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Quand la maison est un ferry : un afflux d’Ukraine met l’Europe à rude épreuve

La boutique hors taxes du pont 7 de l’Isabelle a été transformée en casier de stockage et garde-manger, avec des valises entassées dans la section des parfums et des vitrines réfrigérées remplies de sacs d’épicerie étiquetés. Le casino fermé du navire est devenu le lieu de prédilection des adolescents. Et la discothèque Starlight Palace sur le pont 8 est l’endroit où les femmes se réunissent pour fabriquer des filets de camouflage pour les soldats ukrainiens restés au pays.

“Cela me fait me sentir plus proche d’eux”, a déclaré Diana Kotsenko en attachant des bandes de tissu vert, marron et marron sur un filet tendu sur un cadre en métal, son enfant de 2 ans, Emiliia, tirant sur ses genoux.

Au cours des trois derniers mois, Mme Kotsenko et sa fille ont vécu sur l’Isabelle, un bateau de croisière de 561 pieds loué par le gouvernement estonien pour héberger temporairement certains des plus de 48 000 réfugiés qui sont arrivés dans cette petite nation balte depuis le Les Russes ont envahi l’Ukraine en février.

Le navire, qui transportait autrefois des passagers de nuit entre Stockholm et Riga, en Lettonie, est maintenant amarré à côté du terminal A de la ville portuaire de Tallinn, la capitale de l’Estonie. Ses 664 cabines abritent environ 1 900 personnes, pour la plupart des femmes et des enfants qui vont et viennent à leur guise par la porte de soute caverneuse du navire.

Les résidents ne sont qu’une infime fraction des plus de 6,3 millions d’Ukrainiens qui ont afflué en Europe. Leur sort est le signe des tensions que le flot de réfugiés exerce sur les pays qui les ont majoritairement accueillis.

Isabelle a été louée à une compagnie maritime estonienne, Tallink, en avril pour quatre mois comme abri d’urgence. Mais n’ayant nulle part où placer ses résidents, le gouvernement a prolongé le contrat jusqu’en octobre.

La pénurie de logements pour les réfugiés crée une pression intense à travers le continent et la Grande-Bretagne. Les logements sociaux se font rares et les loyers augmentent.

En Écosse, le gouvernement a annoncé le mois dernier qu’il suspendait son programme de parrainage de réfugiés ukrainiens en raison du manque de logements. Aux Pays-Bas, des dizaines de réfugiés dorment dans l’herbe devant un centre d’asile surpeuplé dans le village de Ter Apel. Lundi, le Conseil néerlandais pour les réfugiés a annoncé son intention de poursuivre le gouvernement pour des conditions d’hébergement qui, selon lui, étaient inférieures à la norme légale minimale.

De tous les défis auxquels sont confrontés les Ukrainiens qui ont fui vers des refuges sûrs, le plus pressant est l’accès au logement, selon un nouveau rapport de l’Organisation de développement et de coopération économiques. Le problème de trouver un logement à plus long terme ne devrait qu’empirer compte tenu de la hausse de l’inflation, conclut le rapport.

“Les premières preuves suggèrent également que le manque de logement est la principale motivation des réfugiés à retourner en Ukraine, malgré les risques pour la sécurité”, a-t-il déclaré.

Les gouvernements – qui avaient déjà du mal à héberger des réfugiés et des demandeurs d’asile d’autres parties du monde – ont mis en place des installations d’accueil d’urgence, loué des hôtels et fourni un soutien financier aux ménages d’accueil. Mais avec le débordement des centres d’accueil, les pays ont été contraints de se bousculer pour trouver d’autres solutions. Les écoles, les auberges, les stades sportifs, les conteneurs de fret, les tentes et même les bateaux de croisière sont devenus des hébergements provisoires.

En Estonie, le gouvernement a enrôlé Tallink, qui avait loué ses navires dans le passé comme logement temporaire pour des projets de construction, du personnel militaire et des événements. L’un d’eux abritait des policiers lors d’une réunion du Groupe des 7 en Grande-Bretagne l’année dernière. Un autre a été affrété lors de la conférence mondiale sur le climat à Glasgow l’automne dernier.

Le gouvernement écossais s’est tourné vers Tallink lorsqu’il a fait face à sa propre crise du logement des réfugiés, et la semaine dernière, le premier groupe d’Ukrainiens a emménagé dans un navire Tallink amarré dans le port d’Édimbourg.

Les Pays-Bas utilisent également des navires de croisière. En avril, 1 500 réfugiés ont embarqué sur un navire de la Holland America Line amarré à Rotterdam. La semaine dernière, l’agence gouvernementale pour l’asile a annoncé qu’elle prévoyait d’affréter deux navires supplémentaires à Tallink pendant sept mois.

Les solutions flottantes ont été accueillies avec scepticisme voire hostilité dans certains milieux. Avant l’arrivée du navire Tallink en Écosse, certains médias ont averti à bout de souffle des risques d’une épidémie de Covid-19.

Le gouvernement néerlandais a fait l’objet de vives critiques pour une proposition désormais abandonnée de placer des réfugiés sur un navire ancré au large des côtes en eau libre, ce qui rend difficile le débarquement des personnes.

À Tallinn, l’Isabelle était hors service en raison des restrictions de voyage depuis le début de la pandémie en 2020 avant d’être mise à disposition des réfugiés. Natalie Shevchenko y vit depuis avril. Elle a cherché un appartement en ville mais n’a pas été en mesure d’en trouver un qu’elle puisse se permettre.

Psychologue de Kyiv, Mme Shevchenko a travaillé avec des mères et des enfants à bord, les aidant à s’adapter.

