

Locust Street a également embauché Cornerstone Government Affairs pour soutenir le partenariat dans l'Iowa en l'aidant à «naviguer» dans les événements entourant le caucus, a déclaré Parks.

Cornerstone est un géant du lobbying à Washington dont les clients ont inclus Google Inc, Boeing Co et Exxon Mobil Corp, selon les révélations du lobbying fédéral.

David Adelman, un directeur de Cornerstone au bureau de l'Iowa de la firme, a écrit dans un e-mail à Reuters que la société avait travaillé sur la taxe "dans le cadre d'une campagne organisée par le Partenariat." Il ne détaillerait pas son rôle.

«Nous avons vu une formidable réponse ici sur le terrain», a écrit Adelman.

RECRUTEMENT DES PARTICIPANTS

Locust Street’s Parks ne dirait pas combien de citoyens bénévoles se sont inscrits pour travailler avec le Partenariat.

En réponse à une demande de Reuters, il a fourni les coordonnées d'un conseiller scolaire au début de la vingtaine de Charleston, en Caroline du Sud, qui a demandé à être identifié uniquement par son prénom: Danya.

Danya a déclaré qu'elle s'était portée volontaire pour le Partenariat en février après avoir été recrutée par une connaissance nommée Matthew Miller qu'elle avait rencontrée alors qu'ils étaient tous les deux à l'université. Miller travaille pour une agence de relations publiques et de plaidoyer en Caroline du Sud appelée SPEAK Strategic qui travaille pour Locust Street, a confirmé Parks.

Ni Miller ni SPEAK Strategic n'ont répondu aux demandes de commentaires.

Danya a déclaré qu'elle avait assisté à plusieurs événements de campagne dans sa région, y compris un rassemblement en février pour le candidat Steyer, le philanthrope milliardaire, où elle a exprimé ses inquiétudes concernant la taxe sur les transactions financières. Elle a déclaré à Reuters qu'elle était devenue «passionnée» par la question et qu'elle n'était pas payée pour ses efforts.

Elle a dit qu’elle n’était pas au courant de l’implication de Locust Street dans le Partenariat ni de la personne qui la finançait, mais a reconnu qu’il valait la peine de le savoir.

"Je pense qu'il est important de savoir … qui le pousse à coup sûr", a-t-elle ajouté.

Parks a également fourni à Reuters les coordonnées d'un travailleur culinaire du Nevada nommé Shamar, qui n'a pas retourné les appels.

Dans l'Iowa, Norris, l'ancien président du parti démocrate de l'État, a déclaré qu'une entreprise locale de relations publiques avait également tenté de le recruter.

Il a dit avoir reçu un «appel à froid» en décembre d'une entreprise basée à Des Moines nommée LS2Group. Norris a déclaré qu'un employé de cette entreprise, Jordan Goode, lui avait dit qu'elle représentait le Partenariat et lui avait demandé de mettre son nom sur une lettre d'opinion que son entreprise rédigeait en opposition à la taxe sur les transactions financières.

Dans un e-mail de suivi à Norris vu par Reuters, Goode a déclaré qu'elle espérait qu'ils pourraient "travailler ensemble pour faire connaître ce problème aux Iowans, aux dirigeants communautaires et aux candidats à la présidentielle". L'e-mail ne mentionne pas Locust Street.

Goode n'a pas répondu à une demande de commentaire. Joe Shannahan, associé chez LS2Group, a confirmé que Goode avait approché Norris mais n'avait pas répondu à d'autres demandes d'informations.

Barnhart et Parks ont confirmé que LS2Group fournissait une expertise au niveau de l'Iowa à Locust Street, y compris l'identification de personnes pour écrire des éditoriaux.

Reuters a trouvé neuf articles d'opposition s'opposant à la taxe, dont plusieurs rédigés par des fonctionnaires démocrates actuels et anciens de l'Iowa et de la Caroline du Sud. Tous ont fait écho aux points de discussion du Partenariat sur la façon dont la taxe pourrait nuire aux retraités et aux retraités.

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Parmi eux, une pièce du 5 janvier de Phil Wise, un ancien représentant de l'État démocrate de l'Iowa, parue dans The Gazette, un journal de Cedar Rapids.

Wise a déclaré qu'il avait décidé d'écrire l'article après avoir entendu par des collègues politiques que la taxe sur les transactions suscitait des électeurs dans les mairies candidates.

"Ça bouillonne", a-t-il déclaré à Reuters en janvier.

Reportage de Pete Schroeder et Michelle Price à Washington, D.C .; reportage supplémentaire de Lawrence Delevingne à New York; Montage par Marla Dickerson

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