Projets somptueux et vies maigres : les deux visages d’un Sri Lanka en ruine

HAMBANTOTA, Sri Lanka – L’aéroport international, construit il y a dix ans au nom de la famille Rajapaksa au pouvoir au Sri Lanka, est dépourvu de vols de passagers, son personnel s’attardant paresseusement dans le café. Le stade de cricket, également construit sur les ordres de la famille, n’a accueilli que quelques matches internationaux et est si éloigné que les équipes qui arrivent risquent d’être attaquées par la faune.

Et puis il y a le port, le plus grand de tous les monuments des Rajapaksas, un éléphant blanc visité presque autant par de vrais éléphants que par des cargos avant d’être remis à la Chine face à une dette impossible.

Alors que le Sri Lanka est aux prises avec la pire crise économique de son histoire, avec des gens attendant des heures pour le carburant et réduisant la nourriture, nulle part les dépenses imprudentes qui ont contribué à détruire le pays ne sont plus visibles qu’à Hambantota, le district d’origine de la famille Rajapaksa dans le sud.

Cet énorme gaspillage – plus d’un milliard de dollars dépensés pour le port, 250 millions de dollars pour l’aéroport, près de 200 millions de dollars pour les routes et les ponts sous-utilisés et des millions d’autres (les chiffres varient) pour le stade de cricket – a fait de Hambantota un trône à la vanité d’un politique dynastie qui dirigeait de plus en plus le pays comme une entreprise familiale.

La frénésie de miser sur l’argent emprunté, avec peu d’espoir de retour immédiat sur l’investissement, était essentiellement la récompense de la déclaration de victoire triomphale de la famille en 2009 après une guerre civile de trois décennies contre les Tigres tamouls, une insurrection qui avait pris la cause de la discrimination contre la minorité ethnique tamoule.

Avec Mahinda Rajapaksa, le président, alors au sommet de ses pouvoirs, il a fait ce que font beaucoup d’hommes forts nationalistes : s’ériger des hommages. L’argent liquide n’était pas un problème à l’époque, car le Sri Lanka retrouvait la bonne volonté internationale après la fin de la guerre et la Chine émergeait comme un prêteur volontaire dans le monde entier.

C’est maintenant tout a disparu. Le Sri Lanka est un cas désespéré international dont les réserves de change – qui s’élevaient autrefois à plus de 6 milliards de dollars sous les Rajapaksas – se sont réduites à presque rien. L’effondrement est en partie le résultat de la perte du tourisme pendant la pandémie, un problème aggravé par la guerre qui a éloigné de nombreux Russes et Ukrainiens qui se rendaient en grand nombre. Mais la mauvaise gestion économique de la famille et le déni des problèmes qui s’enveniment y ont aussi puissamment contribué.

Avec la hausse des prix des denrées alimentaires, l’électricité souvent coupée et les médicaments vitaux rares, les manifestants ont chassé M. Rajapaksa, 76 ans, de son dernier poste – Premier ministre – et exigent que son frère Gotabaya, 72 ans, renonce à la présidence.

Ce mois-ci, après que les partisans de Mahinda Rajapaksa ont attaqué des manifestants pacifiques dans la capitale, Colombo, les habitants en colère de Hambantota se sont attaqués aux symboles de grandeur et de privilège qui parsèment le quartier.

Les citoyens locaux qui auraient autrefois soutenu les Rajapaksas pour leur ardent nationalisme bouddhiste cinghalais ont maintenant envahi les manoirs de la famille, les bombardant de pierres et brisant les fenêtres. Ils ont détruit des monuments construits en l’honneur des Rajapaksas et incendié les maisons de législateurs favorables accusés d’amasser des richesses et de thésauriser du carburant alors que la nation souffrait.

Juste à l’extérieur de la résidence privée de M. Rajapaksa, la Carlton House, ils ont attaché des cordes à une statue dorée de son père, DA Rajapaksa. Lorsqu’ils n’ont pas pu le tirer vers le bas, ils ont creusé sous ses pieds jusqu’à ce qu’il s’effondre. Et au coin du vaste domaine ancestral de la famille, ils ont incendié le musée commémorant le lieu de repos du patriarche et de sa femme.

“J’en suis très triste”, a déclaré Kapila Gamage, un mécanicien de 42 ans et partisan des Rajapaksas. “Quelle que soit la politique, ils n’auraient pas dû faire ça au lieu de repos de leurs parents.”

Alors qu’il parlait sur la route du domaine de Rajapaksa, M. Gamage attendait que l’électricité revienne pour pouvoir terminer un travail de soudure. De telles luttes sont la seule chose qui unit les partisans et les opposants des Rajapaksas au milieu de la crise économique.

Padma Wijeyawickrama, 53 ans, fabrique et vend du caillé depuis plus de 20 ans à Hambantota. Pendant que son mari fait paître leurs 15 vaches, la mère de deux enfants empile les pots en argile de lait caillé à ses pieds sur son scooter et se rend au marché de la ville pour les vendre.

