“Quel endroit horrible cela aurait été”

Ce printemps, une équipe d’archéologues et de bénévoles a commencé à creuser minutieusement l’histoire de Fort Mercer, une fortification de la guerre d’indépendance sur le fleuve Delaware qui est maintenant la pièce maîtresse du Red Bank Battlefield Park dans le parc national, NJ

Pendant la guerre, des soldats de l’armée continentale étaient stationnés au fort pour empêcher les Britanniques et leurs alliés mercenaires hessois de réapprovisionner les troupes dans la ville voisine de Philadelphie. Le 22 octobre 1777, l’armée a repoussé un assaut majeur des forces de Hesse. Peu connue aujourd’hui, la bataille de Red Bank fut brève et féroce, marquant l’une des pires défaites subies par les Hessois pendant la guerre.

Les archéologues se sont concentrés sur l’excavation d’une tranchée qui avait été utilisée pour défendre le fort pendant la bataille. “J’avais l’impression que nous allions examiner le type de déchets qu’une garnison pourrait jeter”, a déclaré Wade Catts, archéologue principal chez South River Heritage Consulting à Newark, Del. M. Catts a dirigé les fouilles avec Jennifer Janofsky, la directeur du parc et historien à la Rowan University de Glassboro, NJ

Au lieu de cela, vers 14 heures le 26 juin, le dernier jour de travail sur le terrain, l’équipe a trouvé un os de jambe ; ils ont rapidement déterminé qu’il avait appartenu à l’un des Hessois attaquants. C’était le premier os humain trouvé sur le site depuis 1904, lorsqu’une nouvelle clôture a été construite sur le champ de bataille. Au cours des semaines suivantes, le groupe a récupéré les restes de 14 personnes, ce qui promet de fournir aux scientifiques un aperçu détaillé de la vie et de la mort militaires à cette époque. “Je ne pensais pas vraiment que nous allions avoir un enterrement de masse”, a déclaré M. Catts.

Le jour de l’attaque de 1777, les Hessois pensaient sûrement la même chose. La force de 2 300 mercenaires était dirigée par le colonel Carl Emil Ulrich von Donop, un chef courageux au tempérament fougueux, selon des lettres écrites par ses officiers. Le fort n’était défendu que par 534 soldats, dont des membres du Sixth Virginia Regiment et de la milice du New Jersey, ainsi que des membres des First et Second Rhode Island Regiments, deux des premières unités militaires intégrées du pays. Quarante-huit des soldats américains étaient noirs ; les régiments comprenaient également des Amérindiens du peuple Narragansett.

Le colonel von Donop était convaincu de la victoire. Fort Mercer “sera Fort Donop ou je serai mort”, a-t-il écrit au général William Howe, commandant des forces militaires britanniques. Lorsque les Hessois sont arrivés au fort, le colonel von Donop a envoyé un officier pour appeler les Américains à se rendre. “Le roi d’Angleterre ordonne à ses sujets rebelles de déposer les armes”, indiquait la demande. “S’ils résistent au combat, aucun quartier ne leur sera accordé.”

Le commandant américain, le colonel Christopher Greene, a rapidement répondu: Les Américains ont accepté le défi et aucun quartier ne devrait être pris de part et d’autre. Les combats ont commencé à 16 heures. De la rivière, 13 galères de la marine de Pennsylvanie ont immédiatement bombardé les Hessois avec des tirs de canon, et les soldats à l’intérieur de Fort Mercer ont ouvert leurs propres mousquets et 14 canons. Deux bataillons et un régiment de soldats hessois ont avancé à travers le barrage. Leur assaut a été ralenti par des arbres abattus; des branches avaient été aiguisées et empilées en ligne autour du fort. La bataille n’a duré que 75 minutes; quand ce fut fini, 377 soldats de Hesse – et seulement 14 Américains – étaient morts.

L’horreur de cet après-midi fut bientôt évidente pour les archéologues. Dans une fosse d’excavation de 10 pieds de large, 30 pieds de long et quatre pieds et demi de profondeur, ils ont récupéré 14 crânes et de nombreux autres ossements humains. M. Catts pense que les soldats appartenaient au Regiment von Mirbach et qu’ils étaient au centre des formations hessoises lors de l’assaut. Les blessures d’un soldat, a déclaré M. Catts, comprenaient «une balle de mousquet dans la partie inférieure de son dos au-dessus de l’endroit où son bassin devrait être; une cartouche de plomb tirée au milieu de son dos, là où il n’avait plus de vertèbre thoracique ; puis une mitraille de fer d’un pouce et demi qui semble avoir enlevé son bras gauche.

Le Dr Janofsky a noté que les navires sur le fleuve tiraient des coups de chaîne et des coups de barre sur les Hessians, des munitions conçues pour détruire le gréement d’un navire. “Ces gars étaient frappés par toutes sortes de choses”, a déclaré M. Catts. “Quel endroit horrible cela aurait été.”

