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TERTER, Azerbaïdjan – Pendant des années, les dirigeants arméniens avaient parlé avec prudence et ambiguïté du territoire contesté du Haut-Karabakh, pour éviter d’enflammer les passions en Azerbaïdjan. Mais cela a soudainement changé ce printemps, lorsque le Premier ministre populiste a déclaré la région indiscutablement arménienne.

Aux Azerbaïdjanais, qui ont perdu une guerre amère et non résolue avec l’Arménie dans la région dans les années 1990, la remarque du Premier ministre, Nikol Pashinyan, a atterri avec une force explosive. Plus exaspérant encore, il a été livré à Shusha, une ville que les Azerbaïdjanais considèrent comme leur capitale culturelle mais qui se trouve dans un territoire perdu pendant la guerre.

«Le dernier clou dans le cercueil du processus de négociation a été lorsqu’il a déclaré que le Haut-Karabakh était arménien», a déclaré Hikmet Hajiyev, conseiller en politique étrangère du président azerbaïdjanais.

Les deux pays sont revenus à une guerre totale il y a un mois, l’Azerbaïdjan étant déterminé à reprendre les quelque 13% de ses terres que l’Arménie s’était emparées il y a 26 ans, déplaçant 800 000 Azerbaïdjanais dans le processus. Les combats menacent d’attirer la Turquie, du côté azerbaïdjanais, et la Russie, qui soutient l’Arménie.

Les victimes du conflit se sont déjà chiffrées à des milliers, mais à mesure que ses troupes avancent, le président azerbaïdjanais, Ilham Aliyev, ne montre aucun signe de ralentissement et le pays est en proie à la fièvre de la guerre.

Un cessez-le-feu négocié à Washington le week-end dernier a été rompu moins d’une heure après son entrée en vigueur, les deux parties ayant échangé des tirs d’artillerie lundi matin.

M. Aliyev demande que les forces arméniennes se retirent aux frontières internationalement reconnues, conformément aux résolutions du Conseil de sécurité des Nations Unies et aux principes fondamentaux convenus lors des négociations précédentes. C’étaient les conditions convenues il y a 10 ans mais jamais appliquées, et les analystes affirment que l’Arménie est devenue moins ambiguë cette année sur la revendication du territoire saisi pendant la guerre.

M. Hajiyev a déclaré dans une interview que l’Azerbaïdjan avait espéré des progrès lorsque le dirigeant arménien, M. Pashinyan, est arrivé au pouvoir après un soulèvement populaire en 2018. Lors de leur première réunion, M. Pashinyan, un ancien journaliste, a demandé à M. Aliyev mais a promis de poursuivre une nouvelle politique sur le Haut-Karabakh.

Cette politique n’est jamais venue. Les tensions se sont intensifiées cette année, selon les analystes, alors que M. Pashinyan et son ministre de la Défense ont fait des déclarations de plus en plus populistes sur le territoire, annonçant des plans pour faire de Shusha la capitale régionale et en août y déplaçant le Parlement. Ces étapes peuvent finalement s’avérer être des erreurs de calcul majeures.

Un historien américano-arménien, Jirair Libaridian, l’a suggéré. «Nous sommes devenus obsédés par nos rêves au lieu de nous concentrer sur le possible», écrivait-il en septembre.

Les analystes indépendants considèrent largement l’Azerbaïdjan comme le principal moteur de la guerre, affirmant qu’il a préparé une offensive majeure, mais ajoutent que M. Pashinyan a repoussé les limites avec son discours populiste.

«Il est logique que l’Azerbaïdjan ait voulu commencer cela, pas les Arméniens, qui veulent simplement le statu quo», a déclaré Thomas de Waal, chercheur principal de Carnegie Europe et auteur de «Black Garden», un livre sur le Haut-Karabakh. «Mais les Arméniens ont également joué leur rôle avec des mouvements provocateurs.»

Le gouvernement arménien a accusé l’Azerbaïdjan de monter une offensive planifiée et d’être à l’origine des affrontements qui ont conduit à une guerre totale, et affirme qu’il agit entièrement en légitime défense.

La Russie a été une présence cruciale pour l’Arménie. Il a soutenu l’Arménie dans le conflit initial, maintient deux bases militaires dans le pays et a fourni un soutien et du matériel.