Protection de l’enfance des Premières Nations : le tribunal approuve un règlement de 23 milliards de dollars

OTTAWA –

Un juge de la Cour fédérale a approuvé verbalement un règlement historique de 23 milliards de dollars qui permettra à Ottawa d’indemniser plus de 300 000 enfants des Premières Nations et leurs familles pour le sous-financement chronique des services de protection de l’enfance dans les réserves.

Le règlement survient plus de 15 ans après que l’Assemblée des Premières Nations et la Société de soutien à l’enfance et à la famille des Premières Nations ont déposé conjointement une plainte en matière de droits de la personne qui a déclenché une bataille juridique de plusieurs années avec Ottawa.

Cindy Blackstock, directrice exécutive de la First Nations Child and Family Caring Society, a déclaré sur X – anciennement Twitter – qu’elle pensait aux victimes et qu’elle attendait avec impatience de voir un « soutien complet » pour elles à mesure que le processus se poursuit.

La plainte de 2007 tournait autour d’allégations selon lesquelles le sous-financement par Ottawa des services de protection de l’enfance dans les réserves équivalait à de la discrimination et que les enfants des Premières Nations se voyaient refuser un accès égal au soutien, y compris aux fournitures scolaires et à l’équipement médical.

Le tribunal a conclu en 2016 que les Premières Nations subissaient les conséquences négatives des services fournis par le gouvernement et, dans certains cas, se voyaient refuser des services en raison de la participation du gouvernement.

« Le comité reconnaît la souffrance des enfants et des familles des Premières Nations qui se voient ou se sont vu refuser une chance équitable de rester ensemble ou d’être réunis en temps opportun », indique la décision de 2016.

La protection de l’enfance figurait également parmi les questions centrales signalées dans le rapport de la Commission de vérité et réconciliation, qui a passé six ans à se pencher sur le douloureux système des pensionnats indiens qui a fonctionné des années 1870 à 1996.

Le règlement proposé comprend 23 milliards de dollars d’indemnisation pour plus de 300 000 enfants et leurs familles, ainsi que 20 milliards de dollars supplémentaires pour réformer le système de protection de l’enfance.

Ottawa a proposé de dépenser 20 milliards de dollars pour réformer le système de protection de l’enfance et 20 milliards de dollars supplémentaires pour l’indemnisation l’année dernière, mais le tribunal a rejeté la proposition et a fait part de ses inquiétudes quant au fait que tous les demandeurs éligibles ne recevraient pas d’indemnisation.

La ministre des Services aux Autochtones, Patty Hajdu, a déclaré que l’approbation du règlement était un élément d’une réforme plus large du système de protection de l’enfance, et les survivants ont déclaré qu’une somme monétaire ne guérirait pas les traumatismes qu’ils ont vécus.

« Des familles ont été brisées. Les gens ont grandi sans rien connaître de leurs origines, de leur véritable lien avec la culture ou la langue », a-t-elle déclaré mardi.

« Et les enfants des Premières Nations souffrant de handicaps profonds n’ont pas eu accès aux soutiens dont ils avaient besoin pour s’épanouir. »

Blackstock a déclaré lundi que le règlement constituerait une étape bienvenue pour aider les gens à guérir.

« Je me sens encouragée à l’idée que cela pourrait enfin constituer une certaine mesure de justice pour les nombreuses victimes, enfants, jeunes et familles de la discrimination au Canada », a-t-elle déclaré.

Mais elle a ajouté que des problèmes persistent dans le système de protection de l’enfance.

Blackstock a déclaré que les enfants des Premières Nations vivant dans les réserves sont toujours soumis à un accès inéquitable aux soins de santé et qu’Ottawa doit faire davantage pour les protéger.

« Nous devons nous assurer que le gouvernement du Canada traite réellement les enfants équitablement. Pas seulement aujourd’hui, mais après-demain et l’année d’après », a-t-elle déclaré.

Carolyn Buffalo, une mère de la Première Nation du Montana à Maskwacis, en Alberta, est une demanderesse représentative dans le recours collectif des familles visées par le principe de Jordan.

S’adressant aux journalistes lundi, Buffalo a exprimé sa frustration en essayant de faire soigner son fils, aujourd’hui âgé de 21 ans, pour sa paralysie cérébrale dans la réserve.

« Pourquoi devrions-nous être punis simplement parce que nous avons ces enfants handicapés et que nous vivons dans une réserve ? »

Le principe de Jordan doit son nom à Jordan River Anderson, un enfant des Premières Nations né en 1999 et souffrant de multiples problèmes de santé qui l’ont retenu à l’hôpital dès sa naissance.

Il n’a quitté l’hôpital qu’à son décès, à l’âge de cinq ans, car les gouvernements ne parvenaient pas à s’entendre sur qui devait payer ses soins à domicile dans la réserve.

Le principe de Jordan, adopté à la Chambre des communes en décembre 2007, prévoit que les enfants des Premières Nations obtiennent les services dont ils ont besoin lorsqu’ils en ont besoin, les paiements étant réglés plus tard.

Une partie de l’accord de règlement exige des excuses de la part du premier ministre, mais Blackstock et l’APN ont des opinions divergentes sur l’impact que pourraient avoir ces excuses.

Le 16 octobre, la chef nationale par intérim Joanna Bernard et la chef régionale du Manitoba Cindy Woodhouse ont exhorté le premier ministre Justin Trudeau et le gouvernement fédéral à s’excuser pour les injustices historiques et systémiques et ce qu’ils ont appelé l’application étroite du principe de Jordan.

« Les excuses publiques du premier ministre Trudeau et la reconnaissance des effets dévastateurs que le programme fédéral de protection de l’enfance a eu sur tant d’enfants et de familles des Premières Nations sont non seulement nécessaires, mais attendues depuis longtemps », a déclaré Bernard.

« Des excuses ouvertes à la Chambre des communes symboliseraient un pas en avant dans un esprit de réconciliation et de guérison. »

Blackstock a déclaré lundi que les victimes méritent des excuses individuelles pour les préjudices qu’elles ont subis, mais pour que les excuses soient significatives, le gouvernement fédéral doit améliorer ses relations avec les Premières Nations à l’avenir.

« Les meilleures excuses que le Canada puisse présenter sont un changement de comportement, en s’assurant que cela ne nuise pas à une autre génération d’enfants », a déclaré Blackstock.


Ce rapport de La Presse Canadienne a été publié pour la première fois le 24 octobre 2023.