LONDRES (Reuters) – Une série d'études sur les génomes de milliers d'échantillons du nouveau coronavirus SARS-CoV-2 montre qu'il est en mutation et évolue en s'adaptant à ses hôtes humains.

Voici ce que les experts disent de ces résultats et comment ils pourraient affecter la pandémie de COVID-19 et les efforts pour développer des vaccins et des traitements.

QU'ONT TROUVÉ LES ÉTUDES?

* À l'aide d'une base de données appelée Global Initiative on Sharing All Influenza Data (GISAID), des chercheurs du Los Alamos National Laboratory aux États-Unis ont suivi les changements génétiques, ou mutations, dans le «pic» du nouveau coronavirus – la partie qui lui donne sa forme distinctive.

Leurs recherches préliminaires ont trouvé 14 de ces mutations. Les chercheurs ont déclaré que l'un, appelé D614G, était «d'une préoccupation urgente» car il semblait émerger comme dominant et pourrait rendre la maladie plus infectieuse.

* En utilisant la même base de données GISAID, une équipe de l'University College London en Grande-Bretagne a examiné les génomes de plus de 7 500 virus provenant de patients infectés à travers le monde.

L'équipe de l'UCL a trouvé 198 mutations dans les génomes de coronavirus qu'ils ont analysés, mais a déclaré qu'aucune ne semble à ce stade particulièrement inquiétante.

* Une autre étude menée par des scientifiques de l'Université britannique de Glasgow, qui a également analysé des mutations dans les génomes d'échantillons de virus SARS-CoV-2, a révélé que ces changements ne signalaient pas qu'il existe différentes souches.

Cela contredit une étude préliminaire antérieure de chercheurs chinois qui suggérait qu'il y avait eu deux souches en circulation chez les personnes au début de l'épidémie de COVID-19 en Chine, et que l'une avait été plus «agressive».

QUE NOUS DISENT CES CONSTATATIONS?

"Cette idée de souches multiples doit être très largement démystifiée", a déclaré Eric Topol, cardiologue, généticien et fondateur du Scripps Research Translational Institute à La Jolla, en Californie.

"Nous savons qu'il n'y a qu'une seule souche."

Jonathan Stoye, chef de la division de virologie du Francis Crick Institute britannique, a déclaré qu’ensemble, les études offraient des perspectives «fascinantes» sur l’évolution du virus et soulignaient qu’il s’agissait d’une «cible mouvante».

«Le virus évolue et change. Et nous ne savons pas encore quelles sont les conséquences de ces changements », a déclaré Stoye.

"Ce coronavirus mute comme tout bon virus à ARN", a déclaré Mark Schleiss, expert en génétique moléculaire à la faculté de médecine de l'Université du Minnesota.

LE SRAS-CoV-2 EST-IL PLUS DANGEREUX?

Les experts en génétique et en biologie disent qu'il est encore trop tôt pour savoir si l'une des mutations est significative.

Lawrence Young, professeur d’oncologie moléculaire à l’Université britannique de Warwick, a déclaré que bien qu’il y ait «beaucoup de spéculations sur l’émergence possible de souches plus agressives», des études jusqu’à présent montrent que ce n’est pas le cas.

"Dans l'ensemble, le virus du SRAS-CoV-2 ne mute pas à un rythme élevé … et il n'y a actuellement aucune preuve convaincante que les mutations ont eu un effet significatif", a-t-il déclaré.

Topol a déclaré que les scientifiques devront mener des études en génomique fonctionnelle – examiner précisément comment une mutation génétique spécifique affecte le comportement d'un virus – pour en savoir plus.

PHOTO DE FICHIER: La morphologie ultrastructurale présentée par le Novel Coronavirus 2019 (2019-nCoV), qui a été identifiée comme la cause d'une épidémie de maladie respiratoire détectée pour la première fois à Wuhan, en Chine, est visible dans une illustration publiée par les Centers for Disease Control and Prévention (CDC) à Atlanta, Géorgie, États-Unis, le 29 janvier 2020. Alissa Eckert, MS; Dan Higgins, MAM / CDC / Document à distribuer via REUTERS.

Cela affectera-t-il la recherche de vaccins et de médicaments?

Les mutations trouvées par l'UCL n'étaient pas réparties également dans le génome du virus, certaines parties du génome étant moins susceptibles de muter et d'autres plus susceptibles de varier.

Lucy van Dorp, qui a codirigé les travaux de l'UCL, a déclaré que ces parties plus stables du virus pourraient être de meilleures cibles pour le développement de médicaments et de vaccins. «Nous voulons cibler les parties du virus qui, pour autant que nous l’ayons observé, ne changent pas. S'ils n'ont pas beaucoup changé au cours de la pandémie jusqu'à présent, j'espère qu'ils ne changeront pas grand-chose à l'avenir. »

Reportage de Kate Kelland à Londres et Julie Steenhuysen à Chicago; Montage par Hugh Lawson

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