Programme de fusées militaires américaines pour le vaisseau spatial de SpaceX et d’autres

Le prototype de vaisseau SN10 allume ses trois moteurs Raptor au moment de l’atterrissage.

EspaceX

L’US Air Force étend un petit programme de développement qui veut tirer parti des fusées réutilisables, comme celles que SpaceX construit, pour livrer rapidement des marchandises partout dans le monde.

Baptisé Rocket Cargo, le programme militaire expérimental sera dirigé par l’US Space Force, a annoncé vendredi le Pentagone. Le programme recherchera et aidera à développer des capacités telles que l’atterrissage « d’une fusée sur un large éventail de matériaux et de surfaces non traditionnels », la conception « d’une soute à fusée et d’une logistique pour un chargement et un déchargement rapides » et le largage aérien « de la cargaison du fusée après sa rentrée afin de desservir des endroits où une fusée ou un avion ne peut pas atterrir », a déclaré l’Air Force.

Le projet de budget 2022 de l’armée de l’air a demandé près de 50 millions de dollars pour Rocket Cargo, pour poursuivre le travail de concept d’étude qu’il a commencé l’année dernière avec de petits contrats avec SpaceX et Exploration Architecture Corporation (XArc).

Rocket Cargo décrit efficacement les fusées Starship que SpaceX développe, car le programme militaire examinera des fusées privées entièrement réutilisables pouvant lancer entre 30 et 100 tonnes. Notamment, le leadership de SpaceX au cours des années précédentes a présenté les voyages spatiaux point à point comme l’une des capacités de Starship.

Le voyage spatial de point à point est une forme de transport, dans laquelle une fusée se lancerait dans l’espace puis retournerait à un autre endroit, ce qui la rend hypothétiquement capable d’amener des fournitures ou éventuellement des personnes d’un côté de la Terre à l’autre sous un heure.

SpaceX a testé des prototypes de Starship dans ses installations au Texas, et a récemment atterri et récupéré le prototype SN15 après un test en vol à haute altitude. Alors que SpaceX vise à accomplir un exploit qu’aucune fusée précédente n’a réalisé – réutiliser rapidement les fusées pour rendre les vols spatiaux plus proches des voyages aériens, au lieu de l’approche traditionnelle consistant à jeter la fusée après le lancement – ​​le dernier test en vol à haute altitude était le premier qui s’est terminé sans que le prototype n’explose. La société n’a pas encore atteint l’orbite avec la fusée.

Le Dr Greg Spanjers, chef du laboratoire de recherche de l’Air Force sur le programme Rocket Cargo, a donné le concours du programme Human Landing Systems de la NASA comme exemple d’entreprises travaillant sur des options « viables » de la capacité Rocket Cargo. Ce programme de la NASA, qui se concentre sur la construction d’atterrisseurs lunaires qui transportent des équipages à la surface de la lune, comprenait trois équipes: dirigées par SpaceX d’Elon Musk, Blue Origin de Jeff Bezos et la filiale de Leidos Dynetics. Mais Spanjers a déclaré que l’Air Force avait « parlé à beaucoup plus d’entreprises que cela » du programme Rocket Cargo.

« Nous avons parlé à un certain nombre de fournisseurs que nous voyons potentiellement venir à la table pour concourir pour ces contrats », a déclaré Spanjers lors d’une conférence de presse vendredi. « SpaceX est certainement le plus visible, cela ne fait aucun doute… [but] ce que vous essayez de faire, c’est d’entrer dans une trajectoire orbitale ou suborbitale, de ramener la charge utile vers le bas et de la poser sur la planète Terre. Il y a plusieurs entreprises qui ont cette capacité technologique aujourd’hui, pas seulement SpaceX. »

L’Air Force a refusé de préciser à quelles entreprises elle a parlé du programme Rocket Cargo, Spanjers affirmant qu’il n’est pas « approprié » avant que le Pentagone ne commence le processus de passation de marchés. La sollicitation de contrat devrait commencer très bientôt, bien que l’Air Force ait refusé de fournir une date.

De plus, l’Air Force est disposée à envisager des sociétés pour Rocket Cargo qui ne développent pas encore une capacité point à point entièrement réutilisable.

« Aujourd’hui, nous allons construire les interfaces et les percées pour encourager de plus en plus d’entreprises à entrer dans ce domaine. Espérons qu’elles perçoivent un retour sur investissement, dans une analyse de rentabilisation approuvée par le [Department of Defense] exprimant leur intérêt à acheter le service plus tard », a déclaré Spanjers.

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