Avant que l’économie ne s’effondre, elle vendait 30 à 40 pots par jour. Ce nombre est depuis tombé à environ 20, car les gens ont économisé pour d’autres nécessités. La plupart des jours ces dernières semaines, elle est revenue avec la moitié de sa pile de 15 invendus.

“C’est la période la plus difficile que nous ayons connue”, a-t-elle déclaré.

La perte de revenus s’est traduite par un changement de régime alimentaire : leur consommation de viande est passée de trois ou quatre fois par semaine à une fois. Lors de ses courses, elle ne peut acheter que la moitié de ce qu’elle faisait auparavant.

Elle savait clairement qui était à blâmer : les Rajapaksas.

La famille a été une présence politique au Sri Lanka pendant une grande partie des sept décennies depuis que le pays a obtenu son indépendance de la Grande-Bretagne. Alors que le père, DA Rajapaksa, était un éminent législateur dans les années 1950, c’est Mahinda Rajapaksa qui a cimenté la famille en tant que dynastie qui régnera sur le Sri Lanka pendant une grande partie des 20 dernières années.

Le plus jeune membre du Parlement sri-lankais en 1970, il était considéré comme un « artiste politique » qui pouvait se présenter à la fois comme un homme du peuple et un leader affirmé.

Mais ces dernières années, l’âge et la maladie semblaient rattraper M. Rajapaksa. Cela a révélé un fait que le triomphalisme et les dépenses somptueuses de l’après-guerre civile avaient dissimulé : lui et sa famille étaient des intendants inexpérimentés du gouvernement, en particulier sur les questions économiques.

«Si vous investissez dans la dette, vous devriez vraiment rechercher le rendement – ​​et un rendement rapide. Vous ne pouvez pas faire tous vos projets d’infrastructure à long terme avec de la dette », a déclaré Eran Wickramaratne, un ancien banquier devenu ministre des Finances. “Nous nous sommes complètement surendettés et les rendements ne sont pas là.”

Lorsque les Rajapaksas étaient hors du gouvernement de 2014 à 2019, a déclaré M. Wickramaratne, les responsables ont constaté que les dépenses imprudentes avaient aggravé les problèmes structurels de longue date de l’économie sri-lankaise : un déficit budgétaire et un déficit de la balance commerciale.

Après le retour au pouvoir des Rajapaksa en 2019, ils ont orchestré une prise de contrôle complète : Gotabaya Rajapaksa est devenu président, Mahinda Rajapaksa est devenu Premier ministre et de nombreux autres membres de la famille ont pris des sièges au cabinet ou d’autres postes de direction.

Une fois leur pouvoir consolidé, ils ont annoncé de larges réductions d’impôts – annulant rapidement le travail d’alignement des dépenses du Sri Lanka sur ses moyens – et ont pris la décision désastreuse d’interdire les engrais chimiques dans l’espoir de tourner le pays vers l’agriculture biologique.

“La crise actuelle, je dirais, est une crise de gouvernance”, a déclaré M. Wickramaratne. “Le double déficit que nous avons toujours eu – c’est juste que les gouvernements l’ont géré.”

Les effets de la mauvaise gestion économique sont évidents dans tout Hambantota.

À l’aéroport, qui a servi pendant un certain temps à stocker du grain, les seuls étrangers sont les équipages des vols de fret occasionnels ou des groupes de villageois curieux en visite pour voir le complexe. Le stade de cricket, où l’horloge du tableau de bord est bloquée un après-midi passé, a été à un moment donné loué comme lieu de mariage pour générer des revenus. Il a une capacité de 35 000 personnes, plus que la population totale de la ville de Hambantota, 25 000.

KG Gamini Srianand, 68 ans, maire de Hambantota et membre du parti des Rajapaksas, a déclaré que Mahinda Rajapaksa avait fait plus que n’importe lequel de ses prédécesseurs pour développer le district.

“Mais ces mégaprojets n’avaient aucun sens”, a-t-il déclaré. « Cette région a encore des éléphants qui traversent les routes, et les gens cultivent toujours du paddy comme moyen de subsistance. Ces projets étaient donc inutiles.

Kanchana Niroshani, 47 ans, voisine et amie de Mme Wijeyawickrama, la vendeuse de lait caillé, a fait écho à l’opinion du maire selon laquelle l’héritage des Rajapaksas à Hambantota n’était pas entièrement mauvais.

“Ils ont fait beaucoup – ils ont gagné la guerre, ils ont construit des routes”, a déclaré Mme Niroshani.

Mais qu’en est-il des difficultés économiques, a demandé Mme Wijeyawickrama.

Le mari de Mme Niroshani travaille dans une société de crédit-bail dont les clients ont diminué, et le rendement de paddy de la famille a chuté de moitié cette année en raison des restrictions sur les engrais chimiques.

“L’interdiction des engrais nous a vraiment durement touchés”, a-t-elle déclaré, hochant la tête en accord avec son amie. “Dans quelques jours, il se peut que nous n’ayons plus rien à manger.”