Selon les récits écrits par des officiers hessois survivants, la plupart des blessés ont été laissés sur le champ de bataille : les Hessois n’avaient pas apporté de chariots pour les transporter et les soldats américains, craignant une autre attaque, sont restés à l’intérieur du fort. “C’est douloureux pour moi de perdre tant de bonnes personnes, je ne peux pas le décrire et je ne m’en suis pas remis”, a écrit quelques jours plus tard le lieutenant-colonel Ludwig Johann Adolph von Wurmb, qui a participé à l’assaut. . “La tragédie de nos pauvres blessés ici en Amérique ne peut être décrite sans verser de larmes, et ceux qui restent avec l’ennemi n’ont aucune aide.”

Cette nuit-là, un groupe de soldats américains s’est aventuré pour réparer certaines des défenses. Une voix cria depuis le champ de bataille : « Qui que vous soyez, faites-moi sortir d’ici. C’était le colonel von Donop, qui avait reçu une balle dans la hanche.

Selon le capitaine Thomas Antoine Mauduit du Plessis, l’ingénieur français à la tête du groupe, un soldat américain a crié: “Eh bien, est-il convenu qu’aucun quartier ne sera donné?” Le colonel a répondu : « Je suis entre vos mains. Vous pouvez prendre votre revanche. Les Américains l’amenèrent au fort et s’occupèrent de lui jusqu’à sa mort une semaine plus tard.

Le reste des blessés de Hesse ont été laissés sur place jusqu’au lendemain, lorsque les soldats américains ont été chargés d’enterrer les morts. Le fossé devant le fort était peut-être un endroit facile pour se débarrasser des corps, a déclaré le Dr Janofsky. “Regardons-nous quelqu’un qui a été abattu, est mort et est enterré?” dit-elle. “Ou regardons-nous ce que la fête funéraire a fait le 23 octobre 1777, qui consistait essentiellement à jeter des corps dans un trou pratique?”

Le premier os humain récupéré, un fémur, a été trouvé dans la fosse d’excavation par Joe Reilly, un passionné d’histoire et bénévole autoproclamé, et Wayne Wilson, un autre excavateur bénévole. Dès qu’il a émergé, toutes les fouilles ont cessé – la procédure standard lorsque des ossements humains sont trouvés. Anna Delaney, l’anthropologue médico-légale de la police de l’État du New Jersey, a été appelée et elle a déterminé que le fémur n’appartenait pas à quelqu’un qui était décédé récemment. Son état de détérioration avancé l’a rendu évident, a-t-elle déclaré.

Au cours des prochaines semaines, Mme Delaney a aidé à retirer tous les restes humains du site et les a conservés dans son laboratoire, où ils seront analysés et, espérons-le, commenceront à révéler des détails sur la vie des soldats. Elle et Thomas Crist, un anthropologue médico-légal de l’Université d’Utica qui a travaillé sur les restes de la guerre révolutionnaire, prévoient d’étudier la composition chimique des os. Certains isotopes stables et la présence d’oligo-éléments peuvent aider à déterminer où une personne a grandi et à quoi ressemblaient son alimentation et sa santé plus tard dans la vie.

Mme Delaney et le Dr Crist espèrent également récupérer l’ADN des os et des traces de sang sur certains des artefacts. L’analyse génétique peut permettre aux chercheurs de reconstituer les arbres généalogiques des soldats et de connaître leurs identités, a déclaré Mme Delaney : la partie la plus excitante de tout le processus. Une fois les analyses terminées, les ossements seront réinhumés dans un lieu encore à déterminer.

Certains des artefacts récupérés sur le site racontent leur propre histoire. Une rangée de boutons a été retrouvée, disposés comme s’ils avaient reposé sur un manteau jeté dans la tranchée et qui a ensuite pourri. Les boutons correspondent à la description de ceux des uniformes du Regiment von Mirbach, a déclaré le Dr Janofsky. Elle soupçonne que le manteau a peut-être été utilisé pour transporter des parties de corps coupées vers la tranchée.

Un autre artefact intrigant trouvé sur le site était une pièce d’or britannique, d’une valeur d’environ un mois de salaire pour le soldat moyen, qui, selon M. Catts, aurait pu appartenir au lieutenant-colonel Ernst Rudolf von Schieck, qui commandait le régiment de Hesse et mourut dans le lutte.

Pour le Dr Janofsky, les restes humains ajoutent une touche poignante à l’histoire de la bataille. Parmi les morts se trouvait un homme âgé de 17 à 19 ans, le même âge que nombre de ses étudiants en histoire. “Très peu d’entre nous ont vu la violence du champ de bataille, et c’est ce que nous avons observé au cours des derniers mois”, a-t-elle déclaré. “J’ai l’impression que nous sommes chargés d’aider nos visiteurs à comprendre ce moment.”