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Professeur Alasdair Geddes, expert en maladies infectieuses qui a diagnostiqué le dernier cas de variole – nécrologie

Le professeur Alasdair Geddes, décédé à l’âge de 89 ans, était un expert en maladies infectieuses qui a diagnostiqué la variole chez la dernière personne décédée de cette maladie dans le monde. plus tard, à la suite des attentats du 11 septembre, il devient conseiller en bioterrorisme au ministère de la Santé.

En août 1978, après des campagnes de vaccination réussies et après ce que l’on pensait être le dernier cas de variole jamais enregistré, en 1977 en Somalie, l’Organisation mondiale de la santé (OMS) se préparait à annoncer l’éradication mondiale de ce virus mortel.

Cependant, le 11 août 1978, Janet Parker, une photographe de 40 ans de la faculté de médecine de l’Université de Birmingham, rentrait du travail avec un mal de tête fulgurant. Le 16 août, elle présentait une éruption cutanée sur la poitrine, les membres et le visage. Son médecin généraliste a posé un diagnostic provisoire de varicelle, même si elle avait souffert de la maladie lorsqu’elle était enfant.

Le 20 août, à 15 heures, elle a été admise à l’hôpital East Birmingham. Elle avait une température de 38°C, se plaignait de douleurs dans les membres et avait des pustules sur tout le corps. Les médecins qui l’ont examinée au début étaient perplexes. Comme le dernier cas connu de variole avait été annoncé l’année précédente, la maladie était la dernière chose à laquelle ils pensaient. Geddes a été appelé pour un avis.

Arrivé à son chevet à 20 heures, il soupçonne immédiatement la variole. Il savait que la chambre noire de Janet Parker se trouvait au-dessus d’un laboratoire de la faculté de médecine qui, sous la direction du professeur Henry Bedson, un expert internationalement reconnu de la variole, était l’un des rares laboratoires chargés par l’OMS d’étudier le virus. Bedson et son équipe ont mené des recherches sur des variantes connues sous le nom de « virus de la variole blanche », considérées comme une menace pour le programme d’éradication de l’OMS.

Geddes a immédiatement appelé Bedson et lui a dit : « J’ai une suspicion de variole ici, Henry, et c’est une dame qui travaille comme photographe à la faculté de médecine. » Geddes a prélevé des échantillons de liquide dans ses ampoules et s’est rendu à l’école de médecine, où il a rencontré Bedson.

Vers 22 heures, Bedson a placé les échantillons dans un microscope électronique. « J’ai demandé ‘tu vois quelque chose, Henry ?’ », se souvient Geddes, « et il n’a jamais répondu. J’ai donc doucement écarté sa tête pour pouvoir regarder dans le microscope et il y avait des particules en forme de brique qui sont caractéristiques du virus de la variole. [Bedson] était horrifié, car il ne faisait aucun doute que, d’une manière ou d’une autre, le virus de la variole s’était échappé de son laboratoire et avait infecté Mme Parker.

La réponse des autorités sanitaires et locales de Birmingham, soutenues par une équipe d’experts de l’OMS, a été remarquable. Au moment où le diagnostic de Geddes a été confirmé, Janet Parker était en route vers un hôpital d’isolement près de Solihull. À 23 heures, tous ses contacts proches, y compris ses parents, avaient été placés en quarantaine.


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