“Lorsque vous vivez sur un navire, c’est comme une grande communauté”, a-t-elle déclaré.

Récemment, un flux constant de personnes est entré ou sorti du navire après une brève pause au bureau de sécurité pour scanner leurs cartes d’identité. Sur le pont 8, les convives se sont attardés autour d’un café au Grand Buffet. “La nourriture est bonne”, a déclaré Mme Shevchenko. “Il y a beaucoup de desserts, de gâteaux et de glaces.”

Dans un coin salon, une dizaine de personnes assises devant un poste de télévision regardent les informations d’Ukraine. Des cliques d’adolescents bavards parcouraient les longues terrasses ou s’étalaient sur des chaises près des tables de blackjack vides du casino. Deux étages plus bas, près de l’escalier où étaient garées les poussettes, des enfants s’étalaient sur le tapis bleu et blanc pour jouer à des jeux, tandis que deux garçons gloussants se laissaient glisser le long d’une courte rampe en laiton sous les yeux attentifs des mères.

Les bénévoles ont fait don de jouets, de vêtements et de landaus et ont organisé des activités et des excursions. Sur le pont 10, les réfugiés peuvent rencontrer des travailleurs sociaux. Les panneaux d’affichage autour du navire étaient remplis d’annonces en ukrainien sur le camp d’été, les expositions gratuites et les cours de langue et de culture. La Freedom School nouvellement nommée devrait commencer des cours d’ukrainien et d’estonien à l’automne. Des joueurs d’un club de football estonien se sont joints le week-end dernier pour animer une clinique d’entraînement.

Lorsque Mme Shevchenko a besoin de solitude, elle s’échappe vers l’un des ponts-garages inférieurs. Elle partage une cabine et une salle de bain claustrophobes au sixième étage avec une autre femme qu’elle ne connaissait pas auparavant. L’espace entre les lits est plus étroit qu’une allée d’avion. Sacs, chaussures et cartons sont fourrés sous les lits. Une corde blanche sillonne les murs pour suspendre le linge.

“Voici notre cuisine”, a déclaré Mme Shevchenko, montrant en riant une étagère avec des bouteilles d’eau et de soda. Un pot de fleurs, un cadeau pour son récent 34e anniversaire des psychologues estoniens avec lesquels elle travaille, est posé sur le rebord de la fenêtre.

« Nous avons de la chance d’avoir une fenêtre », dit-elle. Certaines cabines sur les ponts inférieurs n’en ont pas. C’est un problème pour les personnes qui ont dû s’abriter sous terre en Ukraine, a-t-elle déclaré : “Certaines personnes ont des crises de panique.”

Quelques portes plus bas se trouve la cabane qu’Olga Vasilieva et son fils de 6 ans partagent avec une autre mère et son fils. Les deux femmes utilisent les lits superposés supérieurs dépliés pour ranger jouets, sacs et collations, et dorment avec leurs enfants dans les lits étroits en dessous. Les cabines plus grandes sont réservées aux familles avec trois enfants ou plus.

L’un des avantages de vivre avec tant d’autres familles est qu’il y a beaucoup d’enfants avec qui jouer. “Il a tellement d’amis”, a déclaré Mme Vasilieva, se tournant vers Mme Shevchenko pour traduire.

Mme Vasilieva veut rentrer chez elle avant le début de l’année scolaire, mais jusqu’à présent, cela n’a pas été sûr. Bien qu’elle ait eu deux emplois en Ukraine, a déclaré Mme Vasilieva, elle ne travaille pas maintenant parce qu’elle n’a personne pour s’occuper de son fils. Elle a dit qu’elle recevait environ 400 euros par mois du gouvernement estonien. Une centaine de réfugiés travaillent pour Tallink, dans des postes de cuisine et de ménage. D’autres ont trouvé un emploi en ville.

Inna Aristova, 54 ans, et son mari, Hryhorii Akinzhely, 64 ans, arrivés en mai après une dure marche depuis Melitopol, travaillent dans une blanchisserie à trier des draps et des serviettes. Ils n’ont pas été en mesure de trouver un appartement abordable.

“Je me sens comme une invitée dans ce pays”, a déclaré Mme Aristova, “pas chez moi”.

Les larmes ont rempli ses yeux. Ses angoisses les plus aiguës se concentrent sur son fils de 21 ans, qui est dans l’armée. Elle ne sait pas où il se trouve, par mesure de sécurité, mais ils essaient d’envoyer des textos ou de parler aussi souvent que possible.

“Il est si jeune”, a-t-elle déclaré. “Chaque jour, je pense à lui.” Mme Shevchenko, qui traduisait, s’est penchée pour l’embrasser.

Au Starlight Palace, Mme Kotsenko et une poignée de mères et d’adolescentes ont travaillé sur les filets de camouflage, coupant des bandes de tissu et les attachant. Une fois terminée, la couverture sera envoyée dans la région de Kherson, dans le sud-est de l’Ukraine, pour cacher les chars aux bombardiers russes.

Mme Kotsenko ne sait pas non plus où son mari est en poste en Ukraine. Elle et sa fille se sont échappées de la ville assiégée de Mykolaïv.

Une autre femme de la même ville a sorti son téléphone pour montrer Mykolaïv sur une carte. Une rafale rouge animée a marqué l’endroit, indiquant de violents combats.

Elle venait de recevoir un long texto de sa voisine avec une série de photos montrant des cadavres ensanglantés de personnes et de chiens gisant dans les rues, tués par des obus russes ce matin-là.

Certaines des femmes que Mme Shevchenko a conseillées lui ont dit qu’elles avaient décidé de retourner en Ukraine. Mais, dit-elle, ce que « vous rêvez de votre maison » peut ne pas correspondre à la réalité.