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Le PDG de General Motors, Mary Barra, témoigne lors d'une audience du Comité de l'énergie et du commerce de la Chambre à Capitol Hill, le 1er avril 2014 à Washington.

Getty Images

DETROIT – Mary Barra est devenue l'une des dirigeantes les plus connues des États-Unis lorsqu'elle a pris la barre en tant que première femme PDG de General Motors en 2014. Mais la reconnaissance s'est rapidement transformée en critique concernant le scandale mortel du rappel du commutateur d'allumage du constructeur automobile.

Moins de trois mois après être devenue la femme la plus puissante de l'industrie automobile, Barra est devenue le visage de la crise lorsqu'elle a témoigné devant le Congrès au sujet de commutateurs d'allumage défectueux dans des millions de véhicules. Les pièces défectueuses seraient finalement responsables de 124 morts et 275 blessés.

GM a dépensé des milliards en frais de rappel et en règlements pour les victimes et leurs familles, y compris une amende de 900 millions de dollars dans le cadre d'un accord avec le ministère de la Justice après que le constructeur automobile de Detroit a été accusé de dissimulation d'informations à des fonctionnaires et de fraude par fil.

Le scandale des interrupteurs d'allumage de GM est l'un des nombreux exemples de la façon dont l'industrie automobile mondiale était tenue sous un microscope réglementaire dans les années 2010 pour des incidents qui, selon ses critiques, ont échoué tant le public que les actionnaires. Des dirigeants de Toyota, Volkswagen et du fournisseur automobile japonais Takata figuraient parmi les leaders de l'industrie automobile à être appelés à Washington pour répondre des allégations corruption, méfaits ou problèmes de sécurité dans les années 2010.

"Je ne me souviens tout simplement pas qu'il y a eu une décennie comme celle-ci en termes de corruption", a déclaré Michelle Krebs, analyste exécutif chez Cox Automotive. "Je ne me souviens de rien comme la quantité et le genre de choses que nous avons vues."

Les rappels ont bondi cette décennie. Selon les données de la National Highway Traffic Safety Administration, les constructeurs automobiles ont émis environ 323,4 millions de rappels de véhicules entre 2010 et le troisième trimestre de 2019, soit un bond de 81,8% par rapport à la décennie précédente. Les données sur les rappels au quatrième trimestre n'étaient pas disponibles.

Bien que certaines enquêtes soient en cours, elles ont toutes obligé les entreprises à remodeler leurs opérations alors que l'industrie entre dans la prochaine décennie. Dans le cas de VW 2015 scandale des émissions de diesel, également connu sous le nom de Dieselgate, la société a accéléré ses plans pour les véhicules électriques, et les régulateurs de sécurité ont mis en œuvre des tests plus stricts sur les moteurs diesel. Certains se sont également demandé si les ventes de voitures particulières diesel se rétabliraient un jour à la suite du scandale.

En ce qui concerne les rappels, les constructeurs automobiles tentent plus que jamais d'utiliser de nouvelles méthodes telles que les mises à jour en direct et le courrier électronique au lieu du courrier standard pour résoudre les problèmes de sécurité dès que possible.

Mais on ne sait pas quel type d'impact à long terme ces mouvements auront. "L'une des questions et des choses à surveiller au cours des 10 prochaines années est la suivante: les leçons apprises ou les fabricants vont-ils essayer de faire reculer l'horloge?" a déclaré Jason Levine, directeur exécutif du Center for Auto Safety, une organisation de surveillance à but non lucratif basée à Washington.

Dans le cas de GM, bien que la cause du problème ait commencé environ 14 ans avant le mandat de Barra, c'était maintenant son entreprise. Elle a fait face à de sévères critiques et est rapidement devenue PDG sous le feu d'un constructeur automobile qui tentait toujours de se rétablir après un sauvetage de la faillite soutenu par le gouvernement en 2009.

Une enquête détaillée, connue sous le nom de rapport Valukas, a révélé qu'un schéma d '"incompétence et de négligence" chez GM avait conduit au défaut, ce qui permettait aux clés du contacteur d'allumage du véhicule de sortir de la position de conduite, ce qui rend plus difficile contrôler le véhicule.

La culture qui a conduit à la crise est quelque chose que Barra a passé la majorité des six dernières années à essayer de changer. Elle a restructuré les opérations de sécurité, mis en place des garanties supplémentaires et licencié 15 personnes qui se sont révélées n'avoir pas réagi.

"Je ne veux jamais mettre cela derrière nous. Je veux garder cette expérience douloureuse en permanence dans nos mémoires collectives", a déclaré Barra aux employés lors d'une réunion de la mairie en 2014. "Je ne veux pas oublier ce qui s'est passé parce que je – et je vous connais – ne voulez plus jamais que cela se reproduise. "

Rappels et amendes

Le rappel par GM de 2,6 millions de véhicules avec des commutateurs d'allumage défectueux a contribué à des niveaux de rappel record au milieu des années 2010, mais les airbags Takata potentiellement dangereux ont été la principale cause de l'augmentation.

Environ 41,6 millions de véhicules équipés de 56 millions de sacs gonflables Takata défectueux ont été rappelés depuis 2013 car les appareils peuvent exploser lorsqu'ils sont déployés, provoquant des blessures graves, voire la mort, selon la NHTSA. Cela exclut un groupe distinct de 1,4 million de véhicules qui ont été rappelés plus tôt ce mois-ci en raison de sacs gonflables Takata défectueux.

"Les rappels sont certainement un problème qui continue de toucher tous ceux qui possèdent un véhicule à moteur, et rien ne ramène ce point plus clairement que le rappel Takata, qui a touché 19 fabricants différents", a déclaré Levine.

Un airbag déployé est vu dans un véhicule au chantier de récupération Pick Your Part de LKQ à Medley, en Floride.

Joe Raedle | Getty Images

En juin 2014, Takata a admis qu'une filiale mexicaine avait mal géré la fabrication de propergols explosifs et de produits chimiques mal stockés utilisés dans les airbags. Les États-Unis ont accusé trois cadres de Takata d'avoir fabriqué des données de test pour masquer un défaut mortel de coussin gonflable. La société a également accepté de payer 1 milliard de dollars pour régler la sonde.

Avant Takata, Toyota s'est retrouvé au centre des sondes fédérales liées aux rapports de conducteurs subissant une accélération involontaire dans certains de leurs véhicules.

Le constructeur automobile japonais a été condamné à des amendes de plusieurs milliards de dollars pour avoir émis des déclarations trompeuses et trompeuses à ses clients et aux autorités de réglementation fédérales, y compris un accord de poursuites différées avec une sanction pénale de 1,2 milliard de dollars en 2014 et un autre règlement de 1,2 milliard de dollars d'un recours collectif en 2012.

Un autre rappel et enquête majeurs au cours de la décennie a été le scandale des émissions de diesel de Volkswagen, qui a commencé en septembre 2015 et a mis un nouveau clou dans le cercueil des voitures de tourisme diesel aux États-Unis.

Il a été constaté que le constructeur automobile allemand utilisait un logiciel pour tromper les tests d'émissions d'environ 11 millions de voitures dans le monde, dont 500 000 aux États-Unis des années modèles 2009 à 2015. Les véhicules émettaient jusqu'à 40 fois les polluants légalement autorisés.

Le PDG de Volkswagen, Martin Winterkorn.

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"Le Dieselgate de Volkswagen était tellement au-delà d'un simple rappel, c'était de la corruption absolue", a expliqué Cox Automotive. Dit Krebs. "Ils ont menti et se sont fait prendre."

Plusieurs dirigeants de Volkswagen, dont le PDG de l'époque, Martin Winterkorn, ont été arrêtés et inculpés à la suite du scandale. La société a également accepté de payer plus de 25 milliards de dollars aux États-Unis pour des amendes et des réclamations. Volkswagen continue également d'offrir de racheter les véhicules.

Musk contre SEC

Le PDG de Tesla, Elon Musk, était l'un des plus importants dirigeants automobiles en désaccord avec les régulateurs fédéraux dans les années 2010.

Plus particulièrement, un accord de règlement conclu en septembre 2018 avec la SEC a retiré Musk de son rôle de président de la société. Tesla et Musk ont ​​également convenu de payer chacun 20 millions de dollars d'amendes.

Le règlement découle du tristement célèbre tweet de Musk du 7 août 2018, affirmant avoir un «financement garanti» pour potentiellement rendre l'entreprise publique au prix de 420 $ par action.

La plainte de la SEC alléguait que Musk avait publié des déclarations "fausses et trompeuses" et n'avait pas correctement informé les autorités de réglementation des événements importants de l'entreprise. Ni Musk ni Tesla n'ont dû admettre d'actes répréhensibles en vertu du règlement, mais ils ne pouvaient pas non plus nier ces actes répréhensibles.

Des mois plus tard, l'accord de Musk avec la SEC semblait être en danger lorsque l'agence a demandé à un juge en février dernier de tenir Musk pour outrage pour avoir violé son accord de règlement. La SEC a cité un tweet «inexact» du 19 février sur la production de véhicules. À cette date, Musk a tweeté – puis révisé – des projections pour des chiffres de fabrication Tesla en année pleine d'environ "50 000 unités".

Après des mois de va-et-vient, la SEC et Musk sont parvenus à un accord sur l'utilisation de son utilisation du compte Twitter. Il détaille exactement le type d'informations qui nécessitent un examen juridique formel avant d'être partagées.

Musk, dans le cadre du règlement initial, a également dû renoncer à son rôle de président du constructeur automobile pendant au moins trois ans.

Les PDG en procès

L'héritage de deux des PDG les plus francs de l'industrie automobile depuis des années – Carlos Ghosn et Sergio Marchionne – devrait être déterminé dans les années 2020.

Ghosn, le chef de longue date de Nissan et du constructeur automobile français Renault, attend l'année prochaine des procès qui pourraient le conduire à une peine de prison de plusieurs années s'il était reconnu coupable. Il est accusé au Japon de faute financière et d'utilisation abusive des ressources de l'entreprise à des fins personnelles. Il a nié tout acte répréhensible.

Les allégations, qui ont conduit à l'arrestation de l'exécutif, découlent d'une mauvaise utilisation présumée des avantages sociaux et des biens de l'entreprise. Plus tôt cette année, la SEC a infligé une amende de 16 millions de dollars à Nissan et Ghosn au début de l'année pour fausses informations financières liées à sa rémunération.

Marchionne, qui a dirigé Fiat Chrysler jusqu'à sa mort inattendue en 2018, a été impliqué dans le cadre d'une enquête fédérale en cours sur la corruption du syndicat United Auto Workers.

L'exécutif italo-américain n'a pas été nommé par les procureurs fédéraux, mais il a été connecté à l'enquête qui a abouti à des accusations contre 13 personnes, dont huit condamnations de responsables affiliés au syndicat et trois dirigeants de Fiat Chrysler.

Marchionne était également au centre des allégations dans le cadre d'un procès fédéral de racket déposé le mois dernier par GM contre Fiat Chrysler.

Dans le procès, GM allègue qu'il a été lésé à la suite de négociations collectives "corrompues" impliquant Marchionne et d'autres responsables de Fiat Chrysler pour avoir prétendument soudoyé des dirigeants syndicaux à des positions favorables à l'entreprise, ce qui a entraîné des coûts de main-d'œuvre et des avantages opérationnels injustes.

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